La révolution antitrust de Biden | Le new yorker

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Tim Wu a contribué à la rédaction d’un large décret antitrust, que Joe Biden a signé vendredi.Photographie de Valerie Chiang / NYT / Redux

En 2018, Tim Wu, professeur de droit à Columbia, a publié un livre affirmant que les monopoles d’entreprise géants représentaient non seulement un fardeau économique pour l’économie américaine, mais une menace sérieuse pour la démocratie. L’âge d’or d’il y a un siècle a montré comment « une concentration économique extrême engendre des inégalités flagrantes et des souffrances matérielles, alimentant un appétit pour un leadership nationaliste et extrémiste », a écrit Wu, dans « La malédiction de la grandeur.« Si nous avons appris une chose de l’âge d’or, cela aurait dû être ceci : la route vers le fascisme et la dictature est pavée d’échecs de la politique économique pour répondre aux besoins du grand public. »

Vendredi dernier, j’ai parlé au téléphone avec Wu, qui est maintenant conseiller auprès de Président Joe Biden. Il venait d’assister à un événement à la Maison Blanche au cours duquel Biden avait signé un décret exécutif visant à promouvoir la concurrence dans l’ensemble de l’économie. L’objectif de l’ordonnance était « de baisser les prix, d’augmenter les salaires et de franchir une nouvelle étape cruciale vers une économie qui fonctionne pour tout le monde », Biden a dit à la cérémonie. Il a ajouté : « Plus de tolérance pour les actions abusives des monopoles. Plus de mauvaises fusions qui conduisent à des licenciements massifs, des prix plus élevés, moins d’options pour les travailleurs et les consommateurs. »

Depuis qu’il a rejoint l’Administration, début mars, Wu travaille à plein temps sur la commande, qui est longue et détaillée. « Il y a une révolution intellectuelle ici, que le président a embrassée », m’a dit Wu. «Une partie de cet effort consiste à ramener l’antitrust en tant que mouvement populaire, plutôt que comme une chose académique abstraite. Je pense que nous avons traversé une longue période au cours de laquelle c’est devenu plus lointain et abstrait. Mais, comme l’a dit le président, il s’agit en fin de compte de créer une économie qui fonctionne pour tout le monde. »

L’ordre contient soixante-douze directives à plus d’une douzaine d’agences fédérales, allant de la Federal Trade Commission au ministère de l’Agriculture au ministère de la Défense. Lorsque j’ai demandé à Wu de citer des directives qui pourraient avoir un impact immédiat, il en a cité une qui ordonne au secrétaire à la Santé et aux Services sociaux de « promouvoir la large disponibilité des appareils auditifs à bas prix » en publiant une nouvelle règle autorisant la vente appareils en vente libre, comme le demandait un projet de loi de 2017 adopté par le Congrès. À l’heure actuelle, les personnes malentendantes doivent obtenir une ordonnance pour leurs appareils auditifs, qui sont fabriqués par une poignée de fournisseurs spécialisés qui dominent le marché. Une paire d’appareils peut coûter jusqu’à cinq mille dollars.

Il est juste de dire que, lorsque les Américains pensent au gigantisme des entreprises et aux monopoles abusifs, ils ne pensent généralement pas aux fabricants d’appareils auditifs. Les discussions sur la politique de la concurrence ont tendance à se concentrer sur les géants de la technologie tels qu’Amazon, Google et Facebook. « La grande technologie est omniprésente, semble en savoir trop sur nous et semble avoir trop de pouvoir sur ce que nous voyons, entendons, faisons et même ressentons », a écrit Wu dans « The Curse of Bigness ». Le nouveau décret exécutif ne néglige pas les géants de la technologie. Il ordonne à la Federal Trade Commission d’examiner les fusions technologiques, d’établir des règles pour la collecte de données sur les utilisateurs et de créer d’autres mesures «interdisant les méthodes de concurrence déloyales sur les marchés Internet». Dans l’ensemble, ce qui frappe le plus dans le décret, c’est son ampleur. Les industries ciblées comprennent l’agriculture, la finance, les soins de santé et les transports. Et certaines des propositions les plus importantes, telles que la réduction des accords de non-concurrence, s’appliqueraient à de nombreuses industries différentes.

