Comment l’administration Biden peut étendre le haut débit rural

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Au début de la pandémie, Larry Irving a quitté Washington, DC, et a élu domicile dans un immeuble locatif à la lisière du parc national de Shenandoah, en Virginie, où, a-t-il vite constaté, le service Internet n’était pas suffisant pour gérer son entreprise de conseil. Ainsi, Irving se rendait chaque jour à la bibliothèque locale et travaillait dans sa voiture, utilisant le Wi-Fi de la bibliothèque. Plus de deux décennies plus tôt, en tant que secrétaire adjoint au commerce pour les communications et l’information de l’administration Clinton, Irving avait popularisé le terme «fracture numérique» pour décrire la disparité entre les nantis et les démunis d’Internet. «Nous avons fait une série d’études qui ont montré que si vous étiez pauvre, si vous étiez une minorité, si vous étiez âgé et si vous étiez en milieu rural, vous étiez moins susceptible d’avoir accès à Internet», m’a dit Irving. «La pauvreté était la constante.»

Au cours des vingt dernières années, la densité de population a favorisé la construction d’infrastructures Internet dans les zones urbaines, mais il y a eu peu d’incitation économique à le faire dans de nombreuses régions rurales du pays. C’est un vide que le COVID-19 Le verrouillage a été mis à nu, avec tant d’Américains travaillant à domicile, fréquentant l’école en utilisant Zoom, comptant sur la télésanté, s’inscrivant à la vaccination en ligne et, dans de nombreux cas, disant un dernier adieu à un être cher sur un écran. Parmi les images persistantes de la pandémie, il y a des photos d’enfants sans haut débit à la maison, se connectant à des salles de classe éloignées depuis les parkings des restaurants de restauration rapide ou les marches d’écoles primaires fermées.

Une partie du problème est l’absence de données fiables sur le nombre d’Américains qui n’ont pas Internet à haut débit. Dans un 2019 rapport, la Federal Communications Commission a estimé que vingt et un millions d’Américains ne disposent pas d’Internet à large bande, qu’elle définit comme une vitesse de téléchargement minimale de vingt-cinq mégabits par seconde et une vitesse de téléchargement de trois mégabits par seconde. Mais cette estimation est basée sur les chiffres fournis par les fournisseurs Internet, qui ont gonfler le nombre des ménages qu’ils desservent et les vitesses qu’ils offrent. Une étude par des chercheurs de Broadband Now, un chien de garde de l’industrie, évalue le nombre de personnes sans large bande à quarante-deux millions – et cela n’inclut pas les quelque 18 millions et demi de personnes qui ne peuvent pas se permettre l’accès à Internet à haut débit dans les endroits où il est disponible.

Sans données précises, les efforts visant à réduire la fracture numérique sont voués à l’échec. «Les cartes qui montrent où il y a un service sont horribles», m’a dit le sénateur Joe Manchin, démocrate de Virginie-Occidentale. «Je me suis battu avec Ajit Pai» – le président de la FCC sous l’administration Trump – «à ce sujet pendant des années. Il ne voulait tout simplement pas accepter que les cartes étaient foirées. (Pai a qualifié la caractérisation de Manchin de «catégoriquement fausse» et a déclaré que la FCC avait «lancé la création de cartes plus granulaires et plus précises.») Brian Deese, le nouveau chef du Conseil économique national, m’a dit que l’administration Biden est consciente que de mauvaises données ont abouti à un service Internet médiocre, alors même que les entreprises qui le fournissaient en apparence recevaient des milliards de dollars de subventions fédérales. «C’est un problème que nous travaillons activement avec le Congrès et la FCC pour résoudre», m’a-t-il dit. (Dans le cadre de son décembre 2020 COVID-19 colis de secours, Congrès alloué soixante-cinq millions de dollars à la FCC pour obtenir des données de service plus précises.)

