Compte avec un père nazi

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Un fils de l’ancien membre nazi Otto Wächter affirme que son père, inculpé de meurtre de masse mais jamais jugé ni condamné, est mort innocent.Photographie de Alamy

Début janvier, un homme né dans le petit village autrichien de Thal est apparu en huit minutes vidéo, délivrant une déclaration puissante sur la prise d’assaut du Capitole américain. Une chose mène à la suivante, a-t-il averti, soulignant qu’il parlait d’expérience: «J’ai grandi en Autriche.» La défense d’Arnold Schwarzenegger de la démocratie et de ses institutions, assistée de son épée de «Conan le Barbare» et d’une partition cinématographique, a établi un parallèle avec les événements de Kristallnacht, la nuit du verre brisé, en novembre 1938, lorsque des foules ont attaqué des Juifs à travers le Reich, de Berlin à Vienne. La vidéo a été vue par des dizaines de millions de personnes dans le monde, mais plusieurs de mes connaissances autrichiennes ont noté qu’elle était moins jouée dans leur pays que dans d’autres.

Schwarzenegger a parlé personnellement, évoquant une jeunesse passée en compagnie «d’hommes brisés buvant leur culpabilité pour leur participation au régime le plus pervers de l’histoire». C’étaient des gens ordinaires, suggéra-t-il, pas nécessairement antisémites ou nazis, qui «se contentaient de suivre». «Je n’ai jamais partagé ça aussi publiquement, car c’est un souvenir douloureux», a-t-il poursuivi en nous présentant son propre père ivre et violent – un homme comme tant d’autres dans le quartier. Comment Schwarzenegger a-t-il expliqué un tel comportement? La douleur des blessures de guerre, ou peut-être «ce qu’ils ont vu ou fait». Qu’ont-ils fait– les mots faisaient allusion à des éléments sombres. Schwarzenegger aurait pu dire qu’il était au courant de ces choses parce que son père avait été membre du parti nazi. Ce n’est pas une critique qu’il n’ait pas révélé ce fait, même si la subtilité de ses propos a fait que de nombreux téléspectateurs ont raté un calcul individuel. De tels silences, souvent serviteurs des «mensonges et mensonges» dont Schwarzenegger a fait parler, ont, ces dernières années, pénétré dans ma vie avec une certaine fréquence. Le passé en Autriche, semble-t-il, n’est jamais vraiment adopté, même si certains aspects de celui-ci ont tendance à être abordés avec circonspection.

Le jour de Noël 2020, j’ai reçu un e-mail de Vienne. La correspondante s’est présentée comme Marie-Theres Arnbom, historienne et arrière-petite-fille de Robert Winterstein, dans la maison de laquelle elle habitait, dans la paroisse de Pötzleinsdorf, à la périphérie de la ville. Avocat de renom, Winterstein a été procureur général (procureur général) d’Autriche jusqu’en mars 1938, date à laquelle, à la suite de la prise de contrôle nazie et de l’incorporation du pays au Troisième Reich, il a été licencié, dépouillé de sa pension, arrêté (à Kristallnacht) , et déporté à Buchenwald, d’où il n’est jamais revenu. Sa famille a conservé un souvenir de son enlèvement, une lettre dactylographiée, datée du 14 septembre 1938, fermée par une signature confiante mais indéchiffrable. Pendant des décennies, la famille s’est interrogée sur l’identité de l’écrivain.

Quatre-vingts ans plus tard, le mystère était résolu, Arnbom a écrit, grâce à mon livre: «La Ratline. » Récemment publié en allemand, et lui a été offert à Noël, le livre mentionnait son arrière-grand-père, l’un des au moins 16 200 fonctionnaires autrichiens démis de leurs fonctions pour tort d’être juif. Le Purge, ou action de nettoyage, a été mise en œuvre par le personnage central du livre, Otto Wächter, un avocat autrichien, nazi et membre SS. Il a fui Vienne pour Berlin après avoir dirigé l’échec du putsch de juillet 1934 contre le gouvernement du chancelier Engelbert Dollfuss, pour revenir quatre ans plus tard, en triomphe, pour être nommé secrétaire d’État. C’était sa signature, j’ai confirmé dans mon livre, qui honorait l’héritage malheureux de la famille.

