Un rêve olympique anéanti par un prélèvement nasal

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Il y a deux ans, Nick Suriano a mis sa vie entre parenthèses pour poursuivre un rêve olympique.

Champion national collégial de lutte, Suriano a pris un an de congé pour Rutgers pour se préparer aux Jeux d’été de 2020 à Tokyo. Après que les Jeux aient été reportés d’un an en raison de la pandémie de coronavirus, Suriano a doublé, sautant une autre année d’université et déménageant à Phoenix depuis son domicile dans le New Jersey pour rejoindre un groupe d’entraînement spécial.

Pendant huit mois, il n’a pensé à rien d’autre qu’à maintenir sa santé et à revendiquer une place dans l’équipe des États-Unis en s’imposant aux essais olympiques. Beaucoup le considéraient comme le favori dans la catégorie des 125 livres. «J’étais au point le plus sain de ma vie», a-t-il déclaré.

Mais quelques jours seulement avant le début des essais, le 2 avril au Texas, un prélèvement nasal a tout changé. Suriano a été testé négatif pour le coronavirus avant de monter à bord d’un avion à destination de Fort Worth, puis testé positif peu de temps après son arrivée.

Il n’a jamais eu la chance de prendre le tapis. Son rêve olympique, pendant des années, était terminé.

«C’est beaucoup pour moi d’envelopper la tête», a-t-il déclaré dans une interview depuis son domicile.

La pandémie fait des ravages dans le sport en général, et les Jeux olympiques en particulier, depuis plus d’un an. Des vies et des carrières ont été bouleversées, repensées et refaites. Mais avec le début des Jeux prévu dans moins de trois mois, l’espace d’adaptation a disparu et certains obstacles liés aux virus sont désormais susceptibles d’être insurmontables.

En mars, huit tireurs de six pays ont été testés positifs lors d’une compétition de qualification à Budapest, en Hongrie, où ils ont été placés en quarantaine et interdits de compétition. Au début du mois dernier, une équipe de judo indienne a dû se retirer d’une compétition de qualification au Kirghizistan après que deux athlètes de l’équipe aient été testés positifs. Et les officiels ont dû annuler l’épreuve de qualification olympique panaméricaine de sprint en canoë qui devait avoir lieu le mois dernier au Brésil, l’un des principaux points chauds du monde pour les virus. Les places olympiques de la région sont désormais susceptibles d’être déterminées par les classements et les performances des championnats du monde 2019.

Pour les athlètes dans chaque cas, le temps d’entraînement perdu, la compétition et les opportunités de gagner des points de qualification ont changé le calcul pour les Jeux de Tokyo. Certains ne savent toujours pas précisément comment – ou si – ils réserveront leur place aux Jeux olympiques, qui doivent débuter le 23 juillet.

Les athlètes olympiques ont longtemps fait face à la pression de rester en bonne santé et d’éviter les blessures pendant les semaines et les mois cruciaux qui ont précédé les Jeux, ce qui pour beaucoup d’entre eux représente une opportunité unique. Mais avec les complications du coronavirus, contrairement à une souche musculaire ou à une maladie typique, lutter contre la douleur et la fatigue n’est pas une solution. Pour un athlète infecté, et peut-être pour des athlètes en bonne santé qui sont considérés comme des contacts étroits, même un contact avec le virus présente un obstacle insurmontable.

Dans certains sports, manquer une seule compétition de qualification peut ne pas mettre fin aux espoirs d’un athlète. Dans les autres disciplines, il n’y a pas de seconde chance.

«Notre principale préoccupation est de créer un environnement sûr où les athlètes peuvent concourir», a déclaré Jonathan Finnoff, médecin-chef du Comité olympique et paralympique des États-Unis. «Cela signifie que personne n’entre avec Covid-19, s’efforce d’empêcher toute propagation et protège les communautés.»

Les officiels aux États-Unis ont élaboré des protocoles élaborés pour s’assurer que leurs compétitions – y compris les plus grandes épreuves, pour des sports de haut niveau comme la natation et athlétisme, qui tiennent tous les deux leurs compétitions de qualification en juin – ne deviennent pas des événements à grande diffusion.

Pour l’instant, les athlètes américains participant à des essais olympiques doivent être testés négatifs pour le coronavirus avant de se rendre à leurs événements, puis le faire à nouveau à leur arrivée. Le deuxième test doit avoir lieu dans les 72 heures suivant leurs premières activités officielles.

