Comment pouvons-nous continuer à protéger les écoles relativement à l’abri du coronavirus?

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Fin mars, les lycées publics de New York ont ​​rouvert leurs portes pour l’enseignement en personne. Les écoles élémentaires offrent des cours en personne depuis décembre, les collèges depuis février. Le plus grand district scolaire du pays a réussi à offrir plus d’heures de cours que de nombreux autres districts qui auraient pu sembler mieux équipés pour cette tâche. Mais, près de trois mois après la mise à disposition des vaccins pour les enseignants, moins de la moitié – environ soixante-cinq mille, sur environ cent quarante-sept mille employés du ministère de l’Éducation – ont reçu au moins une première injection du vaccin.

Pendant une grande partie de l’année écoulée, la transmission à l’école de le coronavirus ne préoccupe pas particulièrement les spécialistes des maladies infectieuses. Les données semblent montrer que les enfants sont infectés à un taux relativement faible. Cela peut cependant changer avec l’avènement de variantes plus infectieuses du virus, car Peter Hotez, m’a dit un microbiologiste pédiatrique et spécialiste des vaccins au Baylor College of Medicine. La variante B.1.1.7 – ou UK -, par exemple, semble causer une maladie plus grave chez les jeunes que la version originale du virus, et présente un risque de transmission globalement plus élevé. Il existe peu de données basées sur l’âge sur la variante B.1.526 plus récente, qui est maintenant la variante la plus répandue à New York. Le taux de positivité dans les écoles est resté faible tout au long de l’automne, même si les cas ont augmenté dans toute la ville, et bien qu’il n’ait augmenté que légèrement, il reste toujours en dessous de 1%. (À la mi-mars, mon fils de neuf ans, mon partenaire et moi avons tous été testés positifs pour le coronavirus, mon fils étant le premier à présenter des symptômes.)

Une façon d’abaisser COVIDLes risques liés dans les écoles seraient de s’assurer que le plus de personnes possible à l’intérieur des bâtiments scolaires soient vaccinées. Les vaccins non encore approuvés pour les enfants et les adolescents, c’est aux adultes qui travaillent dans les bâtiments scolaires de les rendre aussi sûrs qu’ils peuvent l’être. « Cela doit être transmis au personnel et aux enseignants – votre chance peut s’épuiser », a déclaré Hotez. Michael Mulgrew, le président de la Fédération unie des enseignants, m’a dit que les représentants syndicaux à New York ont ​​éduqué les enseignants sur le vaccin et aidé à organiser les rendez-vous depuis janvier. Mais la ville, l’état et les gouvernements fédéral n’ont pas entrepris de campagne pour persuader le personnel scolaire de se faire vacciner.

Saad B. Omer, un épidémiologiste qui dirige le Yale Institute for Global Health, m’a dit que les taux de refus parmi certains des groupes qui ont eu accès aux vaccins le plus longtemps – certains travailleurs de la santé, des militaires et des maisons de retraite personnel – sont élevés. « Ils peuvent être le canari dans la mine de charbon », a déclaré Omer; les taux de vaccination dans ces groupes peuvent prédire les taux entre autres, y compris les enseignants. L’hésitation apparente de certains agents de santé est particulièrement troublante, car les membres de ce groupe sont les sources les plus fiables d’informations sur les vaccins. La réticence dans leurs rangs, a déclaré Omer, signale le danger d’un «plateau de vaccination».

Les écoles occupent une place particulière dans la conversation sur la pandémie. Pour de nombreux enfants et parents, le manque d’école en personne a été l’une des plus grandes pertes de la pandémie. Pour ceux d’entre nous qui ont la chance d’avoir accès à des instructions en personne, cela a été une bouée de sauvetage. J’ai perdu la trace du nombre de fois où l’école de mon fils a fermé partiellement ou complètement pendant dix ou quatorze jours, en raison d’un cas dans sa classe ou de deux cas non liés à l’école, mais les semaines qu’il a pu y assister personne a été la plus facile et la plus saine des derniers mois. (Lundi, le maire Bill de Blasio a annoncé que la ville mettrait fin à sa politique exigeant la fermeture de dix jours de toute école avec deux cas non liés.) Pour de nombreuses familles, l’école a été leur contact le plus fréquent et le plus soutenu avec des personnes en dehors de leur foyer. Les écoles ont également été plus sûres que presque tout autre espace public.

Mais, si les taux de vaccination parmi le personnel scolaire restent faibles par rapport à certains autres groupes, et si des variantes plus infectieuses circulent, les écoles risquent de perdre leur statut de port relativement sûr. Et les écoles sont différentes des autres lieux de rassemblement, car, contrairement aux résidents des maisons de retraite, aux patients hospitalisés ou aux étudiants, les jeunes enfants ne peuvent pas être vaccinés. Ils ne peuvent pas contribuer à la protection du groupe en choisissant l’immunité – seuls les adultes du bâtiment peuvent le faire jusqu’à ce que les vaccins pédiatriques pour tous les groupes d’âge soient approuvés.

