La joie de regarder le retour des balbuzards

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Les balbuzards migrent séparément de leurs compagnons, pour se chercher à nouveau.Photographie de Christian Heeb / Laif / Redux

Les balbuzards étaient partis plus longtemps que d’habitude cette année. Contrairement au reste d’entre nous, ils semblaient heureux d’attendre l’arrivée du printemps. Ils étaient partis l’année précédente par une chaude journée de septembre, et j’ai attendu six longs mois leur retour. Six mois au cours de l’année la plus étrange de ma vie, et le nid que j’ai regardé sur une webcam pendant cinq saisons est à nouveau plein.

J’ai rencontré les balbuzards pour la première fois au printemps d’une année de promesse non tenue. Au cours de cette première saison de nidification, les balbuzards sont devenus une seule constante dans ma vie, un appareil sur mon ordinateur à toute heure, chantant avec une aisance à pleine gorge dans l’obscurité de mon écran. Des collègues passaient et me surprenaient stupéfaits. Je partagerais des mises à jour quotidiennes, lors des réunions de tout le personnel, sur les activités du nid. Parfois, j’ai été témoin de ce qui n’aurait pu être que des querelles domestiques sur le bon placement d’une brindille dans le nid. D’autres fois, lorsque les oiseaux échangeaient des changements de parents, j’apercevais trois œufs bruns tachetés et, finalement, trois poussins voraces et gris pâle pas plus gros que les mandarines, si différents de leurs parents à tous égards auxquels je pouvais à peine croire. quelques mois à peine, ils attraperaient eux-mêmes des poissons et se propageraient dans le ciel avec la facilité de leurs ancêtres.

Le balbuzard pêcheur, Pandion haliaetus, est un oiseau de proie élégant dans une famille à part, avec des ailes brunes et une couronne blanche tachetée, pesant environ trois livres à maturité. Il est connu pour faire des plongées de près de quatre-vingt-dix degrés, comme un avion de chasse, directement dans l’eau, ses serres étirées devant, se submergeant presque entièrement avant de réapparaître avec un poisson parfois égal à son propre poids. Un balbuzard pêcheur tournera ses prises en l’air, jusqu’à ce que le poisson soit parallèle à son torse, pour se rendre plus aérodynamique. Il ne hurle pas comme le faucon à queue rousse ni glousse comme le pygargue à tête blanche; son chant est un doux petit bruit sourd, désarmant pour la taille de l’oiseau. Vers mars, les balbuzards migrateurs migrent vers le nord pendant six mois, revenant chaque année au même nid, et une fois qu’ils ont élevé leurs oisillons, ils volent sur des milliers de kilomètres vers des climats plus chauds. Le balbuzard pêcheur mange presque exclusivement du poisson – il n’a aucun intérêt pour la vermine ou les chats – et, contrairement à de nombreux oiseaux de proie, il ne défend pas son territoire d’alimentation, car il est impossible de revendiquer une parcelle de poissons se déplaçant librement dans un corps mouvant de l’eau.

Les balbuzards s’accouplent souvent pour la vie. Cela ne les rend pas uniques dans le règne animal, mais peu d’autres animaux migrent séparément de leurs partenaires, allant même dans différents pays, pour se chercher à nouveau dans un coin spécifique de la terre pas plus grand qu’un coussin de canapé, souvent le jour exact de leur rencontre l’année précédente. Même dans le paradigme de la monogamie à long terme, le balbuzard pêcheur se distingue par sa capacité à parcourir des milliers de kilomètres tout en conservant ce sentiment inébranlable de chez soi. En tant que membre d’une famille d’immigrants et d’exilés qui ont passé des siècles à essayer de trouver un endroit où appartenir, cela me semble un trait enviable.

Rarement, voire jamais, j’avais été témoin de moments vraiment intimes entre parent et enfant dans le monde animal. Peu de temps après l’éclosion des poussins, j’ai regardé le père balbuzard pêcheur, ses plumes bruissant dans le vent de l’après-midi, arracher les lambeaux d’une carcasse de truite serrée entre ses serres, tandis que sa couvée maladroite gazouillait en prévision d’être nourrie à la bouche dans un délicat tournoi à la ronde. Il les contourna prudemment, avec beaucoup d’attention et de soin. Sur une branche voisine, la femelle balbuzard se reposait, rentrant dans une tête de poisson qui lui avait été livrée par le mâle.

