Un virus mortel alerte le monde équestre

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Peu de temps après son arrivée de l’étranger le mois dernier, le nouveau patient de Kent Allen a eu une faible fièvre. Le médecin a inséré un écouvillon stérile dans la narine de son patient, un test PCR pour déterminer s’il s’agissait d’un autre cas d’un virus potentiellement mortel balayant le globe.

Puis le patient a recommencé à manger son foin.

Le cheval de sport irlandais gris, nommé McCoy, a été testé négatif pour une maladie qui ravage actuellement les sports équestres européens. Une épidémie d’une forme neurologique du virus de l’herpès équin commun a tué près de 20 chevaux et rendu malade plus de 100 autres. Il a forcé l’arrêt des compétitions dans 10 pays européens.

Avec des échos étranges du coronavirus humain et de la pandémie actuelle, le virus équin virulent, qui peut tuer un cheval en moins de 24 heures, a parcouru l’industrie du cheval de sport à un moment où les experts disent qu’il peut le moins se le permettre: arrêter la propagation du virus, connu sous le nom d’EHV, après près d’un an d’arrêts face à Covid-19. Le coronavirus a fermé des granges et annulé des championnats internationaux, y compris les finales de la Coupe du monde de dressage et de saut d’obstacles de l’année dernière, un important terrain d’essai olympique.

L’événement devait avoir lieu cette semaine à Göteborg, en Suède. Au lieu de cela, le 12 mars, il a de nouveau été annulé.

«Sur le dos de Covid, qui a bien sûr toujours un impact dévastateur dans le monde, cette épidémie d’EHV-1 a été particulièrement difficile», Goran Akerstrom, le directeur vétérinaire de la Fédération Equestre Internationale, ou FEI, l’instance internationale de gouvernance de l’équitation sports, a déclaré dans un e-mail. «Surtout pour ceux qui ont perdu des chevaux.»

Il a ajouté: «Perdre la finale de la Coupe du monde FEI deux années de suite – et contre deux virus différents – a été incroyablement difficile.»

L’épidémie a commencé lors d’une compétition internationale à Valence, en Espagne, fin février, tuant plusieurs chevaux de compétition allemands sur le terrain. Les organisateurs ont verrouillé certains des 752 animaux présents, mais certains cavaliers étaient partis avec leurs animaux pour leur pays d’origine – emportant involontairement le virus avec eux. Le virus a depuis été identifié dans 10 pays – Espagne, Italie, Suisse, Allemagne, France, Belgique, Danemark, Suède, Slovaquie et Qatar – peut-être lié à l’événement de Valence. Les États-Unis ont été épargnés jusqu’à présent.

«Je n’arrive toujours pas à croire que nous n’ayons pas eu l’occasion de vous aider», a écrit Tim-Uwe Hoffmann, un pilote allemand, sur Instagram en hommage à sa jument, Casta Lee FRH, décédée après avoir été testée positive au salon de Valence.

La FEI a ordonné la fermeture des compétitions internationales en Europe continentale au moins jusqu’à la mi-avril. Près de 4000 chevaux qui étaient en contact avec des animaux potentiellement contagieux après le spectacle de Valence ont été isolés pendant 21 jours par la fédération, qui mène une vaste initiative de test et de traçabilité dans les fermes européennes. Une fois l’isolement terminé, ils doivent retourner un test PCR négatif pour retourner à la compétition.

«C’était essentiellement un événement de super-diffusion de manuels», a déclaré Allen, le propriétaire de McCoy, à propos de la compétition de Valence. Allen est un vétérinaire basé à Middleburg, en Virginie, qui est également le vétérinaire en chef de la FEI pour les États-Unis.

Le virus de l’herpès équin n’est pas un nouvel ennemi; il est endémique dans la population de chevaux et se manifeste généralement par un nez qui coule et de la fièvre. Mais la version qui a traversé les granges après l’épidémie d’Espagne est beaucoup plus meurtrière. Il envahit le système nerveux central et provoque une myéloencéphalopathie ou une inflammation du cerveau et de la moelle épinière. La mort elle-même, disent les vétérinaires, est rapide mais brutale.

La biosécurité peut être difficile: le virus de l’excrétion peut se propager au toucher, sur les vêtements et dans l’allée d’une grange par un cheval qui renifle. Alors que les chevaux sont systématiquement vaccinés contre l’herpès, ce qui leur confère une certaine protection, le vaccin ne les empêche pas nécessairement d’excréter le virus. Le virus peut incuber chez un animal pendant près d’un mois, ne provoquant aucun signe de détresse. Les chevaux malades peuvent être testés négatifs; les chevaux asymptomatiques peuvent propager la maladie.

