John Swartzwelder, Sage de «The Simpsons»

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Cela fait près de vingt ans que l’écrivain solitaire, mystérieux et presque mythique John Swartzwelder a quitté «Les Simpsons», et pourtant, à ce jour, l’un des plus grands compliments qu’un écrivain de «Simpsons» (ou tout autre auteur de comédie) puisse recevoir est de avoir une blague appelée «Swartzweldian». Signification: Une blague qui sort de nulle part. Une blague que personne d’autre n’aurait pu écrire. Une blague qui semble presque comme si elle n’avait jamais été écrite, comme si elle avait toujours existé.

Prenez la blague suivante, un favori parmi les écrivains et les fans de «Simpsons», qui apparaît dans «Homer contre le dix-huitième amendement» de la saison 8, quand Homer se tient au sommet d’une pile de barils, devant un prêteur sur gages, et porte un toast à un rassemblé foule: «À l’alcool. La cause et la solution de tous les problèmes de la vie. »

Swartzwelder a été considéré comme «l’un des plus grands esprits comiques de tous les temps». Il est réputé privé et n’accorde jamais d’interviews. Il existe peu de photos de lui, bien qu’il ait fait des camées animées en tant que personnages de fond des «Simpsons» – une fois en tant que patient dans un hôpital psychiatrique. Sa voix ne peut être entendue que sur un seul commentaire des auteurs de DVD «Simpsons», pour «The Cartridge Family» (saison 9, épisode 5). Pris en embuscade par téléphone, alors qu’il prépare un steak à la maison, il semble agréable et courtois mais désireux de terminer la rencontre, ce qui dure une minute et vingt-quatre secondes.

Quelques faits semblent certains. Swartzwelder est né en 1949 à Seattle. Il a travaillé quelques années comme rédacteur publicitaire à Chicago. Il a postulé, mais n’a jamais obtenu, un emploi chez «Late Night» et a eu un entretien inconfortable avec son hôte, David Letterman. Il a travaillé à «Saturday Night Live», en 1985, pendant une saison particulièrement difficile, avant d’être embauché quatre ans plus tard chez «The Simpsons», en partie sur la base de ses contributions à un zine comique peu connu. Il a ensuite écrit cinquante-neuf épisodes, plus que tout autre écrivain de l’histoire de la série.

La spécialité de Swartzwelder sur «Les Simpsons» était de conjurer des personnages sombres d’une étrange et ancienne Amérique: des hobos jouant au banjo, des mannequins ventriloque fumant des cigarettes, des joueurs de baseball du XIXe siècle, des enfants de carnaval à queue de rat, et sans pantalon, chantant les anciens. Après avoir quitté le spectacle, en 2003, Swartzwelder a écrit et auto-publié le premier de ses treize romans, dont tous sauf deux présentent l’une des plus belles créations de la comédie imprimée: Frank Burly, privé incompétent et voyageur temporel occasionnel. Aucun des livres ne compte plus de cent soixante pages; tous sont emballés, comme une étoile dense, avec plus de matière qu’il ne semble physiquement possible.

Récemment, au cours d’un mois et demi, j’ai correspondu avec Swartzwelder par e-mail. Il a patiemment répondu à la plupart des questions que je lui ai posées sur l’écriture des meilleures blagues dans les meilleurs épisodes de probablement la meilleure comédie du siècle dernier. Notre conversation a été modifiée pour plus de longueur et de clarté.

Quand j’ai demandé si vous participiez, vous avez dit que vous ne le feriez généralement pas, mais que Le new yorker votre nom a toujours gardé une certaine magie pour vous. Avez-vous grandi en lisant le magazine?

Le new yorker était la maison de beaucoup d’écrivains que j’aimais quand je grandissais, y compris mon préféré: Robert Benchley. Benchley était merveilleusement drôle quand il en avait envie, et il ne semblait pas du tout travailler. Tout ce que lui et ses amis de la Table ronde algonquine semblaient faire était de jouer à des jeux idiots et d’essayer de se faire rire, laissant à l’occasion la fête pour écrire une histoire gagnante du prix Pulitzer. Après dix ans de gaspillage de leur talent comme celui-ci, ils étaient tous devenus riches et célèbres, ont remporté tous les prix auxquels vous pouvez penser et ont créé Le new yorker. La leçon pour moi était claire: l’écriture de comédie était la voie à suivre. Le travail le plus simple de la planète.

