La transformation d’un club de football et les façons dont nous valorisons le sport féminin

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Il y a près de trois ans, dans le New Jersey, à la fin d’un match de la National Women’s Soccer League entre Sky Blue FC et les Chicago Red Stars, l’attaquant des Red Stars Sam Kerr a survolé la défense, a ramassé le ballon et a déchaîné un tir dans le bas. coin gauche du but – son troisième score de la journée. Mais, au lieu de célébrer le tour du chapeau, elle baissa la tête. Kerr avait été échangé de Sky Blue aux Red Stars l’hiver précédent; après le match, elle a déclaré qu’elle n’avait ressenti aucun plaisir à retourner à Yurcak Field, à l’Université Rutgers, et à battre ses anciens coéquipiers. Elle a fait un signe de tête vers le banc opposé et a dit qu’elle aurait aimé qu’elle aurait pu emmener les autres avec elle quand elle est partie. « Je vais juste dire que les filles méritent mieux », a-t-elle ajouté, « et en rester là. »

Moins de deux semaines après les remarques cryptiques de Kerr, deux blogs de football, le Égaliseur et Une fois un métro, des rapports postés séparément révélant que Sky Blue ne disposait pas de toilettes ou de douches fonctionnelles dans ses installations de formation. Après les entraînements, les joueurs prenaient des bains de glace dans des poubelles. Certains joueurs avaient utilisé des sacs en plastique et du carton pour couvrir les fenêtres brisées du boîtier fourni par l’équipe. D’autres joueurs vivaient dans des familles d’accueil qui s’attendaient à ce qu’ils gardent leurs enfants ou faisaient des commentaires troublants. Les conditions de voyage étaient épouvantables. Les factures médicales sont restées impayées.

Ce n’était pas un secret que les femmes qui pratiquent des sports professionnels se produisent souvent dans des conditions non professionnelles, mais l’image de la star de Sky Blue Carli Lloyd – qui, en 2015, a conduit les États-Unis au titre de la Coupe du monde et a été nommée à deux reprises la meilleur joueur du monde – avoir à grimper dans une poubelle peut attirer l’attention. La direction de Sky Blue, brouillant, a garé un vieux camping-car près des terrains d’entraînement pour que les joueurs aient accès à des toilettes fonctionnelles. Il a également demandé une dérogation à la limite de l’indemnité de logement dérisoire de la ligue – un rappel que, bien que les conditions de l’équipe soient extrêmes, elles n’étaient pas uniques. Le salaire minimum de la ligue cette saison-là était de quinze mille sept cent cinquante dollars; le salaire maximum était de quarante-quatre mille. La Fédération américaine de football a soutenu la ligue, et les vingt-deux femmes de l’équipe nationale étaient rémunérées selon les six chiffres les plus bas, y compris ce qu’elles étaient payées pour les matchs nationaux. La fédération canadienne a aidé à couvrir les salaires de ses joueurs de l’équipe nationale. Presque tout le monde devait trouver un deuxième emploi, sinon un troisième.

Le groupe de propriété de Sky Blue comprenait Phil et Tammy Murphy, le gouverneur et la première dame du New Jersey, qui ont acheté une participation des deux tiers dans l’équipe lors de sa fondation, et l’ont conservé lorsque sa ligue, Women’s Professional Soccer, s’est repliée après trois ans. saisons, en 2012. Sky Blue a ensuite rejoint la NWSL lorsque la ligue a été lancée, plus tard cette année-là. En 2016, selon les déclarations de revenus, les Murphy avaient personnellement perdu plus de cinq millions de dollars sur le club. Ils n’étaient pas très impliqués dans la gestion quotidienne de l’équipe, et ils ne s’attendaient pas à «une aubaine financière rapide», m’a dit Tammy Murphy. Ils voulaient montrer à leur fille que les femmes pouvaient jouer au football professionnel comme les hommes le pouvaient, et ils ont accepté les pertes liées à la mise en place d’une équipe dans une ligue qui ne faisait pas de profit.

Lorsque les blogs de football ont publié leurs exposés, certains observateurs ont souligné que payer des salaires de pauvreté et fournir aux employés des porta-pots plutôt que des toilettes fonctionnelles était une manière curieuse de montrer leur soutien aux femmes. Pourtant, il n’était pas difficile de voir comment la situation était devenue sombre. En 2016, le Western New York Flash a remporté le championnat NWSL et a rapidement déménagé et renommé. Deux ans plus tard, une autre équipe, les Boston Breakers, s’est dissoute. S’adressant à Once a Metro, la gardienne de Sky Blue Caroline Stanley a déclaré: «Un joueur plus âgé m’a dit une fois de ne rien dire, parce que nous n’avons pas de jambe sur laquelle nous tenir, parce que nous ne sommes pas une équipe gagnante, et que nous devons simplement être heureux d’avoir une équipe, une ligue, sinon ils nous enlèveront. »

