À qui appartiennent les photographies de Mike Disfarmer ?

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Un matin gris, en mars, j’ai conduit avec Stewart et sa sœur aînée, Sherry Atkins, de Little Rock à Heber Springs, à une soixantaine de kilomètres au nord. Stewart a soixante-trois ans, un goût prononcé pour les chemises hawaïennes et une habitude amicale d’appeler les autres hommes « frère ». Il est venu me chercher dans son camion Dodge Ram bleu vif, dont le lit était jonché de segments de bordures décoratives de son entreprise de béton. Atkins, qui est vif et aux cheveux argentés, portait une chemise Razorbacks sous une veste en jean à franges et était assis sur la banquette arrière. Nous avons emprunté une route panoramique vers les Ozarks, passant devant du bétail endormi sur le côté, des panneaux d’affichage citant des versets bibliques et le barrage Greers Ferry, où John F. Kennedy a pris la parole lors d’une cérémonie de dédicace le mois précédant son assassinat. Les panneaux de signalisation nous ont finalement accueillis à Heber Springs (6 916 habitants). Nous avons fait le tour des sources minérales qui ont donné son nom à la ville, et Atkins s’est souvenue de leur avoir rendu visite avec sa grand-mère pour collecter des cruches d’eau sulfureuse. « Elle pensait que cela aiderait ses rhumatismes », a déclaré Atkins. Sur Main Street, Stewart a fait un geste vers une rangée de VUS dans le parking d’une Eagle Bank & Trust. « C’est là que se trouvait son studio », m’a-t-il dit. « Il y avait un grand puits de lumière pointant vers le nord. »

Heber Springs, à l’époque de Disfarmer, était une destination touristique naissante. Les vacanciers sont venus du sud, sur un nouveau chemin de fer local, pour goûter aux sources et séjourner dans des hôtels décorés de garnitures en pain d’épice. Disfarmer est arrivé en ville, avec sa mère, en 1914, à l’âge de trente ans, de Stuttgart, Arkansas, une enclave allemande où il avait travaillé comme veilleur de nuit dans un moulin. (Son père, un riziculteur qui avait combattu pour l’Union, est décédé quand Disfarmer avait environ quatorze ans.) Comme pour son autre activité créative, le violon, les compétences photographiques de Disfarmer ont peut-être été autodidactes, bien que certaines sources disent qu’il a subi un apprentissage. À Heber Springs, il s’est installé sur des sites comme le théâtre local, où les gens passaient, après des actes de vaudeville, pour s’asseoir pour des portraits devant un fond en trompe-l’œil d’un temple romain. Il a vécu avec sa mère jusqu’à ce qu’une tornade ait rasé sa maison, le jour de Thanksgiving, en 1926. Elle a emménagé avec un parent et il a déménagé dans le studio de la rue Main, une structure en stuc à un étage avec des quartiers d’habitation séparés de la zone de travail. par un rideau.

Les quelques photographies survivantes de Disfarmer montrent un homme au visage long avec des lèvres minces qui se plissent vers l’intérieur. Même dans un haut-de-forme et un costume trois pièces, il a l’air sombre et quelque peu échevelé. Ses contemporains ont décrit un « abatteur de type Ichabod » qui se promenait en ville sur son cheval, avec un appareil photo et un trépied à la main. Malgré toute l’intimité désarmante de son portrait, Disfarmer était, selon la plupart des témoignages, une présence froide dans le studio. « Au lieu de vous dire de sourire, il a juste pris la photo – pas de ‘fromage’ ou quoi que ce soit », se souvient un ancien client des années soixante-dix. Néanmoins, son entreprise a attiré des familles pratiquantes, des joueurs de baseball locaux, des adolescents à leurs premiers rendez-vous et des foules d’agriculteurs de la campagne environnante. « Mike avait le monde par la queue, et c’était une traction vers le bas, car il n’avait pas de concurrence », a déclaré un jour sa dernière assistante de studio, Bessie Utley. « Ils s’alignaient comme si c’était un sous-sol bon marché. »

Dans les années cinquante, la santé de Disfarmer déclina et il s’aventura moins. Des enfants s’attardaient près de son atelier et faisaient un jeu de fuite à sa vue. L’une des sœurs de Disfarmer a rappelé que, lorsqu’elle et un groupe de parents se sont arrêtés à Heber Springs vers la fin de sa vie, il leur a demandé de partir. Mais des lettres de famille relatent quelques rencontres plus chaleureuses. Roy Fricker, le neveu de Disfarmer, a rendu visite au studio avec sa femme, Louise, en 1958, quelques mois seulement avant que des voisins ne découvrent Disfarmer mort sur le sol. Lorsque le couple est parti, Disfarmer a pris la décision inhabituelle de les sortir pour leur serrer la main et leur dire au revoir. Une photo prise par Roy ce jour-là montre le vieil homme debout au bord d’un champ, portant des vêtements froissés et un chapeau à large bord. Ses mains sont cachées derrière son dos pour cacher deux canettes de bière, le cadeau d’adieu des Fricker.

Un autoportrait de Disfarmer, vers 1950. Ses contemporains ont décrit un « abatteur de type Ichabod » qui parcourait parfois la ville à cheval avec un appareil photo et un trépied à la main.

