Comment un lagon mexicain a perdu ses couleurs

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Un jour ce printemps, je suis allé voir Doña Bertha, une habitante de longue date qui tient un petit restaurant au bord de l’eau et, derrière, loue quelques campings aux touristes. Quand je suis arrivé, elle était assise sur une chaise en plastique près du trottoir, interviewée pour un documentaire sur Tren Maya. En retournant à la cuisine, Bertha m’a dit qu’elle était venue pour la première fois à Bacalar il y a soixante et un ans, alors qu’elle avait quinze ans. « Vous n’aviez pas besoin d’un miroir », dit-elle, à propos du lagon à l’époque. « Vous pourriez simplement aller vous voir dans l’eau. » À l’époque, elle buvait souvent dans le lagon; quand sa famille n’avait pas assez à manger, elle envoyait ses fils chercher des seaux d’escargots. Elle pensait que le déclin du lagon avait été long à venir. « Même avant qu’il ne pleuve, cela avait l’air triste », a-t-elle déclaré.

Au total, il y a trente-six milles de terres lagunaires. En face du restaurant Bertha, une clôture entoure les treize acres protégés par le gouvernement de l’État. Un peu plus loin sur la route, après l’usine de traitement des déchets de Bacalar, qui a débordé à plusieurs reprises, rendant l’eau à proximité impropre à la baignade, une série de terrains aménagés abritent des hôtels et des restaurants. L’un des lots est géré par un ejido— une sorte de coopérative — qui contrôle cinq milles et demi de front de mer lagunaire ; quinze milles de plus sont répartis entre trois autres ejidos. Une grande partie du reste de la côte ouest de la lagune appartient à des intérêts privés. Dans les années quatre-vingt, le taux en vigueur pour les propriétés au bord de la lagune était d’un peso par mètre carré. En 2019, le prix oscillait autour de quatre mille pesos. Bertha, qui avait initialement payé son terrain avec un cochon, s’est récemment vu offrir plusieurs millions de pesos pour cela.

Le Bureau de l’Écologie et de l’Environnement de Bacalar est au centre de la ville, dans une rue bordée de bars et de restaurants populaires. Lors de ma visite, une pile de téléviseurs mis au rebut se trouvait devant le bureau du directeur de l’agence, Romel Cano ; un panneau épinglé à la porte indiquait « Attention à une plainte d’un citoyen ». Originaire de Bacalar, Cano était devenu directeur en 2018, après avoir passé sept ans dans une administration locale. Avec un effectif de trois personnes, il a d’abord répondu à une saison d’incendies de forêt dévastatrice, puis à la pandémie. « C’était ma première chance d’être réalisateur, et ces énormes événements se sont produits! » il a dit.

Pendant un certain temps, m’a dit Cano, il avait espéré que la fermeture causée par le coronavirus pourrait donner à certaines initiatives environnementales de son bureau le temps de fonctionner. En juin dernier, alors que la tempête tropicale Cristobal battait son plein, Cano a lancé une campagne sur les réseaux sociaux avec des prises de vue aériennes et des photographies sous-marines ; il a demandé: « Comment devrions-nous réhabiter Bacalar? » Puis le lagon est devenu brun. Au début, Cano a adapté son optimisme. Peut-être qu’un aperçu d’un avenir détérioré inspirerait une réponse protectrice.

En fait, la dévastation économique causée par la pandémie semble avoir rendu de nouvelles mesures de protection moins probables. En avril, des représentants d’organisations de toute la région, y compris certains ejidos, la Bacalar Hotel Association et divers groupes d’entreprises et de travailleurs ont annoncé lors d’une conférence de presse qu’ils combattraient toute nouvelle tentative de désigner la lagune zone naturelle protégée fédérale. En mai, ils ont remis une lettre au président mexicain, Andrés Manuel López Obrador, lui demandant de retirer officiellement de telles protections. Jusqu’à présent, le gouvernement fédéral n’a montré aucun signe d’empressement à protéger plus d’acres.

Beaucoup de gens qui sont contre les protections insistent sur le fait que les changements dans la lagune sont cycliques. Et, fin janvier, le lagon a commencé à reprendre des couleurs. À l’extrémité sud de Bacalar, l’eau s’infiltre à partir de sources souterraines et la terre est moins développée ; le long d’un tronçon de huit milles là-bas, l’eau a viré au vert transparent, puis, enfin, au bleu. Aux beaux jours, une flotte désorganisée de voiliers et de skieurs nautiques a commencé à fuir l’extrémité nord, restée trouble, et à se précipiter vers l’eau bleue.

Sur les réseaux sociaux, Cano a déclaré qu’il pensait que le lagon continuerait à s’améliorer. Mais, en privé, il s’inquiète de ce qui pourrait arriver si de fortes pluies revenaient. Jusqu’à présent, ils ne l’ont pas fait, mais la saison des ouragans est à nos portes et les météorologues en ont prévu une chargée, prévoyant dix-sept tempêtes majeures dans l’Atlantique. Nos espoirs reposent sur leur disparition en mer et sur une saison sèche continue. Peut-être que si ça dure, ça protégera le lagon. D’un autre côté, cela conduirait probablement à plus d’incendies de forêt, à plus de terres nues, et donc à un ruissellement plus rapide et plus contaminé après la prochaine tempête puissante.

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