En tant que candidat, Joe Biden semblait comprendre que faire appel aux électeurs ruraux était une nécessité politique. Dans son «Plan pour l’Amérique rurale», Biden a promis «d’étendre le haut débit, ou le haut débit sans fil via la 5G, à tous les Américains». Dans le cadre de l’effort, Biden a promis vingt milliards de dollars pour construire une infrastructure à large bande rurale, ainsi que le triplement du montant d’argent disponible pour les organisations, les gouvernements locaux, les groupes tribaux et les entreprises pour câbler les communautés rurales via le Département américain de la L’agriculture Connexion communautaire programme. Shirley Bloomfield, PDG de la Rural Broadband Association, une organisation nationale composée de huit cent cinquante petits fournisseurs locaux, a été invitée à se joindre aux comités d’innovation et de déploiement du haut débit de la campagne. «Probablement deux semaines après les élections, nous avons été appelés à rencontrer l’équipe de transition de la FCC, l’équipe de transition de l’Administration nationale des télécommunications et de l’information et l’équipe de développement rural de l’USDA pour partager nos idées et nos priorités», m’a-t-elle dit. «Ils ont frappé le sol en courant.»

Le fédéral COVID-19 loi de secours, qui a été adoptée avec une écrasante soutien bipartite en décembre, a alloué des milliards de dollars pour étendre l’accès à large bande aux familles à faible revenu, un milliard de dollars pour le câblage des terres tribales et des millions de dollars pour l’apprentissage à distance et la télémédecine. «Mes amis républicains ressentent la même chose que mes amis démocrates», m’a dit Manchin. «Ils veulent tous la connectivité.» Un exemple typique est son collègue républicain de Virginie-Occidentale, le sénateur Shelley Moore Capito, qui a lancé le caucus rural à large bande au Sénat et a activement travaillé à l’amélioration de la collecte de données. Capito est impatient de voir les factures d’infrastructure exigeant l’installation d’un câble à fibre optique le long de toutes les nouvelles autoroutes et routes. «C’est une administration qui a beaucoup parlé de développement d’infrastructures avant d’entrer réellement en fonction», m’a dit Capito. «Je pense qu’ils intègrent tout ce travail que nous avons effectué précédemment et que nous continuons de faire avec le haut débit en milieu rural.»

Irving m’a dit qu’après le départ de Clinton, en 2001, l’administration Bush n’a pas fait grand-chose pour remédier à la fracture numérique. L’administration Obama, en grande partie par le biais de son projet de loi de relance, a envoyé de l’argent aux États pour développer le haut débit, mais pas suffisamment pour combler l’écart. Lorsque Trump a pris le relais, a déclaré Irving, «il y avait encore trente à quarante millions de foyers dans ce pays sans accès à un bon haut débit – certains à cause de l’abordabilité, d’autres à cause de l’accessibilité, mais le problème de l’accessibilité a été quasiment ignoré.

Il y a deux ans, la FCC, sous la direction de Pai, a annoncé la vente aux enchères du Rural Digital Opportunity Fund (RDOF), une cagnotte de vingt milliards de dollars, versée sur dix ans, pour amener le haut débit dans les zones rurales mal desservies. RDOF a été conçu comme une enchère inversée, ce qui signifie qu’il récompenserait les entreprises qui ont soumis les offres les plus basses pour le service le plus rapide. La première phase de la vente aux enchères, qui a débuté en octobre dernier, un mois avant les élections, visait à desservir plus de six millions de foyers et d’entreprises mal desservis. Bloomfield m’a dit qu’elle et ses membres étaient enthousiasmés par le fait que le gouvernement allait engager des fonds substantiels pour construire jusqu’au dernier kilomètre – ces avant-postes isolés où le faible retour sur investissement pour les fournisseurs a généralement été dissuasif.