La fédération américaine d’athlétisme va encore plus loin lors de ses essais de 10 jours; il faudra des tests tous les deux jours pendant la compétition.

«Voudrait-on que quelqu’un soit testé positif? Bien sûr que non », a déclaré Robert Chapman, le directeur des sciences du sport et de la médecine de la fédération. «Nous ne voulons pas non plus voir quelqu’un tirer un ischio-jambier ou se tordre la cheville.»

Si interdire à quelqu’un de concourir après un test positif est une question simple, il est plus compliqué de décider d’éliminer une personne réputée avoir été en contact étroit avec une personne infectée. Pour être considéré comme un contact étroit, un athlète doit avoir été proche d’une personne infectée pendant plus de 15 minutes au cours d’une période de 24 heures alors que cette personne était symptomatique, ou pendant une période de 48 heures avant un test positif ou le début de symptômes.

Peu importe que le contact se produise à l’extérieur ou à l’intérieur, ce qui signifie que non seulement les séances d’entraînement, mais aussi les repas et les promenades en voiture peuvent être des interactions à enjeux importants. Un agent de santé nommé pour les essais décidera du moment d’exclure un concurrent. Les athlètes auront l’occasion de faire appel à un panel plus large.

Cependant, les athlètes qui ont été vaccinés ont essentiellement une carte de sortie de prison. Les règles pour les contacts étroits suivent les directives des Centers for Disease Control and Prevention, qui stipulent qu’une personne qui a reçu depuis deux semaines les deux doses d’un vaccin Pfizer ou Moderna ou une dose unique du vaccin Johnson & Johnson n’est pas considérée comme un contact étroit. et n’a pas à mettre en quarantaine.

Ces règles diffèrent de celles actuellement en vigueur pour les Jeux cet été. Les organisateurs au Japon ont annoncé mercredi que les athlètes considérés comme des contacts étroits seront évalués au cas par cas. Les protocoles publiés par les officiels ne mentionnaient pas comment une série de vaccinations terminée affecterait le processus d’évaluation, bien que les athlètes qui ont été vaccinés doivent suivre les mêmes règles que ceux qui ne l’ont pas fait.

Mais Chapman, le médecin de la fédération d’athlétisme, a déclaré que lors de récentes rencontres, il avait fait savoir aux athlètes que le vaccin pouvait réduire considérablement leur risque d’élimination pendant les essais. Les officiels olympiques aux États-Unis espèrent que cela servira d’incitation à tous les athlètes qui craignent actuellement de se faire vacciner.

«Une majorité de ceux avec qui j’ai parlé disent qu’ils ont déjà reçu leur première dose», a déclaré Chapman.

Suriano a dit qu’il n’avait pas eu la chance. Il n’a que 24 ans et, en Arizona, ne répondait pas aux normes qui auraient pu lui permettre d’être vacciné à temps pour les essais olympiques.

Diplômé en études du travail à Rutgers, où il a également suivi des cours de théâtre et d’art, Suriano a déclaré qu’il suivait les directives de santé aussi étroitement que possible. Il portait régulièrement un masque et tentait de limiter ses contacts avec de grands groupes, se mettant en grande partie en quarantaine sauf lorsqu’il s’entraînait. Il a voyagé en Europe plus tôt cette année et a pris la première place dans une compétition en France qui comprenait le lutteur qui a remporté la catégorie de poids de Suriano aux essais olympiques des États-Unis.

Il a déclaré qu’il avait été testé négatif le dimanche avant les essais, puis s’était entraîné et s’était rendu au Texas le lendemain. Il a été testé positif ce soir-là. Un deuxième test a confirmé le résultat.

Le week-end, alors que ses rivaux luttaient pour des places dans l’équipe olympique, Suriano a déclaré qu’il ressentait des symptômes de Covid-19. Une fois que sa santé est revenue et que les médecins l’ont autorisé à voyager, il est retourné au New Jersey.

Il n’a pas décidé s’il tentera de se qualifier pour les JO de Paris en 2024. Il y a peu d’argent en lutte, et il n’y a aucune garantie. Il pourrait se blesser. Un meilleur lutteur pourrait venir.

«Ça fait mal et ça vous change», a déclaré Suriano à propos de l’expérience. «Je pense qu’il y a beaucoup de beauté à venir. C’est exactement ce qui vient avec la douleur.

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