Le déchiffrement de la signature complexe n’était cependant pas la raison pour laquelle Arnbom écrivait. Remarquablement, a-t-elle expliqué, Otto Wächter était le grand-père de son voisin et ami depuis de nombreuses années. Un an plus tôt, elle et la petite-fille de Wächter avaient assisté à une apparition que j’avais faite dans un théâtre viennois, ignorant les liens familiaux cachés de la lettre. «Quelle étrange situation», se dit Arnbom – le fils de Wächter, qui s’appelait également Otto, avait, en tant que diacre à l’église paroissiale de Pötzleinsdorf, officié à son mariage. «Vous connaissez une famille depuis si longtemps, êtes en bons termes et soudainement il y a une autre connexion qui change radicalement la relation.»

Le chemin menant à ce calcul à Vienne était détourné, conséquence d’une invitation que j’avais reçue il y a dix ans. Mon travail quotidien est en tant que professeur de droit international et avocat, plaider des affaires devant les tribunaux internationaux. Pourriez-vous venir donner une conférence en Ukraine, m’a-t-on demandé, sur des affaires que vous avez soulevées concernant les crimes contre l’humanité et le génocide? J’ai accepté et suis allé à Lviv. Il ne s’agissait pas tant de donner la parole que de trouver la maison où mon propre grand-père autrichien, Léon Buchholz, est né, en 1904. À l’époque, la ville était Lemberg, dans l’empire austro-hongrois, et moi – ayant un grand-père qui ne m’a jamais parlé des années à Lemberg ou à Vienne, ou à Paris en temps de guerre, où il s’est évadé en 1939, voulait combler les lacunes de l’histoire de famille. C’étaient des questions de silence.

J’ai trouvé la maison de mon grand-père dans la rue Szeptycki, et plus encore. J’ai appris les événements de la ville et des environs, sous l’occupation nazie, et les hauts nazis qui ont joué un rôle clé dans les exterminations. Otto Wächter était parmi eux. Ses actes viennois enthousiastes et efficaces de «nettoyage» lui ont valu une promotion rapide: d’abord comme gouverneur de Cracovie, où il a construit le fameux ghetto; puis comme gouverneur à Lemberg du district de Galice, où il a supervisé la mise en œuvre de la solution finale, sous la direction de Heinrich Himmler. Ses efforts ont par la suite conduit à une mise en accusation pour «meurtre de masse» d’au moins cent mille Juifs et Polonais, y compris la famille de mon grand-père à Lemberg. Traqué par les Américains, les Polonais et les Soviétiques, ainsi que par Simon Wiesenthal, basé à Vienne, Wächter s’est échappé, dans l’espoir de se rendre en Amérique du Sud le long de la «ratline», qui a ensuite été utilisée par Adolf Eichmann, son collègue et compatriote autrichien. Wächter mourut en 1949, dans des circonstances mystérieuses, dans une salle d’hôpital du XVe siècle à Rome, à l’ombre de Saint-Pierre, dans les bras d’un évêque nazi.