Ce genre de précarité était la ligne principale de l’histoire des sports d’équipe féminins depuis des années. La Ligue nationale de hockey féminin coupé de façon inattendue les salaires des joueurs près de la moitié, en 2016, le minimum étant abaissé à cinq mille dollars. De nombreux joueurs de haut niveau ont démissionné. Les joueurs de softball professionnels gagnaient encore moins. La WNBA est une histoire de réussite relative, mais, au cours de ses vingt-cinq ans d’histoire, onze équipes se sont repliées ou ont été relocalisées, et bon nombre de ses joueurs gagnent plus d’argent à l’étranger qu’ils ne le font dans ce pays. La première ligue de football professionnelle féminine américaine, la Women’s United Soccer Association, a fait faillite après trois saisons, soit à peu près combien de temps WPS a survécu. Le NWSL avait survécu à ses prédécesseurs, mais son avenir semblait souvent précaire.

La ligne standard était que les Américains ne voulaient tout simplement pas regarder les femmes pratiquer des sports professionnels. Ce récit était devenu auto-renforçant. Rachel Allison, professeure de sociologie qui étudie le football féminin, a participé à des réunions entre les dirigeants de WPS et les sponsors potentiels de l’entreprise. La participation était faible, la couverture médiatique rare, et les sponsors ont suggéré qu’il n’y avait pas assez d’intérêt pour soutenir une ligue. «Ce n’était pas tant qu’ils, en tant qu’individus ou même groupes, avaient épousé des idées ouvertement sexistes», m’a dit Allison. Mais, bien que formulant leurs choix comme des décisions commerciales, ils semblaient partager une crainte «que autre les gens »- les consommateurs, le marché -« étaient sexistes ».

Ce qui a été oublié à maintes reprises, c’est que les ligues masculines majeures n’ont pas commencé à frapper de l’argent du jour au lendemain – elles ont emprunté la longue piste du XXe siècle pour s’établir. Dix des quatorze équipes originales de la NFL sont disparues. En NBA, les équipes se sont repliées ou ont failli s’effondrer pendant des décennies; dans les années soixante-dix, les notes des matchs de la NBA sur CBS étaient si faibles que les affiliés refusaient parfois de les montrer. Il y a vingt ans, la Major League Soccer était dans une situation si désastreuse que le commissaire a commencé à discuter du dépôt de bilan. «Lorsque les hommes étaient dans la même situation que nous, les investissements ont d’abord été faits, puis les revenus sont arrivés», m’a dit Margaret Purce, que Sky Blue a échangé l’an dernier et qui joue également pour l’équipe nationale américaine. Elle a souligné non seulement des salaires plus élevés, mais aussi des commandites, des écarts massifs dans les frais de droits médiatiques et des stades financés par les contribuables: entre 2000 et 2016, selon un rapport de la Brookings Institution, quarante-cinq stades ont collectivement reçu plus de trois milliards. dollars en allégements fiscaux. Tous ces stades étaient, bien entendu, réservés aux sports masculins.

Pourtant, il y avait un public manifestement énorme pour le football féminin. En 2011, vingt millions de personnes aux États-Unis ont vu l’équipe nationale s’incliner face au Japon sur des tirs au but lors de la finale de la Coupe du monde féminine. Quatre ans plus tard, plus de vingt-cinq millions de personnes aux États-Unis ont regardé le match revanche, la plus grande audience jamais enregistrée dans le pays pour une émission en anglais d’un match de football – c’était huit millions de plus que ce qui avait regardé l’émission en anglais des hommes. finale l’année précédente. Et pourtant, lorsque ces mêmes joueurs ont enfilé leurs maillots Sky Blue et Seattle Reign, ils ont semblé, d’une manière ou d’une autre, disparaître.

C’était en partie un problème de visibilité. Dans le dernier rapport d’une étude longitudinale sur la couverture sportive des femmes sur les affiliés du réseau et sur «SportsCenter», qui s’appuie sur des données de 2019, les chercheurs ont constaté que seulement 5% environ du temps d’antenne était consacré aux sports féminins. Lorsque la couverture de la Coupe du monde a été supprimée des données, le chiffre est tombé entre trois et quatre pour cent, même si les périodes sous revue comprenaient également le tournoi de basket-ball féminin de la NCAA, Wimbledon, la saison WNBA et la saison NWSL. L’auteur principal de l’article, Cheryl Cooky, qui fait partie du projet depuis 1999, m’a dit qu’elle avait eu la même réaction aux données de 2019 qu’elle avait eues en 2009 et 2014 – «Je suis surprise que je sois surprise , » elle a dit. Elle aurait dû savoir mieux, pensa-t-elle, que de croire que les choses avaient changé. Julie Foudy, star de l’équipe de la Coupe du monde féminine 1999, m’a dit qu’un certain fatalisme pouvait s’installer sur les inégalités entre les sports masculins et féminins. «Vous êtes juste fatigué de cliqueter la cage», dit-elle. «C’est la conversation que nous avons toujours. «Sommes-nous fous? Pourquoi n’est-ce pas une histoire? « 

