Ce que nos plus grands best-sellers nous disent sur l’âme d’une nation

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Le « canon » dans le titre de « Americanon » (Dutton) de Jess McHugh se compose de treize livres américains, de « The Old Farmer’s Almanac », publié pour la première fois en 1792, à « Les 7 habitudes des personnes hautement efficaces » de Stephen R. Covey. qui est sorti en 1989. Il comprend le dictionnaire Webster, « Comment gagner des amis et influencer les gens » de Dale Carnegie, « Le livre de cuisine d’images de Betty Crocker » et « Tout ce que vous avez toujours voulu savoir sur le sexe* (*mais nous avions peur de demander) », par David Ruben.

Les œuvres sont toutes des méga-vendeurs. McHugh nous parle des McGuffey Readers, des manuels utilisés pour la première fois dans les maisons et les écoles du XIXe siècle ; ils se sont vendus à plus de cent trente millions d’exemplaires – et, comme la plupart des exemplaires avaient plusieurs lecteurs, le tirage total était encore plus important. Le livre de Carnegie est sorti en 1936, s’est vendu à plus de trente millions d’exemplaires et est toujours imprimé. « You Can Heal Your Life » de Louise Hay (1984) s’est vendu à plus de cinquante millions d’exemplaires, et « The 7 Habits of Highly Effective People » de Covey en a vendu plus de quarante millions. Le livre de cuisine de Betty Crocker s’est vendu à plus de soixante-quinze millions d’exemplaires. Au moins cent millions d’esprits curieux ont lu « Tout ce que vous avez toujours voulu savoir sur le sexe.* »

Ces chiffres de vente sont bien au-delà de la gamme même de la fiction la plus acclamée. Certains des livres, tels que « The Old Farmer’s Almanac » et « Etiquette in Society, in Business, in Politics, and at Home » d’Emily Post, qui a été publié pour la première fois en 1922, sont continuellement mis à jour et réédités, et conservent toujours leur part de marché. . McHugh dit que « Etiquette » était le deuxième livre le plus volé de la bibliothèque après la Bible (qui est vraisemblablement pris par des personnes peu familiarisées avec les Dix Commandements).

Cinquante-sept millions d’exemplaires du Webster’s Collegiate Dictionary ont été vendus (j’ai un exemplaire de la cinquième édition, propriété de ma mère, qui a été publiée en 1936), et il y a environ deux milliards de recherches de mots sur les applications de Merriam-Webster chaque année. Les livres du canon de McHugh ne sont pas tant des livres que des appareils. Ils ne sont pas lus ; ils sont utilisés. Et probablement beaucoup d’entre eux ont été achetés par des gens qui n’achètent pas beaucoup de livres autrement.

Le terme « canon » est aussi, eh bien, chargé. Les canons définissent une tradition, une culture, une civilisation en excluant les choses qui ne lui appartiennent pas. L’affirmation de « Americanon » est que les chiffres de vente énormes et durables des livres dont parle McHugh signifient qu’ils peuvent être compris comme faisant la promotion d’une idéologie nationale, ou de ce qu’elle appelle un mythe national. Elle ne pense pas que ce soit une bonne chose.

En fait, McHugh désapprouve chacun des livres sur lesquels elle écrit. « Americanon » est en effet une critique de la société américaine sous forme de treize critiques de livres. Il appartient à une stratégie critique de s’attaquer aux inégalités actuelles dans la vie américaine en s’attaquant aux représentations antérieures de ces inégalités. C’est une entrée dans les nouvelles guerres culturelles.

Il se peut que les livres du canon de McHugh aient été perçus comme résumant une sorte de consensus national sur la façon dont la vie devrait être vécue aux États-Unis, mais, comme elle nous le dit, « la vision de leurs auteurs de l’Américain idéal s’est trop souvent heurtée avec qui ils étaient eux-mêmes. Catharine Beecher, l’auteur de « A Treatise on Domestic Economy » – un ouvrage, publié pour la première fois en 1841, affirmant que la place d’une femme est à la maison – ne s’est jamais mariée, a eu une carrière de personnalité publique et semble avoir été détesté par beaucoup de ceux qui la connaissaient, y compris les membres de sa propre famille. (Harriet Beecher Stowe était sa sœur.) Carnegie a grandi dans une grande pauvreté et a souffert d’un complexe d’infériorité débilitant jusqu’à ce qu’il découvre qu’il avait un don incroyable pour parler en public (ce que la plupart des gens n’ont pas).

Emily Post a écrit son livre « Etiquette » parce qu’elle avait besoin de gagner sa vie après avoir divorcé de son mari lorsqu’il a été publiquement révélé qu’il avait eu une liaison avec une showgirl. (Quelle impolitesse !) Et Betty Crocker n’existait pas. Elle était une fabrication de ce qui est devenu General Mills, qui a finalement employé quarante-cinq personnes pour maintenir la marque en activité et pour répondre aux lettres – jusqu’à cinq mille par jour – qu’elle recevait de femmes écrivant pour demander conseil à Betty Crocker.

Les livres sur lesquels McHugh écrit sont tous des manuels pratiques ou d’auto-assistance. Ce sont des domaines littéraires qui se chevauchent, en fait, car les gens ont tendance à croire, de manière non déraisonnable, que savoir comment faire les choses pour vous-même vous fait aussi vous sentir bien dans votre peau. Notre désir d’apprendre (et de partager) les « meilleures pratiques » pour tout, de la collecte de sirop d’érable et de la prononciation de mots inconnus à la cuisson de brownies, aux relations sexuelles et à la consommation d’asperges en compagnie est profondément ancré. Même s’il n’y a peut-être pas une seule meilleure façon de faire ces choses, nous savons qu’il existe de nombreuses pires façons, et nous pensons qu’éviter les pires moyens doit être l’un des ingrédients d’une vie plus heureuse.