La visite à Lviv a suscité davantage de recherches et, finalement, une introduction à Horst, le quatrième des six enfants d’Otto et Charlotte Wächter. Otto n’a jamais été jugé ni condamné, aimait me dire Horst, ce qui signifiait qu’à sa mort, Otto devait être considéré comme un innocent. Ce fait a créé un espace qui a fini par être occupé par le silence de la famille, un espace qui a permis d’éviter des faits douloureux, de contourner la vérité et de remettre les comptes à plus tard. En temps voulu, Horst et moi avons réalisé un documentaire de la BBC et j’ai écrit un livre, « East West Street», Dans lequel Horst et son père étaient des personnages mineurs. À ma suggestion, il a déposé des copies des lettres, des journaux intimes et des papiers de ses parents au Holocaust Memorial Museum, à Washington, DC, et m’a offert un ensemble complet, juste en dessous de neuf mille pages d’amour et d’horreur sur une seule clé USB. conduire. «Pour prouver que je ne suis pas nazi», expliqua-t-il avec un sourire. Le matériau riche et sombre est devenu la base d’un série podcast (avec Stephen Fry comme voix d’Otto, et Laura Linney celle de Charlotte) et un deuxième livre, «The Ratline», qui a levé le voile sur la vie du couple nazi et a introduit Arnbom et bien d’autres comme elle .

Ces travaux ont catalysé une vague de communications auxquelles je ne m’attendais pas, avec beaucoup d’enfants et de petits-enfants des auteurs, victimes et spectateurs nazis. Il s’avère que ces lecteurs sont particulièrement attentifs aux points de détail et sont souvent amenés à contacter l’auteur d’un livre par la mention d’un membre de la famille ou d’un lieu ou d’un personnage notoire. Ainsi, depuis 2016, je reçois une trentaine de communications par mois, plus d’un millier en tout. Au fil des ans, j’ai acquis des membres de ma famille nouvellement découverts (à Los Angeles) et j’ai reçu une myriade d’histoires personnelles étonnantes. Il y a le fils de l’homme de l’armée américaine nommé Lucid qui a chassé Wächter et arrêté la femme et la fille de Himmler, se servant des cartes de Noël du Führer aux Himmlers; les cartes, avec la signature impénétrable d’Hitler, résident maintenant dans un bungalow tranquille à Albuquerque. Ou le prêtre catholique de Kansas City, qui a envoyé un souvenir de l’été 1969, quand il a logé chez la baronne, comme la veuve de Wächter se disait, à Haus Wartenberg, sa maison d’hôtes à Salzbourg, ignorant qu’elle avait enterré illicitement son mari jardin. Ou l’ancien SS de 92 ans qui a fui avec Wächter, décrivant comment le couple a suivi le célèbre procès de Nuremberg depuis une cachette dans les montagnes autrichiennes – «où les Britanniques et les Américains étaient pour la plupart trop paresseux pour montez dans les montagnes, »ajouta-t-il avec un sourire.

Charlotte a passé ses dernières années à effacer le nom de son mari du domaine public, défiant les radiodiffuseurs et autres qui diffusaient des calomnies à son sujet. «Je ne veux pas que mes enfants croient qu’il est un criminel de guerre qui a assassiné des centaines de Juifs», a-t-elle déclaré à un journaliste en 1977. La vérité sur Otto Wächter a disparu dans l’ombre, jusqu’à ce que Horst partage les archives familiales. Sa motivation est incertaine, même si elle semble être portée par des instincts d’ouverture et de déni, une étrange combinaison qui lui permet néanmoins de dormir à proximité d’un portrait de son parrain, Arthur Seyss Inquart, le premier (et bref) chancelier de l’Autriche nazie. , qui a dirigé les Pays-Bas pendant cinq ans et a été pendu à Nuremberg pour crimes contre l’humanité. Horst, que j’ai trouvé doux et enclin à être économe avec des faits inconfortables et qui n’est ni antisémite ni négationniste, professe le devoir filial de trouver le bien chez son père. Ses efforts ne l’ont pas attiré auprès de la famille, un clan vaste et diversifié qui comprend des avocats et des hôteliers, plusieurs avec une profonde foi catholique et un converti à l’islam. Les enfants de Charlotte et d’Otto ont produit vingt-trois petits-enfants vivants, et la plupart préfèrent, semble-t-il, garder le grand-père hors des feux de la rampe. Cela impose un lourd fardeau.



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