La course pour quitter la planète Terre

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« Jeff Bezos va dans l’espace. Voudriez-vous? » Amol Rajan, de la BBC, a demandé la semaine dernière à Sundar Pichai, PDG de Google. — Eh bien, dit Pichai en souriant, je suis un peu jaloux. J’adorerais regarder la Terre depuis l’espace. Contrairement à la plupart des gens, Pichai peut probablement se le permettre. Bezos, le fondateur d’Amazon, a vendu un siège sur la fusée New Shepard de sa société spatiale Blue Origin, dont le lancement est prévu ce mardi, à quelqu’un qui a offert vingt-huit millions de dollars pour cela dans une vente aux enchères en ligne, puis a annulé, invoquant des « conflits de programmation ».  » Le fils de dix-huit ans d’un dirigeant d’une société d’investissement néerlandaise rejoindra plutôt Bezos en tant que « premier client payant ».

Illustration de João Fazenda

La mise en scène théâtrale du voyage de Bezos – qui n’implique que quelques minutes dans l’espace – contribue à l’impression que nous ne sommes pas tant à l’ère de l’espace qu’à une ère de fusées milliardaires. Juste avant que Richard Branson, l’entrepreneur de Virgin, ne parte pour sa propre escapade dans l’espace proche, le 11 juillet, la société de Bezos a tweeté que, entre autres, son vaisseau spatial avait de plus grandes fenêtres. (Ceux de Branson sont « de la taille d’un avion », dit-il, mais il ne facture qu’un quart de million de dollars par siège.) Elon Musk, le PDG de Tesla et SpaceX, qui a son propre projet de quitter la planète, a tweeté que Bezos est un « copieur », utilisant un emoji de chat.

Pourtant, ce serait un malentendu de penser qu’après des siècles d’humains rêvant de mondes au-delà du nôtre, l’espace extra-atmosphérique a été réduit à un stade de plus pour les rivalités entre les super-riches – un Southampton dans le ciel. L’histoire la plus importante et la plus intéressante est que la planète s’est, un peu brusquement, lancée dans une nouvelle course spatiale qui s’accélère rapidement. Les protagonistes sont des entreprises privées et un nombre croissant de nations, parmi lesquelles la Chine, l’Inde et les Émirats arabes unis. Comme le général John Raymond, chef de l’US Space Force, que Donald Trump a désigné comme une branche distincte de l’armée – une décision que le président Biden a affirmée – l’a déclaré lors d’un événement du Council on Foreign Relations le mois dernier, « L’espace est un domaine très dynamique. à l’heure actuelle. Il se passe beaucoup de choses.

Pour commencer, le conflit le plus important entre Bezos et Musk ne concerne pas le tourisme spatial mais un contrat de près de trois milliards de dollars qui Nasa a attribué à SpaceX, en avril, la construction d’un atterrisseur lunaire humain pour son programme Artemis, qui vise, avant la fin de la décennie, à reprendre les vols de personnes vers la lune pour la première fois depuis 1972. Blue Origin, qui faisait partie d’un consortium qui perdu contre SpaceX, a déposé une protestation formelle auprès du Government Accountability Office, affirmant que le processus était injuste; une décision est attendue le mois prochain.

Nasa a également embauché SpaceX pour transporter des astronautes vers et depuis la Station spatiale internationale sur la ligne de vaisseaux spatiaux réutilisables Crew Dragon de la société. (La deuxième mission de ce type est actuellement en cours, et ce mois-ci, le Starliner de Boeing devrait également accoster à la station, pour la première fois.) Nasa n’a pas ses propres moyens d’amener les gens à l’ISS depuis la fin du programme de la navette spatiale, en 2011. Pendant des années, il a acheté des sièges sur des fusées russes Soyouz, une option devenue géopolitiquement intenable. Musk aime jouer vite et librement – ​​certains de ses tweets sur les cours des actions de Tesla lui ont causé des ennuis avec la Securities and Exchange Commission – mais il est plus fiable que Vladimir Poutine.