Wu et ses collègues disent que cette approche large reflète la réalité de l’économie américaine d’aujourd’hui. « Il y a des preuves que. . . les marchés sont devenus plus concentrés et peut-être moins compétitifs dans un large éventail d’industries », ont écrit Heather Boushey et Helen Knudsen, du Council of Economic Advisers, dans un article publié vendredi par la Maison Blanche. « Quatre conditionneurs de bœuf contrôlent désormais plus de 80 % de leur marché, le transport aérien intérieur est désormais dominé par quatre compagnies aériennes et de nombreux Américains n’ont qu’un seul choix de fournisseur de services haut débit fiable. » Si la concurrence est étouffée sur plusieurs marchés, les politiques conçues pour la promouvoir doivent également aborder de nombreux domaines différents. En plus de réduire le prix des appareils auditifs, les objectifs du décret comprennent la baisse du coût des médicaments sur ordonnance; faciliter le changement de compte bancaire ; empêcher les fournisseurs de services à large bande de facturer des frais élevés de résiliation anticipée ; restreindre les accords de vente qui interdisent aux agriculteurs de réparer leur propre équipement ; et empêcher les employeurs d’imposer des accords de non-concurrence même aux salariés à bas et moyens salaires.

La façon dont le décret nomme des problèmes spécifiques reflète également un effort de Wu et de ses collègues pour tirer le meilleur parti d’un outil limité. Barack Obama a publié un décret pro-concurrence au cours de la dernière année de son deuxième mandat, mais il a quitté ses fonctions avant que cela n’ait beaucoup d’impact. Donald Trump signé toutes sortes de décrets, dont la plupart ne sont plus en vigueur – soit les tribunaux les ont annulés, soit Biden les a annulés après son entrée en fonction. Wu et ses collègues ne sont que trop conscients que cette ordonnance est également susceptible d’être contestée devant les tribunaux, où de nombreux juges ont adopté une vision restrictive du pouvoir du gouvernement de promouvoir la concurrence économique. Ainsi, en l’élaborant, ils ont essayé de traiter des problèmes spécifiques qui sont très visibles et soumis aux lois existantes. « Toute l’approche de ce décret exécutif est de se concentrer sur les domaines où il existe de fortes autorités du Congrès, souvent données pendant le New Deal ou les années cinquante et soixante, mais qui ne sont pas pleinement utilisées », a expliqué Wu.

Sa déclaration va au cœur de l’approche militante de la concurrence économique représentée par Wu et d’autres responsables de Biden, y compris Lina Khan, le nouveau chef de la Federal Trade Commission, et Bharat Ramamurti, ancien collaborateur du sénateur Elizabeth Warren qui est maintenant le directeur adjoint du Conseil économique national. Leur approche remonte à la philosophie économique de Louis D. Brandeis, le fléau de l’ère progressiste des monopoles industriels et des grandes banques, devenu juge à la Cour suprême, et aux opinions de certains des protégés de Brandeis à la Cour, notamment Félix Frankfurter, qui a joué un rôle important dans le Second New Deal de 1935-1936. Au cours de cette période, l’administration Roosevelt a pris un certain nombre de mesures pour restructurer l’économie et promouvoir une concurrence loyale, notamment en séparant les grands services publics d’électricité ; l’adoption de la loi Wagner, qui a renforcé le pouvoir de négociation des travailleurs ; et l’adoption du Banking Act de 1935, qui a donné à la Réserve fédérale plus de pouvoir sur le système bancaire.

Wu et d’autres successeurs de Brandeis envisagent un régime politique qui est parfois appelé « le nouveau brandeisisme ». Ils demandent aux agences fédérales créées pour promouvoir la concurrence, y compris la Federal Trade Commission et la division antitrust du ministère de la Justice, de faire plus que de porter des affaires judiciaires occasionnelles contre les monopoles d’entreprise les plus flagrants. Les partisans du nouveau brandeis-isme soutiennent que ces agences devraient agir de manière proactive, en menant de vastes enquêtes, en publiant des rapports et en établissant des règles de conduite pour les entreprises disposant d’un grand pouvoir de marché, y compris les plates-formes technologiques et les fournisseurs de haut débit. « Pour remplir son mandat, l’antitrust américain doit à la fois revenir à ses objectifs plus larges et améliorer ses capacités », a écrit Wu dans « The Curse of Bigness ».

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