«Judas et le Messie noir», commenté: Un drame d’activisme révolutionnaire est submergé par ses sentiments

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La particularité de «Judas and the Black Messiah», le nouveau film sur la trahison qui a conduit au meurtre du chef du Black Panther Party Fred Hampton, en 1969, est que (comme on l’a souvent dit de «Paradise Lost») le diable obtient les meilleures lignes. Le film, réalisé par Shaka King (qui a co-écrit le scénario avec Will Berson), ne suggère pas qu’il y ait un quelconque attrait dans la trahison; cela rend simplement l’histoire du traître plus intéressante, et tombe ainsi en proie à un mécanisme dramatique qui a été plus ou moins une constante tout au long de l’histoire du cinéma. (« Judas et le Messie noir » est diffusé sur HBO Max.)

Le traître est Bill O’Neal (joué par LaKeith Stanfield), un voleur de voitures de Chicago qui, en 1968, est devenu un informateur du FBI. Le trahi est Fred Hampton (Daniel Kaluuya), un membre éminent de l’Illinois Black Panther Party qui est devenu son président. Le réalisateur du FBI, J.Edgar Hoover (Martin Sheen), un fanatique raciste et anticommuniste qui craint que Hampton ne devienne ce que le titre du film l’appelle, le cible finalement pour assassinat, qui a été perpétré le 4 décembre. , 1969, par la police de Chicago, sur la base d’informations fournies par O’Neal – qui avait non seulement espionné Hampton, mais s’était infiltré dans le Parti et en était devenu un fonctionnaire.

L’infiltration d’O’Neal est, malgré ses implications politiques, une histoire de crime classique et ordinaire qui tire son énergie des détails de ses manipulations, et de la corde raide psychologique et pratique qu’il est obligé de marcher pour réussir. L’histoire de Hampton, en revanche, est intrinsèquement extraordinaire, car il est marqué, dès le départ, comme une personnalité inspirée, un génie de la politique, un visionnaire. Hampton, qui n’avait que vingt ans au début de l’action (il est décédé à vingt et un ans), est d’abord vu s’adresser à une réunion d’étudiants noirs, où, en réponse à une série de réformes proposées par l’administration de l’école, il délivre un discours passionné dans lequel il dénonce les réformes, appelle à la révolution, exhorte le public à se procurer des armes pour se libérer, et les invite au siège du Black Panther Party.

Orateur extrêmement doué, Hampton est également présenté comme un maître stratège qui travaille à développer une vaste coalition pour étendre le pouvoir du Parti. Il prend des risques importants pour tendre la main aux Crowns, un gang noir; les Young Lords, une organisation portoricaine radicale; et les Young Patriots, un groupe de Blancs du Sud de gauche à Chicago. (Ce dernier groupe, qui utilise le drapeau confédéré comme emblème, est présenté comme l’allié le plus surprenant et le plus inquiet.) Il est représentatif de «Judas et le Messie noir» que, en dressant la carte de cette coalition, il met l’accent sur le grand événement , le drame oratoire et les grandes affirmations publiques d’unité avant de rassembler les foules comme le nœud du travail politique de Hampton, plutôt que l’organisation et la négociation en coulisse qui entrent dans la forge de telles alliances.

Il est tentant de décrire la représentation de Hampton dans le film comme hagiographique, mais ce n’est pas intrinsèquement négatif – «La passion de Jeanne d’Arc» de Carl Theodor Dreyer et «L’Évangile selon saint Matthieu» de Pier Paolo Pasolini sont de grands films d’hagiographie. Il s’agit plutôt de trouver un mode cinématographique aussi exalté qu’un tel personnage, et, surtout, de présenter une performance également possédée – et qui véhicule un mélange de raison et d’inspiration, de passion et de spontanéité, de talent surnaturel et de prodigieux énergie. Kaluuya est l’un des grands acteurs de l’époque, mais dans «Judas et le Messie noir» sa performance apparaît comme calculée, assemblée – même si elle est aussi passionnément engagée. En regardant le film, je me suis retrouvé à souhaiter que le rôle ait été joué avec un jeune acteur dont les pouvoirs venaient d’être découverts; J’ai pensé à de jeunes acteurs comme Helena Howard et Jason Schwartzman, qui ont débuté dans des rôles de complexité et de fureur, d’intensité dialectique et de ferveur intellectuelle. En d’autres termes, «Judas et le Messie noir» avait besoin d’un coup de casting pour trouver une performance à la hauteur du personnage de Hampton. Kaluuya semble, au contraire, rendre l’extraordinaire plus ordinaire, indiquer et affirmer le caractère historique unique de Hampton plutôt que de l’incarner.