Cela a changé après la vente aux enchères les gagnants ont été annoncés. «C’était absolument inquiétant», dit-elle. L’offre du plus grand gagnant, LTD Broadband, un petit fournisseur de services sans fil basé à Las Vegas, était de 1,3 milliard de dollars, pour fournir un Internet haut débit à plus d’un demi-million d’endroits dans quinze États, même si l’objectif principal de la société a était la technologie sans fil, et non le haut débit par fibre optique, et un certain nombre d’experts du haut débit se sont demandé si elle serait en mesure d’atteindre la vitesse et les capacités de fibre optique sur lesquelles la subvention était fondée. (Un représentant de LTD Broadband a déclaré que la société a déployé des fibres optiques dans le passé et qu’elle augmenterait massivement ses capacités de production pour remplir les obligations de subvention). SpaceX d’Elon Musk a remporté une offre de huit cent quatre-vingt-six millions de dollars pour sa société Internet par satellite, Starlink, une startup qui teste toujours sa technologie en version bêta et dont la zone de service «rurale» proposée est d’environ treize pour cent Urbain. (La FCC a déclaré qu’elle n’attribuerait le financement qu’après un processus d’examen qui déterminera si les soumissionnaires retenus seront en mesure de mettre en œuvre leurs propositions.) En effet, lorsque les analystes ont examiné les domaines que les gagnants du RDOF proposaient de servir, ils ont constaté que le FCC avait classé un parking du Pentagone, l’aéroport international de Los Angeles et un certain nombre de quartiers haut de gamme de Californie comme ruraux. (Un porte-parole de FAC a expliqué que le programme a le mot «rural» dans son titre parce que la majeure partie de l’argent ira aux zones rurales, non parce que les zones urbaines et suburbaines, qui ont également besoin de services, sont exclues.)

En Virginie-Occidentale, Capito a été consterné d’apprendre que Frontier Communications avait gagné environ soixante-dix pour cent de tout l’argent alloué à l’État – près de deux cent cinquante millions de dollars. En 2017, le gouvernement fédéral a demandé à l’État de restituer près de cinq millions de dollars de subventions après avoir constaté que l’État avait remboursé Frontier pour des coûts «inacceptables» et «déraisonnables». (Frontier nie avoir mal géré les fonds.) Lorsque l’offre de Frontier a été examinée, Capito a envoyé une lettre à la FCC, l’exhortant à rejeter l’offre. D’autres groupes et organisations de Virginie-Occidentale l’ont également fait, y compris le Sénat et la législature de l’État de Virginie-Occidentale, la Chambre de commerce et la ville de Fayetteville, dont le papier à en-tête le proclame comme «l’une des petites villes les plus cool d’Amérique», bien qu’une avec Internet moche .

Tom Wheeler, le président de la FCC sous Obama, m’a dit qu’en 2016, peu de temps avant de quitter ses fonctions, lui et son équipe ont publié une étude montrant que le moyen le moins cher de fournir le haut débit était que le gouvernement paie les autoroutes et les aéroports sont financés, plutôt que d’utiliser un programme de subvention alambiqué. «L’analyse que nous avons effectuée a montré que pour environ quarante milliards de dollars, nous pouvions fournir de la fibre à quatre-vingt-dix-huit pour cent de tous les sites non connectés du pays», a-t-il déclaré. (Il n’a pas tardé à faire remarquer que cela ne résolvait que le problème rural, pas le problème «ça passe près de chez moi mais je ne peux pas me le permettre», ce qui est important.)

L’expérience de Slic Network Solutions, une opération de quarante-trois personnes dans les confins de l’État de New York qui a remporté un peu moins d’un million de dollars aux enchères RDOF, illustre le défi de financer le haut débit au coup par coup, par le biais de subventions et d’enchères. Il y a deux ans, Slic a reçu trente-deux millions de dollars de l’État de New York pour desservir quatre-vingt-douze cents foyers du parc Adirondack et des comtés environnants, où un retour sur investissement lamentable avait effrayé les plus gros fournisseurs de services. Kevin Lynch, directeur de l’exploitation de Slic, m’a dit: «Bien que le déploiement initial soit quelque peu élevé, c’est un investissement d’infrastructure à très long terme. Pensez aux lignes électriques. Certains d’entre eux sont là depuis les années trente. Et donc, vous savez, avec le temps, il sera plus que rentabilisé et fournira un excellent service aux zones rurales. C’est pourquoi nous y avons été très attachés.

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