USA Baseball se qualifie pour les Jeux Olympiques

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PORT ST. LUCIE, Floride – Après avoir tiré le ballon à travers le diamant pour la finale d’une victoire de 4-2 sur le Venezuela, le joueur de troisième but des États-Unis Todd Frazier a trouvé le plus proche David Robertson près du monticule et l’a serré dans ses bras. Bientôt, toute l’équipe s’est blottie dans le champ intérieur de Clover Park, rebondissant de haut en bas, criant et pulvérisant de l’alcool comme s’ils avaient remporté un championnat.

Bien que le baseball olympique n’est peut-être pas une priorité aux États-Unis comme dans d’autres parties du monde, Frazier a déclaré que gagner une place aux Jeux d’été à Tokyo était l’un des meilleurs moments de sa carrière de baseball, qui comprend 11 ans dans les ligues majeures et deux sélections All-Star.

« Je souhaite que tout le monde puisse comprendre », a déclaré Frazier, « lorsque vous avez l’opportunité de jouer pour les États-Unis d’Amérique – ou quel que soit le pays avec lequel vous êtes – vous devez saisir cette opportunité et courir avec parce que vous allez regarder reviens sur ta carrière et dis : ‘Tu sais quoi ? C’est probablement le jeu le plus amusant que j’aie jamais eu à jouer au baseball. Et c’est vraiment le cas. »

Avec la formation la plus expérimentée et la plus talentueuse de l’Americas Qualifier, Team USA a remporté ses quatre matchs du tournoi avec un score combiné de 29-10. Ce faisant, les États-Unis ont assuré qu’ils participeraient aux Jeux olympiques dans un sport qui était retour aux Jeux pour la première fois depuis 2008 et est connu comme le passe-temps national de l’Amérique.

Samedi, les États-Unis ont rejoint le Japon, la Corée du Sud, Israël et le Mexique dans le cadre du champ olympique de six équipes. Lors de cinq Jeux d’été où le baseball est apparu comme sport officiel, les États-Unis ont remporté une médaille d’or (2000) et deux médailles de bronze (1996 et 2008).

« Toutes ces deux semaines ont été si intenses », a déclaré le manager Mike Scioscia, dont l’équipe a eu un match contre Porto Rico qui a plu pendant le tournoi. « Vous jouez vraiment cinq matchs d’élimination et nos gars ont saisi l’occasion. »

La dernière place pour le baseball olympique reste à gagner. En terminant deuxième et troisième des éliminatoires des Amériques, la République dominicaine et le Venezuela se sont qualifiés pour le tournoi de qualification final, qui est prévu du 22 au 26 juin au Mexique et, pour l’instant, comprendra au moins trois équipes après deux ont abandonné.

Malgré les restrictions qui interdisent l’utilisation de joueurs sur les listes de 40 joueurs de la MLB pour les Jeux olympiques et ses qualifications, l’équipe des États-Unis présentait un mélange capable de joueurs vétérans au chômage et de prospects des ligues mineures prêtés par leurs clubs MLB.

Des joueurs vétérans – comme Edwin Jackson, 37 ans, qui a lancé deux manches sans but samedi; Robertson 36, qui a réussi deux arrêts; et Frazier, 35 ans – ont complété une liste qui s’appuyait sur de jeunes talents.

Matthew Liberatore, 21 ans, un des meilleurs lanceurs des Cardinals de St. Louis, a retiré huit prises sur des prises et n’a accordé que deux points en deux départs dans le tournoi, dont une solide sortie de quatre manches et deux tiers contre le Venezuela. Mark Kolozsvary, 25 ans, un espoir de capture des Reds de Cincinnati, a fracassé deux circuits pendant le tournoi. Luke Williams, 24 ans, un espoir de champ des Phillies de Philadelphie, a inscrit 8 en 16 avec six points produits.

« Ce fut une expérience incroyable de pouvoir mettre les États-Unis sur ma poitrine », a déclaré Williams plus tôt dans le tournoi. « Et pour le premier match, j’ai eu la chair de poule et je ne me souviens pas de la dernière fois qu’un match de baseball m’a donné la chair de poule. »

Alors que certaines équipes de la MLB peuvent être réticentes à prêter leurs joueurs à des équipes olympiques parce que cela interfère avec leur saison ou par peur de se blesser, plusieurs joueurs de Team USA avaient fait une priorité de participer aux qualifications. Frazier a déclaré que l’atmosphère du stade et l’intensité des matchs ressemblaient aux séries éliminatoires de la MLB.

Lorsque les officiels de l’équipe américaine ont tendu la main, le joueur de deuxième but Eddy Alvarez, qui jouait pour l’équipe de classe AAA des Marlins de Miami, a sauté sur l’occasion et a reçu la permission.

« C’est définitivement pour la gloire », a déclaré Alvarez, qui a remporté une médaille d’argent au relais 5 000 mètres masculin aux Jeux de 2014 à Sotchi. « Et j’ai l’impression que ça va être un peu une rédemption à Tokyo parce que la dernière fois, j’ai raté l’or et cette fois, c’est comme si j’avais une seconde chance. »

Être libéré par les Pirates de Pittsburgh en mai a permis à Frazier de se tourner vers ce qu’il a qualifié de meilleur plan B de tous les temps : jouer pour l’équipe américaine.

Contre le Venezuela, il a fait un double jeu pour mettre fin à la première manche avec les buts chargés et est allé 4 pour 4, frappant un circuit en solo à la septième manche qui a donné aux États-Unis la marge gagnante. Il a pointé les « USA » sur sa poitrine en uniforme alors qu’il contournait la troisième base et a fait signe à la foule d’encourager plus fort.

Si une autre opportunité de jouer dans les ligues majeures se présentait, Frazier a déclaré qu’il faudrait que ce soit une « grande » et avec « une grande équipe » pour qu’il abandonne ses rêves olympiques. Jouer dans une longue saison MLB de 162 matchs, a-t-il dit, peut parfois être un frein et se sentir comme un travail.

« Aujourd’hui et ce que nous avons fait ici », a déclaré Frazier, « jouer pour votre pays n’est pas un travail. »

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