Harry Hay, John Cage et la naissance des droits des homosexuels à Los Angeles

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L’autre jour, lors d’un défilé solitaire de la fierté gaie, j’ai gravi les marches Mattachine, un long escalier public raide à l’est du réservoir de Silver Lake, à Los Angeles. Les marches, l’un des nombreux raccourcis piétonniers qui entrelacent les quartiers vallonnés de Silver Lake, Los Feliz et Echo Park, portent le nom de la Mattachine Society, la première organisation américaine de défense des droits des homosexuels. Le groupe a tenu sa réunion inaugurale le 11 novembre 1950, devant la maison du militant communiste Harry Hay, qui vivait en haut des escaliers. Cinq hommes étaient assis ensemble à flanc de colline en fin d’après-midi, imaginant un monde dans lequel ils n’auraient pas à se cacher.

Les Gay Angelenos aiment rappeler à leurs homologues du nord et de l’est que LA a joué un rôle crucial, peut-être décisif, dans histoire des droits des homosexuels. En 1947 et 1948, Edythe Eyde, secrétaire de RKO Pictures, distribua une publication en copie carbone intitulée Vice Versa : le magazine le plus gay d’Amérique, le premier du genre. Le magazine gay pionnier UNE a commencé la publication au centre-ville de LA, en 1953; après des batailles contre la censure, il a remporté une affaire historique devant la Cour suprême, en 1958. Un an plus tard, des clients homosexuels d’un magasin Cooper Do-Nuts, également au centre-ville, auraient répondu au harcèlement de la police en lançant des beignets sur des agents. Et, en 1967, la taverne Black Cat, à Silver Lake, a été le théâtre d’une importante manifestation contre les violences policières. Les émeutes de Stonewall, à New York, deux ans plus tard, ont entré dans la légende comme la grande percée gay, mais les efforts organisés à Los Angeles et à San Francisco comptaient tout autant.

Dans l’ère post-Stonewall, la Mattachine Society a souvent été caricaturée comme une bande de gentils carrés bien habillés qui recherchaient la respectabilité à tout prix. celui d’Eric Cervini biographie récente de Frank Kameny, le pilier des Mattachines de Washington, DC, rejette ce stéréotype, décrivant Kameny comme l’un des combattants les plus intrépides que le mouvement gay ait connu. La première itération de Mattachine, sous la direction de Hay, occupe une catégorie à part entière. Elle était influencée à la fois par les tactiques du Parti communiste et par des styles de vie contre-culturels. Il est né de la bohème radicale d’Edendale, alors que certaines parties de Los Feliz, Silver Lake et Echo Park étaient autrefois connues collectivement. Hay lui-même était un personnage tout à fait original qui regardait au-delà de la division gay-hétéro pour les multiplicités de la culture queer contemporaine.

Les premières avancées en matière de droits des homosexuels dépendaient fortement de l’indignation des hommes blancs qui ne pouvaient accepter d’être réduits à un statut marginal. Le foin correspondait au type, jusqu’à un certain point. Son père était un ingénieur minier qui s’est enrichi en travaillant pour Cecil Rhodes, en Afrique du Sud, et pour les Guggenheim, au Chili. La famille a déménagé à LA en 1919, quand Harry avait six ans. Le garçon s’est tourné vers le théâtre et d’autres arts, au grand dam de son père autoritaire. Bien que Harry ait frappé une silhouette formidable – à l’âge de quatorze ans, il mesurait six pieds trois pieds – il était marqué comme efféminé et en souffrait. Il se réfugie dans le rôle de l’outsider moqueur. le matachine était une danse de l’épée entièrement masculine qui est devenue populaire dans l’Europe du XVIe siècle; Hay a décrit ses pratiquants comme des chamans ambigus, comparables aux êtres bispirituels dans la tradition amérindienne.

La musique était une passion particulière de Hay. Un article de 1927 dans Eagle Rock Reporter et Sentinelle atteste que Hay a étudié le piano avec une Mme Palmer T. Reed et a joué une ouverture de sa propre conception à l’un de ses récitals. Alors qu’il était au lycée de Los Angeles, il a remporté une bourse pour la performance vocale. Plus tard, dans les années quarante, il a fait des recherches sur les traditions musicales folkloriques mondiales et a donné des cours sur le sujet. Lors d’un séjour à New York, il s’est fortement attaché à « Parsifal », la célébration vaguement érotique de la fraternité masculine par Wagner. Au Met, remarqua-t-il, une clientèle fringante se réunissait dans la salle debout. Comme le note Stuart Timmons dans sa biographie de 1990, «Le problème avec Harry Hay», le cercle restreint de la Mattachine Society a été surnommé Parsifal, en l’honneur de Wagner.