À la fin de la saison, j’ai pu deviner quand ils allaient partir – au cours de la première semaine de septembre. À ce moment-là, j’ai arrêté de regarder, sachant que je ne pourrais pas supporter de les voir partir. Un mois plus tard, je suis retourné et j’ai regardé les images de leurs départs. Habituellement, la femelle part d’abord, puis les oisillons, puis, quelques jours plus tard, le mâle. J’ai trouvé une vidéo de ce qui semblait être le moment où le dernier jeune a quitté le nid. C’était tôt le matin et l’eau transpirait déjà des reflets du soleil, le début d’une chaude journée de fin d’été. Le mâle leva la tête vers le jeune, la brise tirant doucement sur leur plumage. Un instant plus tard, le jeune s’envola. Le père regarda le petit oiseau disparaître avant de détourner le regard. Ce dernier moment est resté dans ma tête pendant des jours. J’ai regardé le clip dix fois, peut-être plus. Sait-il que c’est la dernière fois qu’il verra son fils? Comment ne ressent-il pas ce que je ressens?

Le printemps dernier, alors que je regardais ce couple original de balbuzards pendant ma quatrième saison avec eux, certains des téléspectateurs de Webcam ont rapidement réalisé que quelque chose n’allait pas. Il n’est pas tout à fait inhabituel que certains des œufs n’éclosent pas, ne survivent pas ou ne soient même pas volés par un prédateur, mais l’un des jeunes a semblé malade. Ses mouvements étaient lents. Il est mort quelques jours plus tard. Puis l’autre jeune mourut également. Les experts soupçonnaient des contaminants ou un parasite. La litière entière de maman et papa avait échoué; Il s’est avéré que 2020 était aussi la pire et la plus étrange année de leur vie. J’ai regardé les balbuzards se recalibrer après la mort de leurs petits. Ils se sont assis dans le nid, côte à côte, regardant l’horizon pendant des heures à la fois. Certains jours, ils ont disparu pendant des périodes inhabituellement longues. Je ne pouvais pas m’empêcher de me demander s’ils communiquaient l’étendue de leur chagrin; le chagrin chez les balbuzards semble être aussi calme et contemplatif qu’il l’est parfois chez les humains. J’ai continué à regarder tout au long de la saison, même s’il n’y avait pas de jeunes enfants, et le nombre de téléspectateurs a considérablement diminué.

Il fut un temps où c’était l’histoire de presque tous les nids de balbuzards. Bien que leur population soit forte et en bonne santé aujourd’hui, il y a cinquante ans, ils étaient presque anéantis à cause des pesticides toxiques tels que le DDT. Ce qui est remarquable dans leur rétablissement, ce n’est pas seulement son succès complet, mais aussi le fait que le balbuzard pêcheur semblait désireux de coopérer avec les efforts des défenseurs de l’environnement pour les sauver. Ils s’adaptaient parfaitement à la vie sur des plates-formes artificielles conçues pour contenir des nids; des caisses en bois perchées sur de longs poteaux, semblables à celui que je regarde, se trouvent partout sur la côte Est.

Lorsque les balbuzards sont finalement partis à l’automne, je ne savais pas s’ils reviendraient. La tragédie perturbe-t-elle les rituels de la vie des balbuzards comme elle le fait chez les humains? Les experts ont déterminé que le nid – pesant environ quatre cents livres et le travail cumulé de nombreuses années – devrait être en grande partie détruit pendant la saison morte pour le débarrasser des parasites qui avaient pris les jeunes au printemps précédent. Et le balbuzard aurait-il même envie de retourner à cet endroit? Rien dans leur tempérament le jour de leur départ ne donnait la moindre idée de ce qui allait arriver. Leur départ tranquille est toujours le même. C’est rapide et sans sentiment. Même face à une perte indescriptible, ils sont repartis avec cette même sérénité que je n’aurai probablement jamais moi-même, à plusieurs semaines d’intervalle, comme s’il y avait encore eu des oisillons qui avaient besoin de sortir du nid.

Au début, cette année, j’ai regardé des images de gardes du parc démantelant avec diligence le nid pour éliminer toutes les toxines possibles. J’attendais tranquillement la troisième semaine de mars, lorsque le mâle revenait habituellement. C’était un balbuzard plus âgé, que l’on pensait avoir plus de dix ans, et quand sa date d’arrivée habituelle allait et venait, je soupçonnais qu’il n’était pas arrivé au printemps. Pourtant, parfois, je laissais la caméra allumée en arrière-plan tout de même, pas nécessairement en prévision de son retour, mais seulement pour entendre les sons du vent et les trompettes des oies à proximité et les vibrations sourdes des bateaux à moteur qui passaient, ce qui a tous amené souvenirs des années précédentes. Puis, un jour au début du printemps, une ombre a commencé à voler en cercles au-dessus de l’épave du nid. Quelques minutes plus tard, j’ai regardé une femelle familière dériver sur la plate-forme; pendant un moment, elle s’assit perchée sur les fondations de son ancienne maison, presque complètement immobile, ses plumes encore ébouriffées au vent comme le premier jour où je l’ai vue. Et elle était là, comme si rien n’avait changé, un long printemps devant elle, prête à reconstruire sa maison.

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