Ce que le film montre de la vie privée de Hampton est centré sur sa relation avec Deborah Johnson (Dominique Fishback), une poète qui se présente à Hampton lors de la rencontre étudiante. Le film montre clairement que Johnson a apporté des contributions perspicaces aux activités politiques de Hampton – elle rejoint les Black Panthers en tant que rédactrice de discours et persuade Hampton de travailler sur son propre discours. Puis, après être tombée enceinte de l’enfant de Hampton, elle en vient à remettre en question son propre engagement politique – et celui de Hampton – à la lumière de leur future parentalité. Pourtant, la dramatisation de leur relation révèle peu de complexité dans leurs personnages, et le film ne lui donne pas beaucoup d’existence indépendante. En mettant l’accent sur les implications publiques de leur relation, le film rend le côté personnel de leur vie quelque peu impersonnel, comme s’il se trouvait également sur la scène publique. Il y a un moment, cependant, qui saute, quand Hampton lui dit que sa mère avait gardé Emmett Till, qui a grandi en face d’eux, et dont le lynchage était l’étincelle de l’activisme de Hampton. C’est un moment d’une puissance énorme, mais il arrive très tard dans le film et est abandonné très rapidement. Cela suggère ce qui manque: tout ce qui n’est pas dit sur la nature de l’activisme de Hampton, la vie mentale du révolutionnaire et sa conception privée de son rôle public.

L’histoire d’O’Neal, quant à elle, est essentiellement une histoire de genre, à la fois une procédure policière et un thriller politique – l’histoire d’un petit méchant aux dimensions historiques involontairement vastes. Il vole des voitures avec un élan d’imagination qui le distingue de ses pairs: à savoir, il le fait en montrant un faux badge et en se faisant passer pour un agent du FBI. Puis il est arrêté et interrogé par un agent du FBI, Roy Mitchell (Jesse Plemons), qui lui propose un moyen d’éviter une longue peine de prison: en infiltrant les Black Panthers et en espionnant Hampton. Au cours du film, Mitchell le pousse à se rapprocher de Hampton, à fournir des informations toujours plus détaillées sur le président et sur le fonctionnement interne du groupe. O’Neal se révèle être un excellent imitateur – il devient le chauffeur de Hampton puis le chef de la sécurité du Parti. Dans le processus, il devient également au courant des menaces auxquelles les Panthers ont été confrontés de la part d’informateurs ailleurs, et du destin horrible qui attend ces informateurs si le Parti les découvre.

O’Neal est pris entre deux perspectives insupportables – une peine de prison de six ans et demi pour vol de voiture et se faire passer pour un officier fédéral, ou porter gravement préjudice à sa propre communauté. Il a le flair théâtral pour jouer un révolutionnaire, mais il est inquiet dès le début de son rôle, et Mitchell prend des efforts exceptionnels à la fois pour le flatter et pour le persuader que le travail est honorable. Malgré l’absurdité et l’intérêt personnel sans principes des crimes d’O’Neal, le lien qui lie son angoisse à l’idée politique du film est la menace imminente d’incarcération et le système carcéral dans son ensemble car il fonctionne principalement pour subjuguer la communauté noire.

La monstruosité de Mitchell est exposée dans ses stratégies rhétoriques intelligentes, y compris, dans ses entretiens avec O’Neal, ses manipulations obscénément cavalières de la douleur noire. Comme O’Neal, cependant, Mitchell est un opérateur pris au milieu, à la fois manipulateur et manipulé, un fait qui devient clair dans des scènes effroyables et fascinantes de lui en conférence avec son supérieur immédiat, un agent nommé Carlyle (Robert Longstreet), et avec l’aspirateur extrêmement diabolique. Bien que le film soit ancré dans le racisme flagrant et les crimes effrontés commis par les forces de l’ordre, de la brutalité et de la haine au niveau de la rue de la police de Chicago et de la cruauté des agents pénitentiaires aux injustices procédurales des juges et du suprémaciste ouvertement blanc de Hoover. autoritarisme, il regarde néanmoins avec une fascination les yeux écarquillés les plans d’araignée de Mitchell – ceux qu’il met en mouvement et ceux dans lesquels il est un rouage.

«Judas et le Messie noir» est un étrange produit de l’inconscient cinématographique, preuve que les intentions sont souvent dépassées par les résultats. King ne témoigne qu’une sympathie très protectrice pour l’homme qui a trahi Hampton, et peut-être parce qu’il ne se sent pas protecteur d’O’Neal, il le dépeint sans inhibition, pas seulement avec des défauts (le personnage est un défaut de marche) mais avec toutes les bavures de une personnalité impeccable. Le contraste même entre les transactions mineures qui mettent O’Neal en difficulté et le vaste réseau conspirateur du pouvoir gouvernemental dans lequel il est entraîné est ce qui donne à son histoire une telle énergie. La passion artistique de King est, bien sûr, alignée sur Hampton; son sens du dévouement, de l’honneur, du respect pour l’histoire de Hampton et pour la lutte politique qu’il affronte et avance, est le moteur émotionnel du film. Mais c’est l’histoire d’O’Neal qui finit par prendre le dessus sur le film.

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