Certains résidents de longue date de Heber Springs en ont assez d’entendre des étrangers ayant un intérêt dans l’histoire de Disfarmer. Jeannie McGary, septuagénaire, a été photographiée par Disfarmer alors qu’elle était bébé. Bénévole chevronnée à la société historique locale, elle a fait visiter le travail de Disfarmer à des conservateurs européens, à des documentaristes et, à plusieurs reprises, à ses héritiers. Elle m’a dit qu’elle était sceptique quant aux motifs de leur différend juridique. Si Disfarmer n’était pas devenu aussi célèbre que lui, « je ne pense pas que quiconque serait intéressé maintenant », a-t-elle déclaré. Ellen Hobgood, qui possède une galerie d’art à Heber Springs, a eu du mal à croire que les proches de Disfarmer n’avaient pris conscience de sa renommée que récemment. Artiste elle-même, Hobgood est spécialisée dans les grandes peintures acryliques du Père Noël, qui ont été reproduites, avec sa permission, sur les boîtes de caramel aux pacanes d’une entreprise régionale. Elle a dit qu’en théorie, elle sympathisait avec les victimes de violation du droit d’auteur. Mais, si les héritiers de Disfarmer voulaient faire partie de son héritage, elle a ajouté: « Ils auraient dû dire quelque chose plus tôt. »

À Heber Springs, Stewart et Atkins sont restés dans le camion pendant que j’explorais Main Street, un quartier endormi de petites entreprises, dont un café appelé Jitterbug et un cinéma avec un chapiteau Art déco. Une audience liée à l’affaire Disfarmer était prévue le mois suivant, devant le tribunal des successions, pour traiter de la garde des négatifs sur plaque de verre, et les frères et sœurs craignaient d’être vus avec un journaliste. Dans une si petite ville, m’a dit Stewart, la nouvelle pourrait revenir au juge et donner l’impression que la famille « essayait de construire un dossier de sympathie avec le public ».

Deal ne fonctionnait plus pour eux. Le mois de mars précédent, quelques jours avant la pandémie de Coronavirus a interrompu le voyage, il était venu de Virginie pour une réunion sur l’affaire avec la famille de Disfarmer à Murry’s, un restaurant en bordure de route à l’est de Little Rock. Plus de trente membres de la famille de tout le pays portaient des badges et se sont rassemblés dans une arrière-salle. Une petite-fille du frère aîné de Disfarmer, qui avait voyagé du Connecticut, m’a dit que Deal était assis à sa table mais restait seul. En attendant son assiette de barbecue, il s’est levé pour expliquer qu’il avait concentré ses efforts juridiques sur la Fondation du musée des beaux-arts de l’Arkansas, qui possède les négatifs sur plaque de verre. La fondation semblait se prêter à un règlement, a déclaré Deal, et il s’attendait à avoir bientôt un projet d’accord proposé.

Quelques semaines plus tard, il en a présenté un à la famille. Aux termes de l’accord, la fondation verserait à la famille cent cinquante mille dollars. En échange, la fondation, ainsi que Peter Miller et le Groupe, seraient libérés de toute responsabilité future et le musée conserverait le « droit permanent » d’exposer les négatifs sur plaque de verre. Deal m’a dit qu’attendre quelque chose de plus aurait été irréaliste, étant donné la complexité de l’affaire. Par exemple, même si la famille réussissait à obtenir les négatifs, elle aurait besoin de sécuriser les droits d’auteur avant de pouvoir légalement faire des tirages ou poursuivre en justice pour contrefaçon. Ce serait délicat, car Disfarmer avait réalisé ses photographies bien avant que la Loi sur le droit d’auteur ne renforce ses protections pour les artistes. D’autres professionnels du droit que j’ai consultés au sujet de l’affaire ont convenu qu’elle était, comme l’a dit l’un d’entre eux, « insatisfaisante trouble ».

Pour les proches de Disfarmer, cependant, la proposition de Deal était une insulte. Le contrat ne permettait à la famille que deux jours par an pour « visualiser, inspecter et inventorier » les négatifs, et ne faisait aucune mention de la production ou de la vente de tirages. Peu de temps après que Deal a présenté le projet, ils l’ont licencié. (Dans un e-mail, les avocats de la fondation m’ont dit qu’ils ne pouvaient pas commenter les procédures de règlement confidentielles mais que « beaucoup des faits prétendument transmis par les héritiers de M. Disfarmer au sujet des négociations sont faux. » Au cours d’un déjeuner à l’extérieur de Heber Springs—qui nous avons mangé dans la voiture, à cause de COVID— Stewart a récupéré une copie froissée et annotée du document à partir d’un dossier noir. « Ils pensaient qu’ils pouvaient juste nous donner de l’argent et que nous lèverions les mains et louerions Dieu », m’a-t-il dit, entre deux bouchées de poisson-chat frit dans un récipient en polystyrène. « C’est chiant. C’est juste eux qui essaient de nous balayer sous le tapis. Le pire, dans son esprit, était que la fondation avait fait si peu confiance aux parents de Disfarmer en tant que gardiens de ses archives.

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