Comment les flics violents restent dans l’application de la loi

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À ce stade, les forces de l’ordre locales savaient comment gérer Robbie lorsqu’il était anxieux. Stalder, le chef de la police, m’a dit que, lors des appels à l’appartement de Robbie, les agents se tenaient devant la porte et parlaient d’une voix douce jusqu’à ce qu’il se calme. Le ministère avait mis en place une alerte de vigilance pour les véhicules de Robbie, afin que les agents sachent réagir avec calme en cas d’arrêt de la circulation. «En raison de la capacité des officiers à créer cet espace et ce temps, les choses ont fonctionné», a déclaré Stalder.

En novembre 2018, Robbie a conduit son Ranger vers l’ouest sur Grand Avenue, une zone commerciale près de l’université. Il voyageait beaucoup sous la limite de vitesse, et bientôt un véhicule de patrouille du bureau du shérif s’est garé derrière lui. Robbie s’est déplacé dans la voie de gauche, puis a traversé la circulation, déclenchant son signal avec quelques secondes de retard. La voiture de patrouille a suivi. Robbie se retourna, cette fois sans signal. La voiture de patrouille a fait clignoter ses phares et ils se sont tous les deux arrêtés. Robbie était à une centaine de mètres de chez lui.

Derek Colling est mince et musclé, avec une coupe ras du cou blonde qui était, ce jour-là, recouverte d’un bonnet noir. Il se dirigea vers la voiture de Robbie. À l’université, Colling avait été un joueur de football de deux cent quinze livres, et il maintenait toujours une carrure athlétique, s’entraînant régulièrement dans une forme d’arts martiaux appelée Krav Maga, développée pour l’armée israélienne. Lorsqu’il a atteint le côté passager de la voiture, il a dit à Robbie de baisser la vitre. Robbie a refusé et a montré son immeuble, qui était visible de l’autre côté de la rue. Colling demanda à nouveau, et les réponses de Robbie devinrent agitées. Puis il démarra la voiture et s’éloigna. (Pour quelqu’un qui fuyait la police, il conduisait lentement; avant de se tourner vers le parking de son appartement, il a utilisé son clignotant.) Colling a couru vers son croiseur et l’a poursuivi, appelant à la sauvegarde. Robbie s’est garé à côté de son appartement, au bout du parking, et est sorti. Les agents formés pour répondre aux appels impliquant des personnes en situation de crise de santé mentale apprennent à parler calmement et à garder leurs distances. Colling s’arrêta rapidement, coincé dans le camion de Robbie et le laissant effectivement coincé.

Colling a sorti son Taser et son pistolet et a crié: « Lève les mains maintenant! » Il s’approcha, les armes à la main, fermant l’espace entre eux. «Lève les mains maintenant», répéta-t-il. Il a ensuite déployé le Taser: ses barbes sont coincées dans la chemise de Robbie mais n’ont pas semblé prendre effet. «Ne me tirez pas dessus», dit Robbie. Colling essaya à nouveau. Robbie se couvrit la tête, jura et chargea. Alors que les hommes se débattaient, Colling a tiré avec son pistolet et Robbie est tombé. Colling a demandé une assistance médicale et a maintenu le corps de Robbie au sol. (Il dira plus tard qu’il considérait toujours Robbie comme une menace potentielle.) Avec l’aide d’un agent intervenant, il a menotté Robbie, qui saignait. Un autre agent est arrivé et a administré la RCR. Colling avait tiré sur Robbie trois fois, y compris dans le dos. Une ambulance l’a transporté à l’hôpital. Hinkel est arrivé peu de temps après. Dans le hall, elle a été informée que son fils était mort.

Six jours plus tard, une veillée pour Robbie a eu lieu au skate park de Laramie. Plus d’une centaine de personnes sont venues allumer des bougies. Plus tard, au service commémoratif, un ami de Robbie du skate park a prononcé un éloge funèbre et Hinkel a prononcé un bref discours. Elle pensait que plus d’amis de Robbie pourraient parler. Mais elle a dit: «Ils ne pouvaient tout simplement pas. Ils étaient tellement en colère.

Hinkel marche rapidement et porte souvent un sourire qui exprime la préparation plutôt que la joie. Après la mort de Robbie, son frère aîné, Randy, a tenté d’éviter de retourner à Laramie. Hinkel partait fréquemment pour s’échapper, mais rentrait toujours chez lui. «Je ne sais pas comment ma mère le fait», a déclaré Randy. «Elle ne peut pas aller à l’épicerie sans que quelqu’un veuille en parler.»

Personne profondément spirituelle, Hinkel a estimé que la mort de son fils était survenue pour une raison et qu’un changement devrait en résulter. Mais elle avait aussi tendance à faire confiance aux autorités locales. Dans la presse, elle a félicité O’Malley et Peggy Trent, l’avocate du comté, avec qui elle était amie. Elle a dit au Boomerang que la mort de son fils était la faute «d’un policier et non de l’ensemble de la force». Lorsque l’État a annoncé que son Département des enquêtes criminelles (DCI) mènerait une enquête sur la fusillade, elle a espéré que le système rendrait justice.

