Ce qui se perd à mesure que les petites ligues deviennent plus petites

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Un samedi d’avril venteux à Hamden, Connecticut, où j’habite, j’ai vu un groupe d’enfants tester leurs compétences au baseball, en préparation de la saison de la Petite Ligue. Mon fils était parmi eux ; Je m’étais porté volontaire pour être entraîneur cette année. Le lundi soir suivant, je devais rejoindre les autres entraîneurs pour choisir les équipes.

J’avais eu une expérience précédente avec la rédaction de joueurs. En 2011, alors que écrire un livre sur la vie intérieure d’une équipe de la NFL, j’avais regardé les Jets de New York se préparer pour le repêchage. Cette année-là, les éclaireurs des Jets ont traversé le pays, observant et rencontrant des joueurs universitaires et discutant avec des entraîneurs, des professeurs, des connaissances et parfois des forces de l’ordre. Ils ont préparé cinq mille rapports épais sur douze cents perspectives, recherchant des vérités cachées et les secrets des jeunes âmes, surévaluant les choses qu’ils appréciaient le plus chez eux et croisant les doigts.

À Hamden, mes « notes de repérage » étaient au niveau « rapide » et « amusant ». Espérant élever mon sens de la rédaction avant lundi soir, je suis rentré chez moi et j’ai appelé certains de mes anciens sujets des Jets pour obtenir des conseils. L’ancien directeur général des Jets, Mike Tannenbaum, qui dirige maintenant un groupe de réflexion sur le football qu’il a fondé, a prévenu, à titre préventif, « Vous allez y aller avec votre cœur au lieu de votre tête. » L’ancien coordinateur défensif de l’équipe, Mike Pettine, qui est devenu plus tard l’entraîneur-chef des Cleveland Browns, a déclaré : « Choisissez des enfants qui aiment le baseball, pas à cause de leur père. Évitez les enfants dont les parents sont trop impliqués. Anthony Lynn, un entraîneur des running backs qui a ensuite passé plusieurs années comme entraîneur-chef des Chargers de San Diego, a rappelé sa propre enfance «Friday Night Lights» en tant qu’athlète vedette dans une petite ville du Texas, où son ami le plus proche s’appelait Rocky. Lynn a clairement indiqué qu’il tenait toujours contre la Petite Ligue de sa ville que lui et Rocky n’avaient pas été coéquipiers. « Les White Sox m’ont repêché », a déclaré Lynn. « Astros l’a emmené. J’étais en larmes. Premier brouillon que nous ayons jamais eu dans notre ville. Nous nous sommes présentés devant l’école. Tout le monde attendait. Après, on a hurlé. Beaucoup de pleurs. Lynn avait des conseils très précis. « Vous rédigez la chimie de l’équipe », a-t-il déclaré. «J’étais l’enfer de l’entraîneur des White Sox cette année-là. Je ne lancerais pas », c’est-à-dire jusqu’à ce que la femme de son entraîneur apporte un jour des produits de boulangerie. « Elle m’a conquis avec des brownies », a-t-il déclaré. « On a fait les playoffs. J’ai pitché et parlé de merde à mon meilleur ami, Rocky, tout le temps !

Écouter Lynn se remémorer de cette manière m’a rappelé des caractéristiques atmosphériques similaires de mes propres années en uniforme, grandi à New Haven – pas tout à fait le baseball lui-même, mais des choses surprenantes que les gens ont dites et faites aux matchs. Il y avait le frappeur qui se signait religieusement avant de frapper, amenant un lanceur à faire de même, juste pour qu’ils soient à égalité. La façon dont nous parlions plus à l’école en prévision des matchs à venir qu’après que le score ait été décidé. Les entreprises au son intéressant – un grossiste de hot-dogs, un magasin de poissons tropicaux, une entreprise de charrette – qui parrainaient des équipes, leur prêtant une mystique qui nous faisait, à onze et douze ans, nous sentir à moitié complices de leurs missions. Les manières distinctives que les gens ont trouvées pour porter leurs uniformes. (Le meilleur joueur de notre ligue a gardé une jambe de pantalon haute, à son genou, l’autre plus bas, à son tibia, et bientôt d’autres ont adopté la mode.) Le gamin qui a emprunté ma nouvelle batte en bois prisée et l’a immédiatement cassée, en frappant un célibataire ou Individual. Plus tard, il s’est approché de moi et je m’attendais à ce qu’il s’excuse, mais à la place, il a dit : « Si la batte avait été meilleure, j’aurais frappé un coup de circuit.

J’avais grandi avec une mère célibataire et je remarquais tous les pères dans les gradins qui regardaient leurs fils jouer. La plupart du temps, nous, les enfants, connaissions nos quartiers. Mais, grâce au baseball, j’ai rencontré des enfants que je n’aurais pas autrement, des enfants de tout New Haven. Les jeux ont ouvert la ville, révélé comment étaient les choses et les gens.