Dans leur article, Cooky et ses collègues ont suggéré que le nationalisme a conduit la popularité de l’équipe américaine – et aussi la montée d’enthousiasme autour des femmes américaines aux Jeux olympiques tous les quatre ans. En d’autres termes, le public américain aimait la domination américaine, mais lorsque les femmes étaient considérées simplement comme des athlètes professionnelles et non comme des avatars du nationalisme, des attitudes plus sexistes se sont réaffirmées. Il y a peut-être du vrai là-dedans. Mais, au cours des dernières années, des organisations telles que le Sports Innovation Lab, à Boston, ont commencé à collecter des données sur les réseaux sociaux pour mesurer l’engagement des fans, et ont constaté que les fans interagissent avec les équipes sportives féminines et les athlètes d’une manière qui ne le permet pas. capturé par des mesures comme les notations Nielsen, mais qui représentent toujours des opportunités financières. «Le tissu conjonctif doit être économique», m’a dit Thayer Lavielle, vice-président exécutif du Collectif, le groupe de réflexion interne de la puissante agence Wasserman qui étudie le comportement de consommation des passionnées de sport. «Se plaindre des inégalités n’a manifestement pas fonctionné depuis des millénaires. Alors, comment créer une histoire financière qui montre qu’il est logique de le faire? »

Dans le sillage du mouvement #MeToo, les femmes du monde du sport ont commencé à relier leurs efforts à une discussion plus large sur la dévaluation du travail des femmes. Beaucoup de ces personnalités s’étaient forgées des adeptes fidèles sur les réseaux sociaux et ont commencé à raconter une histoire différente de celle suggérée par les médias grand public. «Pariez sur les femmes», a écrit la présidente de l’association des joueurs de la WNBA, Nneka Ogwumike, à l’automne 2018, dans une annonce que les joueurs de la ligue avaient renoncé à leur convention collective, afin de faire pression pour une meilleure rémunération et de meilleurs voyages. conditions. La phrase a la sonnerie d’un slogan de justice sociale – et, bien sûr, elle a commencé à apparaître sur des T-shirts. Mais elle le pensait littéralement: si vous investissez et faites preuve de patience, il y aura des rendements.

Les histoires sur les mauvaises conditions au Sky Blue FC étaient embarrassantes pour la franchise, mais elles avaient l’avantage d’attirer l’attention de Tammy Murphy. Si le club devait survivre, a-t-elle réalisé, elle devrait s’impliquer et les propriétaires devraient investir de façon spectaculaire dans l’équipe. Avant le début de la saison 2019, le directeur général, Tony Novo, a démissionné. Alyse LaHue, qui avait travaillé pour Seattle Storm de la WNBA après plusieurs années avec les Chicago Red Stars, et avait récemment été amenée à Sky Blue dans un rôle de consultant, est devenue la directrice générale par intérim.

LaHue a entrepris de refondre le club. Le personnel de la réception et les entraîneurs qui travaillaient à temps partiel ont été embauchés à plein temps. LaHue a trouvé un nouveau centre de formation, qui comprenait un centre de bien-être avec des bains de glace et une salle d’hydro. Elle a rencontré les membres de l’équipe, écouté leurs inquiétudes et enregistré leur colère. Elle a adopté une approche similaire avec le personnel et même avec les fans – lorsqu’un détenteur de billets a téléphoné avec une plainte, LaHue a pris l’appel. Rutgers a perdu son permis d’alcool à la mi-saison, après que l’équipe ait fait la promotion d’un café en plein air lors d’un prochain match. LaHue est allé dans un magasin et a rempli quatre chariots pour un hayon à bière gratuite. (« Pour des raisons de responsabilité, je ne peux pas confirmer que cela s’est produit », m’a dit LaHue en riant.)

Yurcak Field ne peut accueillir que cinq mille fans, dans des gradins en métal qui bordent un côté du stade. Pour s’y rendre depuis New York, il faut une voiture ou un trajet de deux heures en bus. Murphy et LaHue avaient les yeux rivés sur la Red Bull Arena, un stade dédié au football à Harrison pouvant accueillir vingt-cinq mille fans, plus un toit en polyuréthane translucide au-dessus du coin salon, sans parler des douches dans les vestiaires. L’arène, qui abrite les Red Bulls de New York, de la MLS, avait coûté environ deux cents millions de dollars à construire; la ville de Harrison avait investi quarante millions de dollars pour acheter et nettoyer le terrain. (Les Red Bulls ont par la suite fait valoir que l’équipe était exonérée du paiement de taxes à la ville, mais un juge en a décidé autrement.) C’était un autre rappel des différentes réalités économiques pour les clubs de football masculins et féminins: les Red Bulls perdaient des millions de dollars par an. année et devenir un incubateur glorifié pour les équipes de football de la société de boissons énergisantes en Europe – et pourtant la valorisation de l’équipe montait en flèche, à environ trois cent millions de dollars.

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