Mais d’autres avaient commencé à s’organiser autour du tournage. Après avoir entendu parler de la mort de Robbie, une étudiante diplômée nommée Karlee Provenza a décidé de créer un groupe de défense des droits, appelé Albany County for Proper Policing (ACoPP). Vingt-quatre personnes se sont présentées à la première réunion, que Provenza a tenue chez elle, une maison d’un étage sur le côté ouest de Laramie, avec un porche décoré de crânes de cerfs. Elle a servi du chili de cerf. Un des oncles de Robbie était présent; Hinkel ne l’a pas fait.

La semaine suivant la veillée de Robbie, Trent a organisé une visualisation privée des images de la caméra de bord et de la caméra corporelle de Colling pour la famille de Robbie, y compris Hinkel, Ramirez et leurs enfants Randy et Robyn. O’Malley était là aussi. Il a pleuré pendant que la bande roulait. «Je me sentais mal pour la famille», m’a-t-il dit plus tard. Robyn l’a serré dans ses bras et lui a dit qu’elle ne l’avait pas blâmé pour la mort de Robbie. Randy se sentait différent. «Vous avez fait ça», dit-il à O’Malley. Hinkel quitta la pièce.

Trent a finalement décidé de réunir un grand jury pour déterminer si Colling devait être accusé d’un crime. Les grands jurys se réunissent presque toujours en l’absence d’un juge ou d’un avocat de la défense, ce qui donne au procureur une grande influence. Selon Kate Levine, professeur de droit à la faculté de droit Benjamin N. Cardozo, les procureurs présentent souvent des informations à décharge lors d’affaires impliquant des agents des forces de l’ordre. «Cela fait partie de cette présentation prudente et équilibrée qui n’est absolument jamais faite pour personne d’autre que pour les policiers», m’a dit Levine. Les procureurs sont incités à entretenir de bonnes relations avec le service de police, car ils dépendent de la coopération des forces de l’ordre pour élaborer d’autres dossiers, et les jurés ont tendance à faire confiance et à sympathiser avec les forces de l’ordre. Les tribunaux accordent aux agents une marge de manœuvre importante dans les affaires de recours à la force: si les agents qui prétendent se défendre peuvent démontrer qu’ils craignent pour leur vie ou celle de quelqu’un d’autre, ils peuvent presque toujours éviter d’être condamnés. Rachel Harmon, professeur de droit à l’Université de Virginie, a déclaré que les normes juridiques «sont pour la plupart vagues. Et donc, ils donnent beaucoup de place aux agents qui perçoivent une menace de recourir à la force. »

Peu de temps avant la convocation du grand jury, Hinkel a assisté à un forum communautaire, où elle a finalement rencontré Provenza. Ils ont discuté du prochain grand jury, qui se réunirait sous scellés, cachant la procédure à l’examen public. Provenza craignait que, si le grand jury refusait de mettre en accusation, cela puisse donner l’impression que le meurtre de Robbie était justifié. «Debbie a en quelque sorte repoussé ça de côté», m’a dit Provenza. «Puis, je pense, elle a regardé cela arriver.

Le grand jury, qui s’est réuni en janvier 2019, a été chargé de déterminer s’il fallait inculper Colling pour homicide involontaire coupable. Trent a présenté aux jurés des preuves rassemblées par la DCI Préparé par plusieurs enquêteurs, dont Tina Trimble, qui était également présidente de l’Ordre fraternel de la police du Wyoming, le rapport de la DCI présentait un portrait menaçant de Robbie, notant que son appartement était extrêmement sale et suggérant qu’il n’avait pas pris ses médicaments. (Le rapport n’a été rendu public que des mois plus tard, sous la pression des organes de presse, notamment Boomerang et WyoFile, une organisation à but non lucratif qui a largement couvert le cas de Robbie. Par l’intermédiaire d’un superviseur, Trimble a refusé une demande d’interview.) Le rapport couvrait brièvement les deux fusillades précédentes de Colling, mais il ne mentionnait pas son licenciement du département de police de Las Vegas.

