Ce n’est pas la chaleur, ce sont les dégâts

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L’été fébrile de 2021 martèle ce que nous savons et ce que nous ne savons pas changement climatique. Elle peut se résumer en deux paragraphes, dont aucun n’est réconfortant.

1. Nous comprenons à quel point la température va augmenter si nous continuons à pomper des gaz à effet de serre dans l’atmosphère. Cela a été la préoccupation scientifique centrale pendant plus de trois décennies, traduisant des gigatonnes de carbone et de méthane en degrés de réchauffement, et les chercheurs ont plus ou moins raison, d’après James Hansen prédictions originales à la fin des années quatre-vingt à la rapports secrets que les scientifiques d’Exxon ont fourni des cadres au cours de la même période. La précision de ces estimations augmente au fur et à mesure que nous apprenons ; de nouvelles données cette année sur l’effet des nuages, par exemple, préciser qu’ils feront plus pour réchauffer la terre que pour la refroidir, ce qui était l’une des dernières incertitudes restantes. En termes simples, doubler la quantité de gaz à effet de serre d’avant la révolution industrielle dans l’atmosphère augmenterait la température de la terre d’environ trois degrés Celsius. C’est ce que nous sommes en train de faire en ce moment. C’est un nombre élevé effrayant.

2. Nous comprenons beaucoup moins les dégâts que ces trois degrés feraient. Il est difficile de construire des modèles informatiques suffisamment puissants pour calculer l’augmentation de la température, mais infiniment plus difficile de prédire les ravages qui en résultent, car c’est une fonction de nombreuses choses que nous ne pouvons pas vraiment mesurer. Certaines de ces choses sont humaines : comment réagirons-nous en tant que sociétés à une catastrophe ? (Ce n’est peut-être pas un grand signe que de nombreux Américains inquiets du changement climatique soient maintenant aller à l’école survivaliste. Selon les mots d’un participant, « Maintenant, je me dis : « Oh, mon Dieu, je peux aménager une hutte de boue ». »). Mais bon nombre de ces imprévisibles sont physiques. Considérez le courant-jet : il régit clairement beaucoup de choses sur la vie dans notre hémisphère, mais jusqu’à récemment, peu de scientifiques ont suggéré qu’il pourrait modifier fondamentalement son comportement. Maintenant, la fonte de l’Arctique a réduit le gradient de température entre l’équateur et le pôle Nord, et cette réduction, à son tour, semble ralentir le courant-jet, provoquant des événements tels que les inondations dévastatrices en Europe. « Nous avions un champ de basse pression sur l’Europe centrale qui ne bougeait pas, il était persistant et de longue durée », un chercheur de l’Institut de Potsdam pour la recherche sur l’impact climatique. Raconté les Temps Financier. « Normalement, nos conditions météorologiques se déplaçaient d’ouest en est », mais « ce moteur » – le gradient de température – « que nous avons est affaibli ».

Il y a beaucoup d’autres systèmes dont nous commençons maintenant à vraiment nous inquiéter. L’équivalent marin, le Gulf Stream, est ralentissement assez soudain, probablement parce que l’eau douce se déverse de la calotte glaciaire du Groenland et perturbe les différences de densité qui entraînent les grands courants océaniques. Nous ne savons pas à quel point nous sommes proches du mal compris »les points de basculement” qui pourrait rapidement transformer l’Amazonie de forêt tropicale en savane. Les forêts de varech, les « forêts tropicales de la mer » qui couvrent un quart du littoral de la planète, semblent avoir réduit d’un tiers dans la dernière décennie. En fait, nommez un grand système physique sur la planète, et il y a de fortes chances qu’il soit maintenant dans un flux chaotique.

Les leçons à tirer de tout cela ne sont pas nouvelles. La première est que nous devons réduire les émissions de gaz à effet de serre à une vitesse incroyable, afin de réduire la quantité totale de réchauffement, et donc de réduire les pressions et les bousculades sur les systèmes physiques de base. L’autre est que nous devons nous préparer, ainsi que nos civilisations, à des bouleversements massifs.

Mais nous devons vraiment nous faire réfléchir à ce que cela signifie de voler à l’aveuglette dans le futur. Nous nous concentrons beaucoup sur l’augmentation de la température, car il s’agit d’un nombre connaissable ; nos débats politiques, diplomatiques et économiques sont menés comme s’il s’agissait de l’essentiel. Mais la question la plus effrayante est de savoir ce que fera chaque dixième de degré. On ne sait pas, et on ne peut pas vraiment savoir : ces systèmes fondamentaux sont clairement entrelacés, et leurs pannes sont susceptibles de se cascader.

Lorsqu’une équipe de chercheurs du Massachusetts Institute of Technology a publié son étude historique « Les limites de la croissance » en 1972, la partie la plus étrange de leur prédiction était que l’effondrement de la société, prévu pour un certain temps au cours des prochaines décennies, se produirait à partir de les interactions quelque peu opaques des systèmes du monde. C’est-à-dire que l’équipe du MIT n’a pas nommé une seule cause qui infligerait des dommages mortels à la planète – leur modélisation informatique (nécessairement grossière, à l’époque) montrait simplement qu’au-delà d’un certain point, le chaos s’ensuivrait. Depuis, quelques personnes ont suivi leurs prédictions ; une analyste du cabinet comptable KPMG, travaillant à son propre rythme, a publié un récent évaluation, et cela montre que nous suivons de trop près certains de leurs scénarios prévus.

Dans ce genre de monde, nous devrions appuyer sur les freins, et nous devrions nous assurer que les ceintures de sécurité et les airbags fonctionnent, sans parler d’une ambulance qui se tient à côté. Nous ne sommes pas un accident en attente de se produire – à partir de maintenant, nous sommes un accident en train de se produire.

Passer le micro

Le prochain recueil de poèmes de WJ Herbert, « Dear Specimen », a été choisi par Kwame Dawes pour le Série nationale de poésie et sera publié par Beacon Press à l’automne. Une série en cinq parties de poèmes entrelacés d’un parent mourant à sa fille, il examine «la capacité humaine de chagrin, de culpabilité et d’amour, en demandant : en tant qu’espèce, méritons-nous de survivre ? » Herbert vit à Kingston, New York, et Portland, Maine ; notre conversation a été modifiée pour plus de longueur et de clarté.

Vous avez pensé aux autres créatures avec lesquelles nous partageons la terre, dont beaucoup pourraient être amenées à disparaître au cours de ce siècle. Comment est cette conversation ?

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