La promesse et les dangers des nouveaux entrepreneurs en fertilité

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France Brunel, qui a trente-six ans, a d’abord envisagé de congeler ses œufs après avoir mis fin à une relation de deux ans, en 2018. Elle n’est pas sûre de vouloir des enfants, surtout si elle reste célibataire, et elle le sait. congélation des œufs ne lui garantit pas un bébé. Mais elle a estimé que c’était la meilleure chance qu’elle avait de conserver l’option. «Je ne veux pas le regretter à trente-neuf ans – si je rencontre quelqu’un, et que je veux que les enfants à ce moment-là, dise:« Merde, j’aurais dû congeler mes œufs »», m’a-t-elle dit.

Brunel vit à New York, où elle dirige une entreprise de stratégie d’innovation tout en étudiant pour devenir praticienne en médecine ayurvédique. Il y a environ deux ans, elle a commencé à voir des publicités pour Kindbody, la franchise de services de fertilité, sur son fil Instagram. Alors qu’elle assistait à une conférence sur les soins de santé, elle a repéré une camionnette Kindbody garée à l’extérieur; à l’intérieur de la camionnette, elle a bénéficié d’un dépistage de fertilité de base, gratuitement. Plus tard, elle a visité le studio de Kindbody au niveau de la rue dans le Flatiron District, un espace de type loft qui abritait autrefois un restaurant mexicain haut de gamme. Là, elle s’est soumise à une série de tests sanguins et à un décompte de ses follicules. (Chaque follicule a un ovule qui a le potentiel de mûrir, à l’aide d’une stimulation hormonale.)

Le flagship Flatiron, sur le même pâté de maisons qu’une boutique de lingerie et un magasin d’athlétisme, peut presque passer pour une boutique du centre-ville. Il y a des étalages d’huile pour le visage de chia et de flacons de parfum à bille dans la salle d’attente ensoleillée, qui a beaucoup de bois blond et des touches de couleur. «On a l’impression d’entrer dans l’aile quand on y va. Tout est rose et jaune », a déclaré Brunel. Elle a noté les «poudres fraîches de latte matcha-curcuma» et les «marques millénaires qui vendent au détail dans tous les lieux millénaires», comme la chaîne de spa The Well. « C’est très ringard, Instagrammable, mais il s’agit de posséder votre avenir et vous avez le contrôle », m’a dit Brunel. «C’est – c’est habilitant.»

L’environnement attrayant et le message optimiste de Kindbody se comparent favorablement à toute notion de clinique de fertilité traditionnelle, qui pourrait évoquer une triste salle d’attente beige pleine de couples dégonflés. En donnant à l’infertilité une toile de fond aérée et élégante, Kindbody et ses pairs visent à déstigmatiser le secteur, tout comme les sous-vêtements Thinx l’ont fait pendant des périodes, avec ses publicités omniprésentes dans le métro de New York. L’esthétique s’étend au-delà de l’espace clinique. Mosie Baby, fabricant de kits d’insémination DIY, étale ses produits dans un bouquet familier de pastels saturés. Le kit de congélation de sperme à domicile Legacy est livré dans un emballage qui convient à une bougie de soja coulée à la main.

Aux États-Unis, où l’âge moyen au mariage et à la première naissance continue d’augmenter, en particulier dans les villes côtières telles que San Francisco et New York, où les femmes avoir leur premier enfant à trente-deux et trente et un ans, respectivement – on estime que huit à quinze pour cent des couples hétérosexuels souffriront d’infertilité. Lorsque vous ajoutez les couples queer et les patients célibataires qui espèrent devenir parents, ainsi que les personnes atteintes de maladies génétiques héréditaires ou d’un cancer, la demande pourrait atteindre 1,1 million de cycles par an, selon une estimation de David Sable. (Sable, ancien endocrinologue de la reproduction, est maintenant gestionnaire de portefeuille et supervise «un fonds de capital-risque axé sur la médecine de la reproduction».)

Les entrepreneurs en fertilité d’aujourd’hui représentent une nouvelle attitude proactive envers la reproduction, centrée sur les traitements préventifs pendant les années les plus fertiles. Ce changement ouvre un marché potentiellement illimité, comme Lucy van de Wiel, associée de recherche au Groupe de recherche en sociologie de la reproduction à l’Université de Cambridge, et l’auteur de «Gel de la fertilité, » m’a dit. «Il n’est pas nécessaire d’attendre que les gens deviennent stériles, puis ils recherchent une solution», a-t-elle déclaré. Au lieu de cela, «vous pouvez dire aux femmes qu’elles doivent gérer leur fertilité et qu’elles ont besoin de vos services pour le faire.» Anticiper les regrets – le moment «Merde, j’aurais dû congeler mes œufs» de Brunel – est essentiel au modèle économique. Si l’ancien objectif était de faire un bébé, en tenant compte du temps perdu, le nouvel objectif est de faire la fertilité, à partir de tout âge.

Avec plusieurs emplacements à travers les États-Unis, Kindbody est peut-être mieux connu pour garer sa camionnette jaune vif dans les virages à fort trafic et offrir des tests de fertilité gratuits aux passants. Gina Bartasi, la fondatrice et PDG, considère la camionnette comme un symbole de l’avenir des soins de santé: pratique, facilement accessible et construite autour du client, qui peut s’arrêter pour un contrôle de fertilité à l’heure du déjeuner. Bartasi a cité SoulCycle et Drybar, avec leur image de marque forte et reconnaissable, comme des inspirations pour Kindbody.