Compte tenu de sa thèse, il est un peu étrange que l’une des épithètes les plus fréquentes de McHugh, en critiquant ces livres, soit «arbitraire». Elle accuse Emily Post et David Reuben et même Noah Webster d’imposer arbitrairement leurs propres normes à leurs utilisateurs. Mais, comme elle le souligne elle-même à plusieurs reprises, chaque livre de son canon était l’un des nombreux, tout comme il était publié à peu près à la même époque. Il y avait au moins une centaine d’almanachs du XVIIIe siècle en concurrence avec « The Old Farmer’s Almanac », et de nombreux dictionnaires de la langue américaine en concurrence avec celui de Webster. De nombreux manuels domestiques en plus de celui de Beecher sont sortis au XIXe siècle, et il y a eu un déluge de livres d’auto-assistance dans les années quatre-vingt. Il semble juste de supposer que les livres qui ont figuré sur les listes des best-sellers et dans le canon sont ceux qui ont le mieux capturé la sagesse dominante.

Car la sagesse dominante n’est-elle pas ce que vendent ces livres ? Nous ne voulons pas savoir comment Emily Post mange des asperges au restaurant. Nous voulons savoir comment les gens qui sont considérés comme ayant des manières impeccables le mangent, et nous faisons confiance à Emily Post pour connaître la réponse. Nous voulons normalement nous intégrer, pas nous démarquer.

Une partie de ce qui fait que ces livres semblent arbitraires pour McHugh est peut-être le format à auteur unique. Le monde en ligne a produit un torrent de conseils pratiques et d’auto-assistance, mais ces conseils ont un millier d’auteurs, pas un seul. Les livres du canon de McHugh ne sont vraiment pas si différents. Lorsque le support est le livre imprimé, les mille auteurs sont regroupés en un seul nom sur la page de titre.

L’effet est de donner l’impression que l’auteur était une source de sagesse originelle, comme si Dale Carnegie avait inventé l’idée de l’art de vendre, alors qu’il ne faisait que la résumer, ou comme si Betty Crocker était une personne réelle qui avait conseils de vie, quand « elle » vendait principalement des produits General Mills. Emily Post enseignait l’étiquette de la même manière qu’un professeur de mathématiques enseigne les mathématiques : c’est ainsi que les meilleures personnes le font, ou aspirent à le faire. On peut dire que ces auteurs ont compris ce qui était mieux ou ce qui fonctionnait mieux que les autres. Mais ils ne créaient pas un nouveau champ.

McHugh est également ennuyé que tous ses livres semblent ratifier les arrangements sociaux existants. (Cela semble contredire sa plainte au sujet de l’arbitraire.) Et ils le font. Mais n’est-ce pas leur raison d’être ? « Nous ne pouvons pas entièrement reprocher à Post de ne pas avoir révolutionné l’étiquette d’une manière qui a brisé les anciennes façons de faire les choses », a déclaré McHugh. Certes, l’étiquette et les « anciennes façons de faire les choses » ne sont pas exactement des concepts congruents. Les gens achètent un manuel d’étiquette afin d’apprendre comment les choses sont faites, pas pourquoi elles ne devraient pas être faites, ou comment elles pourraient être faites. Même les iconoclastes ont besoin de savoir cela.

McHugh dit que ses livres « enlèvent continuellement la pression sur le système et la remettent sur la personne ». C’est vrai aussi, mais c’est la nature des livres de bricolage et d’auto-assistance. Le problème, ce n’est pas les autres, disent-ils ; le problème, c’est que vous ne vous levez pas assez tôt, que vous ne réservez pas assez de « temps pour moi » dans votre journée, que vous comptez sur quelqu’un d’autre pour préparer votre sirop d’érable. Benjamin Franklin, dont l’autobiographie est dans le canon, s’est sorti de nulle part, et vous pouvez aussi, même si vous n’êtes pas un génie des affaires, de la science et de la diplomatie. Les obstacles perçus au succès sont illusoires. Ce n’est pas Karl Marx.

Y a-t-il quelque chose de typiquement américain dans cette croyance ? McHugh pense que oui. «L’auto-assistance», dit-elle, «est à certains égards le genre de littérature le plus américain.» Il est vrai que le récit des pionniers américains et le récit des immigrants américains ont des thèmes d’autonomie et d’entrepreneuriat individuel tissés en eux. Même si tous les Américains bénéficient d’avantages payés par l’État, des autoroutes fédérales et des règles de sécurité des produits aux pensions des anciens combattants et aux bons d’alimentation, peu d’Américains aiment l’admettre.

« Pas encore! »
Caricature d’Erik Bergstrom

Pourtant, comme Beth Blum l’a souligné dans « The Self-Help Compulsion » (2020), lire des livres pour des conseils de vie est une pratique ancienne. L’« Éthique à Nicomaque » d’Aristote peut être lue comme un guide vers une vie vertueuse. (Comme beaucoup d’écrivains de McHugh, Aristote ne faisait que résumer les caractéristiques des personnes généralement considérées comme vertueuses à son époque et à son endroit, c’est-à-dire la Méditerranée orientale au IVe siècle avant J.-C. Vous voulez être considéré comme vertueux ? Soyez comme eux.) Blum appelle « La Consolation de la philosophie » de Boèce, écrite au VIe siècle, « la bibliothérapie avant la lettre», Une idée qu’Alain de Botton, le principal bibliothérapeute contemporain, reconnaît dans le titre de son livre de 2000,« Les Consolations de la Philosophie ». Les gens ne décrivent généralement pas la Bible comme un livre pratique, mais c’est en partie le cas, tout comme le Coran.

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