Hamden, qui, dans les années trente, est devenu la maison de Thornton Wilder, qui a écrit « Our Town », était autrefois une banlieue de tramway de New Haven. Il abritait de nombreux membres du corps professoral de Yale, mais il y avait aussi des quartiers de cols bleus, des villages intérieurs, de vastes terres agricoles et un enfant nommé Donald Hall, le futur poète officiel du pays, qui publia plus tard une collection en prose intitulée « Pères jouant à la balle avec leurs fils.  » Dans les années cinquante, Hamden a été refait dans le modèle de l’exode des banlieues blanches par de nouvelles autoroutes et promenades. Hamden était à la fois sa propre ville et un lieu de transition, pas vraiment une entité distincte, mais une continuation de New Haven, une parmi une région de villes et de banlieues qui a cédé la place à la campagne. Il était alors presque totalement blanc ; il possédait le premier centre commercial de banlieue de l’État et, à partir de 1953, une ligue sportive pour les jeunes qui s’appelait elle-même Hamden Fathers’ Baseball Association. (La nomenclature paternelle reste.) L’un des fils de Hamden à l’époque était Joe Castiglione, dont le ténor sympathique était familier aux partisans des Red Sox de Boston. depuis 1983, quand il est devenu le diffuseur radio play-by-play de l’équipe. Décrivant des balles et des frappes ou racontant la douceur des fraises qu’il achète sur son marché local, Castiglione ressemble à quelqu’un qui parle à son voisin de l’autre côté d’une clôture de jardin.

Hamden a continué à refléter l’évolution des banlieues américaines : de nos jours, vingt-sept pour cent de ses résidents sont afro-américains, et environ un sur sept est né dans un pays autre que les États-Unis. De nombreux résidents de Hamden sont engagés, comme une grande partie du pays, dans la communauté auto-examen. S’attaquer à un seul problème, comme la réforme du zonage ou le désir de logements plus abordables, est complexe ; lors d’audiences publiques, de réunions scolaires et en ligne, parler d’une chose mène inévitablement à des discussions sur d’autres choses, comme la réforme de l’éducation, les difficultés budgétaires de la ville, et les problèmes d’emploi, d’opportunités et de fiscalité – un processus interdépendant qui est aussi fougueux et chargé comme le temps. La culture dynamique des petites entreprises de la ville, de Kelly’s Cone Connection à East Side Flooring, est toujours représentée sur les chemises d’uniforme des jeunes joueurs de baseball. La démographie est diversifiée, mais la ville est séparée par quartier. De cette façon, Hamden me rappelle le New Haven dans lequel j’ai grandi, une ville palpitante et variée, où les gens avaient tendance à rester dans leurs propres communautés homogènes. Mais il y avait des moyens ne pas pour faire ça, apprendre à connaître un peu tout le monde, et une façon était Little League.

Dans notre salle de repêchage se trouvaient l’affable commissaire de la ligue, Carl, et mes collègues entraîneurs, qui répondaient à Doc et John et au maire Curt. (C’est bien le maire.) La soirée était un exercice simple et complètement inexpert dans un comité apolitique. Aucun d’entre nous ne connaissait tous les joueurs, donc, dans les tours suivants, il y a eu une mise en commun d’informations au niveau de « C’est le fils de mon meilleur ami » et « Sa couleur préférée est le vert ». Tout le monde partageait l’aversion de Pettine pour une implication excessive du père et pouvait se rappeler des cas paternels passés de vol de pancartes derrière le marbre, des pères arrivant aux matchs dans des états altérés et criant avec mépris pendant six manches, et même un homme qui a abordé l’entraîneur de son fils pour dire « Mon enfant joue beaucoup trop. Nous devons gagner !

Au cours des années passées, Hamden avait rempli deux ligues complètes et abondamment constituées. Maintenant, nous étions en train de rédiger pour aligner quatre équipes dans une ligue. Bon nombre des meilleurs jeunes joueurs de notre ville en pleine croissance de soixante mille personnes ne jouent plus dans notre ligue. Ils étaient déjà engagés toute l’année dans un autre sport, ou ils avaient choisi de jouer au ballon de voyage.

Partout dans le pays, les ligues des villes locales, non seulement dans le baseball mais aussi dans le football et le basketball et d’autres sports pour les jeunes, affrontent des inscriptions en baisse, alors que de plus en plus d’enfants s’inscrivent aux milliers et milliers de programmes de voyage du pays – des expériences intensives qui comportent des instructions d’experts d’anciens collégiens, un long programme de matchs contre des adversaires de régions éloignées, d’excellentes installations, des uniformes chatoyants et des uniformes adjacents swag, et un sérieux pré-professionnel à propos du jeu qui prêche le travail acharné et la dévotion à la pratique. Aussi disponibles, dans l’intérêt de ces credos, sont des cliniques de compétences, des cours privés, des journées spéciales de force et de conditionnement. Le sport pour les jeunes est une activité en plein essor qui apporte quinze milliards de dollars par an. Pour de nombreux parents, les engagements financiers et temporels sont transactionnels, des investissements dans le graal d’une bourse universitaire d’athlétisme ou, qui sait, peut-être même une carrière à Houston ou Chicago avec les vrais Astros ou White Sox.

Les sports de voyage semblent de notre temps, non seulement dans leur aspiration à acheter un avantage, à aller de l’avant, mais dans la façon dont ils créent iniquité et séparation au sein de la culture. La plupart des gens n’ont pas des milliers de dollars à investir saison après saison dans un joueur de troisième but de neuf ans. Au niveau municipal, la plupart des villes ne peuvent rivaliser avec les installations luxuriantes des entreprises de voyage, qui sont souvent situées dans les banlieues blanches riches.

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