Dans une interview avec Colling, que les enquêteurs ont attendu quatre jours après la fusillade, il a affirmé qu’il n’avait pas reconnu Robbie lors de la rencontre. Mais il a également suggéré qu’il avait entendu suffisamment d’histoires sur le passé de Robbie pour le considérer comme dangereux, fournissant des récits de seconde main sur les rencontres entre Robbie et les forces de l’ordre qui ont eu lieu des années avant qu’il ne rejoigne le bureau du shérif. Ce n’est qu’après que Colling a regardé les images de la caméra corporelle qu’il est arrivé à la conclusion que Robbie avait peut-être tenu une clé pendant leur bagarre. « Colling a fait remarquer qu’il n’avait jamais vu les touches », a écrit Trimble, « mais qu’il avait l’impression que c’était une » arme tranchante « après avoir visionné la vidéo. »

Les jurés ont écouté l’entrevue de Colling et le témoignage de Trimble et d’un expert en recours à la force qui a défendu des policiers dans des affaires d’inconduite. Un des membres du grand jury m’a dit que le groupe avait pour instruction de ne pas considérer l’histoire de Colling. (Plus tard, lors d’une conférence de presse, Trent a déclaré que la présentation des faits de la fusillade antérieure de Colling aurait ôté «la pertinence des faits de l’affaire».) Une grande partie du témoignage, a déclaré le juré, «était conçue de manière à disent que les agents de la force publique se sont vu appliquer cette norme différente en raison des paramètres de leur profession. » Le juré a ajouté que, pour qu’une accusation soit maintenue, «j’ai l’impression qu’ils doivent crier:« Je vais vous tuer exprès et je m’en fiche ». Et ce doit être devant la caméra. » (Trent a déclaré qu’elle ne pouvait pas discuter des détails du grand jury, au-delà de ses commentaires publics.)

Après trois jours de procédure, le grand jury a refusé d’inculper Colling. O’Malley a ensuite transféré Colling à un rôle d’enquête. Hinkel se sentit trahi. «L’aspect bon-vieux-garçon de protéger quelqu’un qui a fait quelque chose comme ça me déroute totalement», a-t-elle dit. Elle a renoué avec Provenza, qui essayait de convaincre les commissaires du comté de créer un conseil de surveillance communautaire pour le bureau du shérif. Hinkel a été impressionné par la persistance de Provenza dans un État où les efforts de réforme agressifs ne sont pas la norme politique. (En février, un ancien avocat du comté d’Albany a écrit à Provenza, dans un e-mail: « Vous devez faire preuve de prudence dans vos efforts. Les personnes que vous défiez ont le pouvoir de l’ensemble du gouvernement de l’État de poursuivre contre vous. ») Hinkel et Provenza a discuté des problèmes de police et a décidé de commencer à travailler ensemble sur le plaidoyer. En mai, Hinkel a écrit un éditorial critiquant O’Malley et le système d’application de la loi: «Nous devons peut-être envisager de retirer la certification de ces agents afin qu’ils n’aient pas la possibilité de blesser ou de tuer des citoyens.» Provenza a rapidement commencé à recueillir des signatures sur une pétition appelant à la décertification de Colling.

Dans le Wyoming, comme dans de nombreux autres États, les décisions de décertification sont gérées par l’État PUBLIER commission. (Les plus PUBLIER des agences ont été créées à la suite des troubles civils des années soixante-dix, lorsque les autorités des villes des États-Unis ont répondu aux manifestants des droits civiques avec des tactiques militaires.) En janvier 2020, Hinkel et Provenza ont conduit soixante-quinze milles de glace au nord pour se rendre à un dîner à Wheatland, où ils ont rencontré Chris Walsh, le directeur de l’État PUBLIER commission. Provenza a présenté à Walsh une pétition pour la décertification de Colling, qui avait près de treize cents signatures.

En règle générale, les cas de décertification sont portés par les chefs de police ou les shérifs eux-mêmes. «Les personnes mêmes qui décident d’embaucher des officiers itinérants sont celles qui doivent décider de les discipliner», m’a dit Ben Grunwald, juriste. Mais dans le Wyoming, les citoyens peuvent déposer une plainte directement auprès du PUBLIER commission. À la fin de la réunion avec Walsh, Hinkel a déposé une plainte écrite. Walsh a ouvert une enquête.

En avril, Provenza a annoncé qu’elle se présentait comme démocrate pour un siège à la législature. Hinkel a aidé à la campagne, en écrivant des cartes postales aux électeurs. Quelques semaines plus tard, George Floyd a été tué par Derek Chauvin, un officier blanc avec dix-huit plaintes antérieures sur son dossier. Des manifestations ont éclaté dans tout le pays, y compris à Laramie, où elles ont attiré une foule diversifiée et durable. Provenza était présente, recueillant plus de signatures pour la pétition de décertification. Hinkel a eu du mal à regarder la vidéo de la mort de Floyd, et la similitude des noms des officiers – Derek Colling, Derek Chauvin – la dérangeait. «Trop de synchronicités», m’a-t-elle dit.

Elle a quitté la ville pour faire du rafting dans l’Oregon. Lorsqu’elle est arrivée à la maison, en juin, des centaines de personnes défilaient dans les rues, beaucoup d’entre elles scandant le nom de son fils. Les marches se sont poursuivies quotidiennement. (Les policiers de Laramie ont par la suite arrêté des manifestants pour conduite désordonnée et, dans un cas, pour «bruit amplifié», alors même que des contre-manifestants dans des camions équipés de systèmes d’échappement modifiés les explosaient avec de la fumée de diesel.)

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