Après la cause perdue | Le new yorker

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À l’automne 2017, le journaliste et poète Clint Smith a commencé à visiter des sites qui avaient une signification poignante dans l’histoire de l’esclavage américain : le point d’embarquement humain de l’île de Gorée, au Sénégal ; la Whitney Plantation, en Louisiane, où l’on commémore une rébellion d’esclaves en 1811 ; Galveston Island, au Texas, le site de la première libération de Juneteenth ; et Monticello. Les voyages de Smith, qu’il raconte dans un nouveau livre, «Comment la parole est passée, a commencé quelques mois seulement après le soulèvement des nationalistes blancs à Charlottesville : la défense conservatrice des monuments confédérés était un enjeu politique vivant, et la prise en compte du passé racial lui semblait à la fois en cours et partielle. « Il semble que plus certains endroits ont tenté de dire la vérité sur leur proximité avec l’esclavage et ses conséquences, plus d’autres ont refusé fermement », écrit Smith.

Bien que Smith établisse un chapitre à Manhattan, où il visite le site d’un bloc d’enchères d’esclaves, et un chapitre en Afrique de l’Ouest, son livre porte principalement sur le Sud américain, à une époque où l’identité politique du Sud a commencé à changer. Le Sud est toujours un endroit conservateur, mais les analystes électoraux n’ont plus besoin d’un élément régional spécial pour expliquer son comportement électoral : les démocrates réussissent mieux dans des États, comme la Virginie et la Géorgie, qui comptent un grand nombre d’électeurs noirs et blancs ayant fait des études universitaires, et pire encore. dans des endroits qui ne le font pas. L’indignation des législatures d’État conservatrices à l’égard des programmes d’études sociales implique la concession que les conseils scolaires du Texas à la Caroline du Nord ont adopté une vision progressiste de l’histoire et des événements actuels. Les monuments confédérés les plus importants, ceux de Richmond’s Monument Avenue et Stone Mountain, près d’Atlanta, sont soit en train d’être supprimés, soit pourraient l’être bientôt. « Toute l’idéologie de la cause perdue est en grande difficulté », m’a dit plus tôt cette semaine David Blight, l’éminent historien de Yale sur la guerre civile et ses conséquences. « Le fait que Monument Avenue soit en train d’être démonté est quelque chose que personne dans mon domaine ne pensait vraiment voir. » Encore plus frappant pour lui sont les discussions approfondies en cours sur la réimagination de Stone Mountain, avec ses sculptures de chefs confédérés hautes de 90 pieds. Blight a déclaré : « Dans mon domaine, nous avons eu des conférences après des conférences et des discussions après des discussions sur les monuments confédérés et tout le monde dit toujours : ‘Eh bien, Stone Mountain, ils ne pourront jamais démonter ça.’ ” Mais maintenant, ils pourraient. Pendant des générations, les politiciens conservateurs du Sud avaient ouvertement défendu la cause confédérée. Blight a dit: « Les républicains n’y vont tout simplement pas. »

Alors que Smith parcourt ce Sud en mutation, il trouve des monuments commémoratifs de l’esclavage qui existent à côté, et dans certains cas ont déplacé, les anciens monuments de la Cause perdue. En tant que narrateur, Smith est patient et courtois, et lorsqu’il visite des plantations et des champs de bataille, il est attiré par les personnes qui l’accompagnent aujourd’hui : reënactors, touristes et, surtout, conservateurs et guides touristiques, avec qui il a tendance à s’engager dans des conversations longues et réfléchies. Dans la ville natale de Smith à la Nouvelle-Orléans, un ancien militant noir nommé Leon A. Waters lui montre un marqueur historique qui explique le rôle de la ville dans la traite transatlantique des esclaves. Waters dit, à propos du marqueur, « Il fait son travail. » Chaque jour les visiteurs viennent, lisent, prennent des photos, apprennent. Une heure en amont le long du Mississippi, Smith visite la Whitney Plantation, aujourd’hui un musée sur l’expérience de l’esclavage, où cinquante-cinq sculptures en céramique, représentant des têtes d’esclaves exécutées pour avoir participé à la rébellion qui a commencé dans la région, sont exposées sur tiges d’argent. La responsable des opérations du musée, une femme noire nommée Yvonne Holden, montre à Smith les grandes bouilloires à sucre en métal que les esclaves utilisaient autrefois pour faire bouillir le jus de canne. L’exposition, lui dit-elle, donne aux guides touristiques l’occasion d’inciter les visiteurs à réfléchir au rôle du Nord dans le maintien de l’esclavage – la canne à sucre a été envoyée aux installations de granulation du Nord. « Et le Nord », a-t-elle ajouté, « où venaient-ils ce coton ? » En visitant la plantation et une cabane nue qui, jusqu’en 1975, avait été occupée par les descendants de ceux qui avaient été réduits en esclavage à la plantation Whitney, Smith se souvient que les cadavres des esclaves étaient parfois expédiés vers le nord pour une étude scientifique, « étant constamment exploités à chaque âge, même dans leur mort.