Il existe peut-être un opérateur encore plus coriace sur la scène spatiale : Xi Jinping. Le mois dernier, la Chine, dont la présence à bord de l’ISS a fait l’objet d’un veto des États-Unis il y a dix ans, a envoyé le premier équipage vers sa propre station spatiale, nommée Tiangong, ou Palais céleste, qui est toujours en construction. (L’ISS, quant à elle, approche de la fin de sa vie utile.) En mai, la Chine a réussi à atterrir et à déployer un rover sur Mars. Cette année également, il a annoncé qu’il enverrait un équipage humain sur Mars en 2033 et y installerait une base ; coopérer avec la Russie pour construire une base sur la lune (où elle envisage déjà d’envoyer des astronautes) ; et lancer un vaisseau spatial qui atteindra une distance d’une centaine d’unités astronomiques (environ neuf milliards de miles) de la Terre à temps pour marquer le centième anniversaire de la fondation de la République populaire de Chine, en 2049.

Ce dernier plan rappelle certains des soupçons qui surgissent lorsque les milliardaires et les politiciens se déchaînent sur les voyages dans l’espace : qu’il s’agit de projeter du prestige et du pouvoir, et d’amener nos conflits et dysfonctionnements dans une autre arène. Certaines des premières rhétoriques appliquées à l’espace – la colonisation, la dernière frontière, l’exploitation des ressources, la conquête – ont maintenant un son plus troublant. Ce qui est peut-être pire, c’est l’impulsion à vendre les voyages spatiaux comme un moyen d’oublier les problèmes de la Terre, comme si la planète était jetable. L’une des craintes est que ceux qui ont les ressources nécessaires pour aider à agir contre le changement climatique s’occupent plutôt de construire leurs propres capsules de sauvetage. Prendre cette voie serait une trahison de ce que signifie faire partie de la communauté humaine. En même temps, le désir d’explorer et d’apprendre est essentiellement humain. Nous pouvons sûrement embrasser l’espace sans nous abandonner les uns les autres.

Il semble incompréhensible que, bien que nous ayons rempli l’espace orbital de satellites et connu des triomphes sans équipage tels que le télescope spatial Hubble, nous n’atteignons que maintenant les jalons de l’exploration humaine établis il y a deux générations. Alan Shepard, qui a donné son nom au vaisseau de Blue Origin, s’est envolé dans l’espace en 1961, juste derrière le Russe Youri Gagarine. Mardi, alors que Bezos se lance dans ce qui est encore une entreprise risquée, Sotheby’s conclura une vente aux enchères sur le thème de « l’exploration spatiale ». Parmi les objets se trouve une combinaison spatiale inutilisée du « programme lunaire soviétique infortuné N-1/L-3 », qui a été officiellement abandonné en 1976. Seuls douze humains ont déjà marché sur la lune ; tous étaient des hommes blancs, et aucun d’entre eux n’est né après 1935. Personne n’est allé sur Mars. Les prochaines expéditions lunaires américaines et chinoises auront des équipages très différents de leurs prédécesseurs et, avec un peu de chance, feront bien plus.

Mais qu’avons-nous attendu, une invitation peut-être ? L’un des aspects les plus intrigants de cet été de l’espace a été la publication d’un rapport préliminaire par le bureau du directeur du renseignement national sur les objets volants non identifiés, ou, comme le gouvernement les appelle maintenant, les phénomènes aériens non identifiés. Il s’avère qu’entre 2004 et 2021, des sources gouvernementales ont signalé cent quarante-quatre observations de ce type, dont une seule a pu être définitivement écartée. Mais une question plus profonde que celle de savoir si nous avons été visités par des ovnis peut être de savoir pourquoi nous n’avons pas été des ovnis – en regardant de haut certaines des milliers de planètes que les astronomes ont identifiées dans d’autres systèmes solaires au cours des trois dernières décennies, et en leur apportant des nouvelles Depuis la terre. ♦

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