Une solution possible est un mandat de vaccination. Omer et d’autres spécialistes de la santé publique travaillaient sur des cadres de besoins en vaccins avant la pandémie, en particulier en relation avec les flambées de rougeole. En juillet 2019, Omer et deux de ses collaborateurs – les spécialistes en sciences sociales Cornelia Betsch, de l’université d’Erfurt, en Allemagne, et Julie Leask, de l’université de Sydney, tous deux travaillant sur la communication médicale – ont publié un article dans La nature exhortant à la prudence dans l’introduction de la vaccination obligatoire. Les auteurs ont averti que des mandats de vaccination trop punitifs ou restrictifs pourraient se retourner contre eux. Par exemple, lorsque la Californie a éliminé les exemptions non médicales des exigences en matière de vaccination infantile, de nombreux parents ont obtenu des exemptions médicales ou ont choisi de scolariser leurs enfants à la maison. Omer m’a dit qu’il pensait que les mandats de vaccination devraient être une option dans la lutte contre COVID-19, mais uniquement à la suite d’une campagne concertée de vaccination volontaire. «Les mandats ne vous permettent pas de passer de 50% à 100%», a-t-il déclaré. « Mais ils peuvent être utiles pour passer de soixante-dix à quatre-vingt-dix. »

Hotez est développeur de vaccins (il a un COVID-19 vaccin actuellement en essais cliniques) et aussi longtemps militant contre la désinformation vaccinale. L’année dernière, les recherches auxquelles il a contribué ont montré que deux groupes sans grand chevauchement présentaient les plus hauts niveaux d’hésitation à la vaccination: les Noirs américains et les républicains conservateurs. (L’hésitation chez les Noirs américains a depuis abaissé.) En réponse à ces découvertes, Hotez est devenu un habitué des émissions de radio qui toucheraient les personnes les moins susceptibles de faire confiance aux vaccins. Ce qu’il a découvert, m’a-t-il dit, c’est que les appelants conservateurs ont supposé que le gouvernement instituerait un mandat de vaccination – ils étaient déjà en bataille avec cet homme de paille. Exiger la vaccination, m’a dit Hotez, serait, à ce stade, «piquer l’ours». «Les mandats peuvent devenir nécessaires, mais maintenant je dirais:« Ne poussez pas trop fort », a-t-il dit. «Cela peut être contre-productif.» Un mandat, pense-t-il, confirmerait les attentes anti-big-gouvernementales de certains des résistants aux vaccins les plus virulents, plutôt que de changer d’avis.

En fin de compte, c’est le Département d’État de la Santé qui imposerait un mandat de vaccination dans les écoles. À l’heure actuelle, il a besoin tous les enfants doivent fournir la preuve d’une série de vaccinations, de la polio à l’hépatite B – aucune exemption non médicale autorisée – mais n’exige aucune vaccination du personnel scolaire. Jill Montag, une porte-parole du DOH, m’a dit par e-mail que, dans la pratique, l’État exigeait principalement que les enfants, et non les adultes, reçoivent des vaccins. En fait, l’État impose des exigences de vaccination strictes sur les étudiants adultes des établissements postsecondaires: toute personne née en 1957 ou après doit présenter une preuve de vaccination contre la rougeole, les oreillons et la rubéole. (Montag n’a pas répondu à un e-mail de suivi; en réponse à une question de vérification des faits, elle s’est référée à sa déclaration précédente.) Hotez m’a dit qu’il s’attendait à ce qu’une pluralité de collèges et d’universités exigent que les étudiants soient vaccinés. contre COVID-19 avant la chute; Rutgers, l’université d’État du New Jersey, annoncé une telle exigence le 25 mars.

Selon Omer, un obstacle majeur à une vaccination efficace est l’incapacité des gouvernements des États et des villes américains à utiliser l’expertise existante pour mener des campagnes de vaccination. «Ils ne réalisent pas que vous avez besoin de la science pour la communication des vaccins», a-t-il déclaré. Les chercheurs ont accumulé une mine de données sur les stratégies qui fonctionnent, y compris des conseils sur la messagerie, l’organisation et la réglementation. Une campagne claire et efficace impliquerait de créer des lieux de vaccination accessibles et accueillants. Les systèmes d’inscription en ligne compliqués de New York et de l’État ne sont ni l’un ni l’autre, ni les sites de vaccination géants et éloignés, tels que le Javits Center. Cela implique également des stratégies de communication collaborative. Des études montrent, par exemple, qu’un pédiatre qui dit «Je vais vacciner Johnny aujourd’hui» ou «Il est temps pour le vaccin de Johnny» est moins susceptible de se faire vacciner dans le bras de Johnny que celui qui demande «Que pensez-vous à propos de la vaccination de Johnny lors de cette visite?

«Fait intéressant, l’OMS a été plus réceptive» à l’adoption des stratégies de communication recommandées par les chercheurs que les responsables américains ne l’ont été, a déclaré Omer. L’approche aléatoire des campagnes de vaccination peut être le produit de ce que Omer a généreusement appelé «une place publique robuste» – une conversation, largement diffusée dans les pages d’opinion, qui juxtapose les opinions d’experts à celles de personnes qui ont peu ou pas d’expérience en l’épidémiologie des maladies infectieuses. Il s’agit notamment de Scott Atlas, un radiologue dont les opinions contrariantes sur la pandémie lui ont valu l’ancien président. Donald Trumpl’oreille de Marty Makary, un chirurgien qui, il y a moins de deux mois, argumenté dans le le journal Wall Street que les États-Unis obtiendraient l’immunité collective d’ici avril.

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