«Quand je vais à Soulcycle, je peux être fatigué et froid, et j’entre et inévitablement il y a trois personnes en jaune derrière le comptoir qui me saluent, et elles sont joyeuses et pétillantes, et elles n’ont pas de souci dans le monde », a déclaré Bartasi. «Vous devez construire cette cohérence de culture, de gaieté, de service à la clientèle.» La dernière entreprise de Bartasi, Progyny, fournisseur de prestations de fertilité, gérait la couverture de fertilité pour le compte des employeurs, agissant en tant qu’intermédiaire; chez Kindbody, Bartasi vend des traitements de fertilité directement aux consommateurs et aux employeurs. (Progyny est devenu public en octobre 2019 et est actuellement évalué à plus de quatre milliards de dollars.)

Kindbody a plusieurs concurrents qui se concentrent sur la congélation des œufs, y compris Extend Fertility et Prelude Fertility, basés à New York, dont l’un des fondateurs, Martín Varsavsky, est un évangéliste d’un marché universel de la fertilité. Varsavsky, qui est basé à Madrid et à Miami, est le président d’Inception, la société mère de Prelude. Il y a neuf ans, lui et sa femme, Nina, avaient du mal à concevoir. Varsavsky, alors âgé de cinquante et un ans, savait que son âge pouvait présenter des défis, mais il fut surpris d’apprendre que même les femmes au début de la trentaine, comme Nina, auraient pu diminuer la réserve ovarienne – un faible nombre d’ovules.

«Parce que je suis un entrepreneur en technologie, quand je suis dans une salle d’attente, j’imagine toujours comment les choses pourraient être», m’a dit Varsavsky. Il a envisagé une nouvelle norme pour la reproduction, une norme qui anticiperait l’infertilité plutôt que d’y réagir simplement. Les jeunes en âge de procréer pouvaient congeler leur sperme ou leurs ovules dans la vingtaine, vivre leur vie, poursuivre une carrière, puis, lorsqu’ils rencontraient enfin la bonne personne, décongeler leurs gamètes congelés.

Varsavsky a appelé sa vision la méthode prélude. Il se compose de quatre étapes: congeler les ovules ou le sperme à un jeune âge; les combiner, au bon moment, pour produire des embryons; tester chaque embryon pour des anomalies génétiques; et transférer un embryon à la fois dans l’utérus, pour éviter les naissances multiples. Il s’est tourné vers les États-Unis à la fois pour les investisseurs et comme le premier et le plus grand marché de Prelude. «Si vous voulez collecter des fonds pour des idées folles, vous devez venir en Amérique», a-t-il déclaré, alors que nous étions assis dans un bureau vide du NYU Langone Fertility Center. «Si vous dites:« Le sexe est génial, mais pas pour faire des bébés; donnez-moi cent millions de dollars »- en Europe, vous ne comprenez pas. En Amérique, les investisseurs sont intrigués. »

L’idée, a-t-il déclaré aux investisseurs potentiels, n’était pas de concourir pour les patients souffrant d’infertilité déjà desservis par les cliniques existantes. Environ soixante-dix-sept mille enfants naissent par FIV chaque année, a-t-il expliqué, mais quelque trois millions sont nés après avoir été conçus sans intervention médicale. Pourquoi ne pas s’attaquer à ce marché beaucoup plus vaste et transformer des bébés qui pourraient autrement être spontanément conçus en bébés Prelude? « Quand ils se rencontrent », a déclaré Varsavsky, en imaginant un couple Prelude, « et ils veulent avoir des enfants – qui ont maintenant tendance à être à la fin des années trente – ils disent: » Ah, j’ai du sperme congelé et j’ai des ovules congelés!  » Ils disent: « Hé, pourquoi ne pas avoir de relations sexuelles pour le plaisir, mais faire un bébé de manière sérieuse. » « En d’autres termes, grâce à la FIV

Faire un bébé de manière sérieuse impliquerait l’utilisation de technologies telles que les tests génétiques pré-implantatoires (PGT), qui sont effectués sur des cellules prélevées sur des embryons. Le PGT, a déclaré Varsavsky, empêcherait des souffrances inutiles, créerait une population en meilleure santé et épargnerait aux gens la décision douloureuse d’avorter ou non un fœtus présentant des anomalies génétiques. Dans un article de 2016 sur LinkedIn, Varsavsky a fait valoir que l’investissement dans les tests d’embryons est un moyen de maîtriser les dépenses de santé aux États-Unis, ainsi que des suggestions plus courantes telles que la réduction du tabagisme et l’encouragement de l’exercice. «La meilleure façon de réduire les coûts des soins de santé est que les gens ne tombent pas malades», a-t-il écrit, «et la prévention des maladies congénitales graves contribue au bien-être et à réduire le coût du système de santé dans son ensemble.»

La rhétorique de Varsavsky a semblé compléter la séparation du sexe de la reproduction qui a commencé avec l’invention de la contraception moderne. Il reconnaît que certains observateurs peuvent détecter une bouffée d’eugénisme dans son enthousiasme pour le PGT universel, mais, a-t-il noté, en tant que parent de sept enfants lui-même, «vous êtes seulement aussi heureux que votre enfant le plus triste.» Il a poursuivi: «Les gens disent:« Oh, je veux avoir un bébé, je veux avoir un bébé »- mais ils veulent vraiment avoir un bébé sain bébé, non?

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