Pendant des années, les organisateurs de compétitions et les coureurs ont largement exprimé des paroles en faveur des mesures de biosécurité telles que la désinfection des zones communes et la séparation des animaux étrangers, selon les vétérinaires et le personnel du salon. Les agents pathogènes se propagent facilement dans un environnement sportif où les chevaux changent régulièrement de stalles lorsqu’ils sont en stabulation lors de compétitions, grignotent la même herbe et se touchent le nez à côté de l’arène.

«Vous parleriez de mesures de biosécurité, et leurs yeux se lustrent», a déclaré Allen. «C’est: ‘Vous nous envoyez ce protocole, et nous l’enfoncerons au plus profond de notre classeur.’»

Mais le traumatisme que les humains ont subi au cours de l’année écoulée peut être la meilleure défense de leurs chevaux: après plus d’un an de distanciation sociale, de lavage et de masquage vigoureux des mains, disent les chefs de file de l’industrie, le monde équin s’intensifie pour endiguer la propagation d’une certaine manière. qu’il ne l’a pas fait lors d’épidémies passées, comme celle d’Ogden, dans l’Utah, en 2011, qui a atteint au moins une demi-douzaine d’États avant d’être réprimée.

«Dans le climat actuel avec la pandémie de Covid-19, les gens sont très conscients de la nécessité de pratiquer des mesures de biosécurité pour eux-mêmes et étaient prêts à prendre des mesures supplémentaires pour assurer la sécurité de leurs chevaux lorsque des protocoles ont été recommandés», Stephen Schumacher, l’administrateur en chef des États-Unis. Programme de médicaments et de médicaments équins pour les chevaux, a déclaré dans un communiqué envoyé par courrier électronique.

Ces mesures aux États-Unis ont jusqu’à présent semblé empêcher une épidémie américaine. Mais le spectre de la maladie, qui suscite peu de réactions la plupart des années quand elle apparaît, a mis l’industrie américaine à bout.

Début mars, lors d’une compétition au World Equestrian Center d’Ocala, en Floride, la nouvelle d’un cas de virus chez un cheval qui avait concouru dans l’établissement a envoyé des frissons d’anxiété à travers les concurrents, dont des centaines avaient afflué sur le terrain de l’exposition, qui ouvert cette saison pour la première fois.

Bien qu’il n’y ait pas eu d’épidémie sur le terrain, les entrées ont chuté à 500, contre plus de 2000, peu de temps après que l’émission ait alerté les concurrents sur l’animal malade, alors que les cavaliers emballaient leurs chevaux et partaient, selon Larry Wexler, le vétérinaire officiel de la compétition. Les entrées ont depuis rebondi. Par l’intermédiaire d’un publiciste, le propriétaire du centre, Roby Roberts, a refusé de commenter.

Ce mois-ci, un quart de cheval, un sang chaud et un Arabe provenant d’écuries séparées en Californie ont été testés positifs pour la forme neurologique du virus, selon le Equine Disease Communication Center, exposant des dizaines de leurs compagnons stables. Des cas sont survenus dans des endroits comme le Kentucky et New York, selon le centre, ainsi qu’au Canada, où une épidémie plus importante a forcé plusieurs étables à être mises en quarantaine en février.

On ne sait pas si la poignée de cas américains est liée à la maladie européenne, ou simplement à des incidences du virus qui se produisent régulièrement. En Europe, les responsables de la FEI sont optimistes que le pire est passé, mais soulignent qu’il y a encore des raisons de prudence.

Jusqu’à présent, le ministère américain de l’Agriculture n’a pas suspendu l’importation de chevaux en provenance des pays touchés. Des pays plus petits comme la Jamaïque, où une épidémie pourrait submerger la population limitée de chevaux, ont interdit les importations pour tenter de garder le virus de ses côtes, selon la division des services vétérinaires du ministère de l’Agriculture et de la Pêche.

Ainsi, lorsque McCoy, le hongre gris irlandais Hunter, qu’Allen a importé pour sa femme, Rae Stone, a fait un pic de fièvre peu de temps après son arrivée sur le sol américain le mois dernier, Allen a fouetté un écouvillon nasal.

«Ce n’était pas grave», a déclaré Allen après que le test PCR soit revenu négatif pour le virus de l’herpès. Pourtant, a-t-il dit, il devait se demander: «Quand cela se passe sur le continent européen, et que vous importez des chevaux ici, importez-vous des problèmes?»

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