Considérez-vous toujours que l’écriture de comédie est le travail le plus facile de la planète?

Non monsieur. Je ne.

Au-delà de Benchley et de la foule algonquine, quelles étaient vos influences comiques?

Steve Allen a été mon premier héros de la comédie. Il était sans effort drôle. Et tandis que les adultes autour de moi se traînaient à la maison du travail tous les soirs, semblant que c’était la fin du monde, Allen pouvait apparemment dormir toute la semaine, se lever du lit le dimanche après-midi, se promener au studio et faire des enfants. avec ses amis et le public et peut-être Elvis Presley pendant une heure. Puis ce fut «Bonne nuit, tout le monde», et je suis retourné au lit. Cela m’a beaucoup impressionné.

Vous parlez comme si vous recherchiez une carrière paresseuse, et pourtant votre réputation est d’être l’un des auteurs de comédie les plus productifs de l’histoire de la télévision. N’était-ce pas tant une carrière facile que d’être en charge de son propre destin?

Vous avez mis le doigt dessus. Le plus grand attrait de l’écriture est que, théoriquement, vous pouvez le faire n’importe où. Je me suis imaginé en train de surfer en Australie tout en travaillant sur l’intrigue de mon prochain roman humoristique à succès, ou en envoyant ma dernière blague du haut d’une montagne. C’est à ça que ça me ressemblait quand j’ai commencé. Dans la vraie vie, cependant, la plupart du temps, vous devez vous entraîner dans un bureau et vous enchaîner à un bureau.

Qu’est-ce qui vous a attiré dans l’écriture de Benchley? Quand je lis vos livres, je me souviens surtout de SJ Perelman – dans les deux cas, il y a une folie et une absurdité, la possibilité qu’une blague puisse être prise n’importe où, même au détriment de l’intrigue ou du réalisme. Et Perelman était si habile à se moquer du style d’écriture policière pulp, ce que nous voyons dans vos livres de Frank Burly.

Perelman était super. Benchley a en fait écrit le même genre de trucs dingues que Perelman, et il l’a fait aussi bien, sinon mieux, mais il était beaucoup plus décontracté à ce sujet. Perelman a entassé toutes les blagues auxquelles il pouvait penser dans chaque phrase et a peaufiné ses morceaux sans relâche jusqu’à ce qu’ils ne puissent pas devenir plus fous. Il y a une histoire selon laquelle un ami l’a appelé pendant qu’il écrivait quelque chose, et Perelman a dit: «Je vous rappellerai quand j’aurai fini cette phrase.» Il a rappelé le lendemain et a dit: « OK, qu’est-ce que tu veux? »

Quand j’ai lu Perelman pour la première fois, c’était complètement au-dessus de ma tête. La moitié des mots qu’il utilisait n’existaient pas dans le monde réel, pour autant que je sache – et j’avais douze ans, j’étais là. J’ai pensé que l’un de nous était fou. Plus tard, quand j’ai commencé à écrire pour gagner ma vie et pris quelques mots de plus à plusieurs syllabes, je l’ai vérifié à nouveau. Je suis fan depuis.

En quoi une telle carrière était-elle même une possibilité pour vous? Connaissiez-vous des auteurs de comédie? Connaissiez-vous même quelqu’un qui connaissait un auteur de comédie?

Je n’ai jamais connu d’auteurs de comédie quand je grandissais, ni entendu que quiconque en ville essayait de gagner sa vie de cette façon. C’était donc un choix inhabituel pour moi. Et parce que c’était inhabituel, il était difficile de savoir par où commencer. Quand j’ai dit aux gens que je ne voulais pas porter de ciment pour vivre, je voulais écrire une comédie et être un trésor national à la place, j’ai eu des regards étranges. Certaines personnes soupçonnaient que j’étais stupide. D’autres en étaient sûrs.

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