Smith écrit sur la durabilité de l’histoire, mais son accent, donc conformément à l’humeur des progressistes en 2021, est de savoir à quel point les gens ont changé. Lors d’une commémoration de Juneteenth à Galveston, au Texas, Smith se trouve ému de manière inattendue lorsqu’une foule multiraciale se lance dans « Lift Every Voice and Sing » et qu’un reënactor blanc, jouant le rôle du général de l’Union Gordon Granger, a lu l’ordre fédéral annonçant la fin de l’esclavage. Le reënactor, Stephen Duncan, a rappelé la première fois qu’il avait lu la proclamation à haute voix. C’était « absolument écrasant », a-t-il déclaré à Smith. Le script demandait à Duncan de dire : « Tous les esclaves sont libres. Permettez-moi de le dire encore. Tous les esclaves sont libres. Cela, a-t-il dit, « doit être les quatre mots les plus puissants de l’histoire de l’humanité ».

Tous les sites visités par Smith ne ressemblent pas à Galveston. Au cimetière de Blandford, à Petersburg, en Virginie, le site d’une fosse commune de quelque trente mille morts de guerre confédérés, Smith rencontre une célébration qui penche vers l’héroïsation de la cause perdue. Toujours empathique, il conclut : « Pour bon nombre des personnes que j’ai rencontrées à Blandford, l’histoire de la Confédération est l’histoire de leur foyer, de leur famille, et l’histoire de leur famille est leur histoire. Pas étonnant qu’ils aient été si réticents à « affronter les défauts de leurs ancêtres », écrit-il. À Blandford, Smith regarde une garde d’honneur confédérée solennellement présente et écoute la foule chanter une « interprétation fougueuse » de « Dixie ». C’est encore un son que vous pouvez entendre, si vous voulez le rechercher.

Mais cela devient de plus en plus difficile. La scène la plus touchante du livre de Smith se déroule à Monticello, la plantation de Thomas Jefferson, maintenant peut-être presque aussi connue que la maison de Sally Hemings, la femme esclave qui a eu au moins six enfants avec lui. Lors de sa visite, Smith découvre que l’histoire de la famille Hemings en est venue à définir la présentation officielle de Monticello. Le guide touristique de Smith est un vétéran blanc de la Marine nommé David Thorson, qui raconte l’histoire de Thomas Jefferson faisant un cadeau d’anniversaire à ses enfants et la termine avec un marteau : « Ces cadeaux étaient des êtres humains.

Smith est quelque peu séduit par Thorson. « Ce n’est pas que cette information était nouvelle, écrit-il, c’est que je ne m’attendais pas à l’entendre dans cette place, de cette façon, avec ce groupe de visiteurs presque exclusivement blancs qui le fixent. Smith parle longuement avec une paire de femmes blanches plus âgées, nommées Donna et Grace, qui lui disent qu’elles sont républicaines. Eux aussi ont été jetés en boucle. En parlant de Jefferson, Donna dit à Smith : « Vous grandissez et c’est l’histoire américaine de base dès la quatrième année. . . . C’est un grand homme et il a fait tout cela. Et, d’accord, il a réalisé des choses. Mais nous disions juste que cela a vraiment fait briller le gars. » Grace est d’accord et dit à propos de Thorson : « Cet homme ici vient de m’ouvrir une toute nouvelle avenue. »

Pendant de nombreuses générations, les Blancs du Nord ont traité l’expérience des Blancs du Sud avec un excès de politesse. Si la relation des Sudistes blancs avec leur histoire était, comme Smith l’a dit à Blandford, une histoire de « famille », alors les Nordistes blancs se comporteraient comme si nous étions dans la maison de quelqu’un d’autre et éviteraient de remettre en question les prérogatives locales. Cette déférence, ainsi que les monuments trompeurs et les histoires de la Confédération qu’elle autorisait, ont également eu pour effet de « sudifier » la cruauté raciale américaine. Du point de vue du Nord, l’histoire des États-Unis pourrait être divisée en deux expériences : l’une agraire, oligarchique, nostalgique, dépendante d’abord de l’esclavage mobilier puis d’une hiérarchie raciale explicite, et largement ratée, et l’autre urbaine, capitaliste, démocratique, défini par des progrès irréguliers vers l’égalité raciale, et essentiellement réussi. Mais le Sud ne semble plus si exceptionnel, ni singulier, dans son économie ou sa politique. Et au fur et à mesure que l’histoire publique des esclaves et de leurs descendants s’est développée, elle a inclus des rappels – comme les bouilloires à sucre de la plantation Whitney – que même dans sa cruauté raciale, il s’agissait toujours d’une expérience, pas de deux.