Un camarade de LA High était destiné à trouver une plus grande renommée musicale : John Milton Cage, Jr., un garçon brillant et net d’Eagle Rock. Le lien entre le futur pionnier des droits des homosexuels et le futur géant de la musique d’avant-garde est un artefact fascinant de la bohème LA Cage était le major de promotion en 1928, et cette même année, il a remporté le Southern California Oratorical Contest, avec un discours intitulé  » Les autres pensent » – une déclaration prophétique qui implorait les Américains de se taire et d’écouter le reste du monde. Hay a participé au même concours un an plus tard, s’exprimant sur le thème « Les progrès de la jeunesse ». Cage, alors étudiant de première année à Pomona, est revenu pour entraîner son successeur. En fait, Hay a perdu contre Earl T. Smith, un étudiant noir de la Manual Arts High School, qui a eu une modeste carrière d’acteur.

Le compositeur John Cage, en 1943.Photographie d’Eric Schaal / The LIFE Picture Collection / Shutterstock

Cage et Hay ont formé un lien plus étroit au début des années trente, à une époque où Cage était en couple avec un artiste nommé Don Sample. Dans le souvenir de Hay, les trois jeunes hommes formaient un cercle de « fées intellectuelles brillantes », avec Cage émergeant de son cocon timide. Hay a prêté sa belle voix de baryton à deux premières pièces de Cage, des arrangements d’Eschyle et de Gertrude Stein, qui ont été joués devant une foule perplexe au Santa Monica Bay Woman’s Club. Puis, en 1935, Cage épouse la peintre Xenia Kashevaroff, précipitant une rupture. Hay n’a pas été surpris lorsque ses amis homosexuels ont fait des détours hétérosexuels – trois ans plus tard, il a lui-même épousé Anita Platky, une compatriote communiste – mais il n’était pas préparé à l’accueil glacial qu’il a reçu lorsqu’il est allé rendre visite au couple. Cage l’a accueilli sous le porche et ne l’a pas invité à entrer. Hay a dit plus tard à son biographe: « Je ne pouvais que supposer que j’avais l’air aussi – évident. »

En quelques années, Cage était tombé amoureux de Merce Cunningham et avait abandonné le prétexte de la vie hétéro. Pourtant, il ne s’est jamais définitivement identifié comme gay. Indéfectiblement radical dans sa philosophie artistique et sociale, il s’est arrêté en deçà de l’engagement politique. La politique se présente cependant sous de nombreuses formes, et la position de Cage sur l’altérité absolue, en particulier à partir de la fin des années quarante, est devenue une image miroir oblique de la propre rupture de Hay avec les conventions. Ces deux orateurs étudiants de LA High se sont taillé de nouvelles façons de vivre dans le monde.

Du haut des marches Mattachine, j’ai descendu de l’autre côté de la colline et fait une autre montée raide, dans une section connue sous le nom d’Elysian Heights. Hay et Cage ont vécu dans la région brièvement, après leurs mariages. Alors que Silver Lake est depuis longtemps devenu un quartier de luxe, ses rues scintillantes de maisons modernes de plusieurs millions de dollars du milieu du siècle, une grande partie d’Elysian Heights conserve un caractère rustique. Les rues se transforment en chemins de terre et reprennent plus haut sur la colline. Dans les années trente et quarante, des communistes et d’autres radicaux occupèrent de nombreuses maisons du quartier, certaines n’étant guère plus que des cabanes. Ils appréciaient le secret de cet environnement, qui était hors de portée de la redoutable Red Squad du LAPD. Les gais et les lesbiennes appréciaient ces espaces pour des raisons similaires.

L’étude révélatrice de Daniel Hurewitz en 2007, «La bohème de Los Angeles et la fabrication de la politique moderne», montre comment l’activisme gay de Hay était enraciné dans les cellules communistes locales et dans le paysage plus large de la politique progressiste de LA dans les années trente et quarante. Dans tout le pays, la gauche atteignait son apogée à cette période, avec un quart des Américains favorables au socialisme, selon un sondage de 1942. Mais les communautés minoritaires de LA ressentaient une vulnérabilité particulière, les poussant à l’action directe. Les Mexicains-Américains ont été confrontés à la violence de la foule lors des émeutes de Zoot Suit en 1943. Les Afro-Américains ont été confrontés à la brutalité policière et aux accords immobiliers racistes. Les Japonais-Américains ont été internés en masse après Pearl Harbor. En 1952, le chapitre Echo Park du Congrès des droits civiques a organisé des discussions sur des sujets tels que « le chauvinisme blanc et le génocide ». Les juifs de gauche, pour leur part, ont vu l’antisémitisme se répandre derrière les efforts de la chasse au rouge.

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