Dans un essai frappant du numéro de juillet de Harper’s, l’historien de Princeton Matthew Karp considère le tollé suscité par le projet 1619 – d’abord un numéro spécial du Magazine du temps, et maintenant un programme d’histoire, qui soutient que le moment déterminant du pays a été l’importation d’esclaves africains, et retrace les phénomènes contemporains, de l’écart de richesse raciale aux différences dans les soins de santé à la structure des autoroutes à Atlanta, jusqu’à ce point d’origine . Les politiciens conservateurs ont dénoncé haut et fort le projet 1619 (trente-neuf sénateurs républicains, dirigés par Mitch McConnell, l’ont qualifié de « plaidoyer démystifié » dans une lettre au secrétaire à l’Éducation), mais il a également fait face à des critiques plus substantielles de la part d’un groupe d’historiens libéraux. , parmi eux Sean Wilentz de Princeton, qui ont soutenu qu’il exagère le degré auquel les Fondateurs étaient motivés par un désir de protéger l’institution de l’esclavage. La critique de Karp suit une ligne quelque peu différente, arguant non pas que le Projet 1619 induit en erreur sur les faits mais que son point de vue est aussi essentialiste que celui qui insiste sur une trajectoire américaine héroïque s’épanouissant à partir de la vision des Pères fondateurs. Dans les deux cas, écrit-il, l’histoire « n’est pas une chronique irrégulière d’événements, de luttes et de transformations ; c’est la floraison des graines plantées, l’épanouissement d’une prémisse fondamentale. Karp se concentre sur le langage du Projet 1619 : l’esclavage est décrit comme le « péché originel » de l’Amérique ; le racisme comme faisant partie de « l’ADN de l’Amérique ». Karp écrit: « Ces marques sont indélébiles et elles proviennent de la naissance. »

Contrairement aux historiens libéraux qui ont applaudi la suppression des monuments et la révision de la mémoire publique, Karp soutient que la guerre de l’histoire représente un détournement des problèmes plus urgents et matériels du présent – il mentionne que les législateurs démocrates qui dirigent maintenant la Virginie ont refusé de abroger la loi de l’État sur le droit au travail alors même qu’ils ont approuvé une célébration du 10 juin, et suggère que l’empressement à réviser le passé peut être lié à une réticence à réinventer le présent. « Laissant derrière nous la fin de l’histoire », écrit Karp, « nous sommes arrivés à quelque chose comme l’histoire en tant que fin ». Il y a sûrement quelque chose à cela – c’était assez riche de voir autant de républicains sur la colline du Capitole se précipiter pour commémorer le 19 juin alors même que les législatures des États conservateurs à travers le pays ont adopté des projets de loi restreignant l’accès au scrutin. Mais cela donne un rôle très important, peut-être un rôle trop important, aux libéraux. Les conservateurs ont plus souvent été les protagonistes politiques des guerres historiques, insistant sur le fait qu’une idéologie de théorie critique de la race était à l’œuvre dans le programme d’éducation dont les démocrates auraient préféré ne pas discuter du tout, et formant une politique réactionnaire autour de la défense des monuments confédérés. Si la question est de savoir pourquoi il y a tant de débats politiques sur nos origines nationales en ce moment, une réponse pourrait être que l’évolution du Sud et l’histoire publique émergente de l’esclavage et de ses conséquences signifient que l’oppression raciale ne peut plus être décrite de manière convaincante comme principalement un problème régional. phénomène.

Si tout se déroule comme prévu, d’importants changements sur les places publiques du Sud auront lieu cet été. Les monuments commémoratifs confédérés à Charlottesville peuvent être retirés dès le 7 juillet. (Lors de la récente réunion du conseil municipal consacrée à la question, le journalisme à but non lucratif Charlottesville Tomorrow a rapporté que « personne ne s’est opposé au retrait des statues – avec des adjectifs tels que » déchets toxiques « ,  » bastions de la haine  » et  » propagande empoisonnée  » ‘ utilisé pour les décrire. ») Les responsables de Richmond ont annoncé leur intention de retirer les restes de tous les monuments commémoratifs confédérés sur Monument Avenue. (Il y a eu des retards dans le retrait du monument à AP Hill, en raison du fait macabre que les restes de Hill sont enterrés en dessous, mais que celui-ci descend aussi.) Une Virginie sans ces monuments est une Virginie différente ; un Sud sans les monuments commémoratifs de Richmond ou Stone Mountain serait un Sud différent. Mais les suppressions et l’érosion d’un exceptionnalisme méridional qu’elles mettent en évidence laissent également la place à quelque chose de compliqué et contesté – un pays légèrement différent, un pays avec plus de blâme pour tout le monde.


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