Un retour au British Open : une attente de deux ans se termine au Royal St. George’s

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SANDWICH, Angleterre – Juste avant le British Open au Royal St. George’s Golf Club, Edward Kitson a marché d’un bon pas dans les dunes mercredi soir, se dirigeant vers le club-house et repensant à l’année dernière.

L’Open a ensuite été annulé à cause de la pandémie de coronavirus, donc Kitson et d’autres membres du club ont joué un tournoi entre eux, remplaçant les joueurs célèbres sur les célèbres liens.

« Quatre jours, et nous pourrions même jouer sur les tees arrière si nous le voulions », a déclaré Kitson, un Londonien.

Aujourd’hui, après une attente inhabituellement longue, les meilleurs golfeurs du monde – ou du moins la plupart d’entre eux – se sont réunis sur le parcours anglais en bord de mer qui a accueilli l’Open en 1894 et l’a organisé pour la dernière fois en 2011.

Ce n’est pas comme d’habitude.

Les joueurs sont tenus de rester dans des bulles de protection avec un petit nombre de personnel de soutien lorsqu’ils ne sont pas sur le parcours, et ils ne sont pas autorisés à se mêler au grand public dans les restaurants ou les magasins. La distanciation sociale et les masques sont obligatoires à l’intérieur, même pour les joueurs vaccinés, ce qui n’est plus le cas sur le PGA Tour aux États-Unis.

Mais il y aura 32 000 fans par jour, à rugir hors des cordes.

« Je suis très fier qu’ils aient été en mesure de gérer cela », a déclaré Kitson. « C’est particulièrement important d’avoir des fans.

Les joueurs seraient d’accord.

« Je pense que tout le monde a raté l’Open Championship l’année dernière, en le regardant à la télévision ou en y jouant », a déclaré Lee Westwood, la star anglaise qui, à 48 ans, est le joueur masculin actif le plus titré à ne pas avoir remporté de majeur.

Sur les quatre majors de golf masculin, seul l’Open n’a pas été disputé en 2020. Le coup financier a été atténué car l’Open était l’un des rares événements sportifs avec une assurance annulation qui incluait une couverture en cas de pandémie. Wimbledon avait une couverture similaire et était le seul tournoi de tennis du Grand Chelem annulé en 2020.

« J’ai dit à plusieurs reprises que c’était probablement l’une des décisions les plus difficiles que nous ayons eu à prendre, mais nous n’avions pas le choix à la fin de la journée », a déclaré Martin Slumbers, directeur général du R&A, qui organise l’Open. «Mais l’assurance que nous avions en place nous a permis d’atténuer une grande partie de l’exposition financière et nous a en fait permis d’augmenter notre investissement dans le jeu dans le cadre de cela. Nous avons lancé l’année dernière un fonds de récupération Covid de 7 millions de livres et 10 millions de dollars, qui est allé directement au golf de base. »

C’était la première fois que l’Open n’était pas joué depuis la Seconde Guerre mondiale, un point qui a résonné avec Rory McIlroy, le champion 2014, lorsqu’il a examiné la liste des vainqueurs du tournoi et des sites du club-house cette semaine.

« Le fait que chaque fois que vous regardez 2020, il va dire: » Le championnat n’est pas joué « , ça m’est resté en quelque sorte », a-t-il déclaré. « C’était comme » Wow, c’était une année vraiment différente et étrange « , et je pense que tout le monde est tellement content d’être de retour et de jouer à nouveau et de revenir progressivement à une sorte de normalité. »

Cependant, tout le monde n’est pas de retour. Hideki Matsuyama, le vainqueur du Master ce printemps, a été testé positif au coronavirus, tout comme Zach Johnson, vainqueur du British Open 2015. Bubba Watson, le double vainqueur du Masters, a dû se retirer car il avait été en contact étroit avec une personne testée positive.

Bien que le nombre de cas de virus augmente à nouveau en Angleterre, le gouvernement britannique prévoit toujours lundi d’annuler la plupart des restrictions formelles restantes sur les rassemblements. Le gouvernement avait déjà autorisé de grandes foules pour des événements sportifs, à titre expérimental, à commencer par les phases finales de Wimbledon et la finale du championnat d’Europe de football au stade de Wembley dimanche à Londres.

L’Open Championship est la prochaine phase de l’expérimentation. Bien qu’il y ait eu de graves failles de sécurité à Wembley, alors que les fans sans billets ont brisé les barrières et sont entrés dans le stade, Slumbers a déclaré qu’il était convaincu que l’Open ne serait pas confronté à des problèmes similaires.

« Les grands événements sportifs ont besoin de grandes foules », a-t-il déclaré. « Nous avons travaillé très fort avec le gouvernement pour y parvenir. Nous sommes très conscients de l’environnement dans lequel nous évoluons tous. Il y a des conditions très strictes pour que l’un de ces spectateurs puisse entrer sur le terrain, et ils sont tenus plus loin des joueurs que nous ne le ferions normalement. . « 

Royal St. George’s est le parcours le plus au sud de la rotation du British Open et le plus proche de Londres, ce qui explique en partie pourquoi il reste dans la rotation. Bien que l’Open ait commencé en Écosse au Prestwick Golf Club en 1860, le Royal St. George’s a été le premier parcours anglais à l’accueillir.

Plus d’un siècle plus tard, il continue de diviser l’opinion en raison de ses nombreux coups de départ aveugles et de ses fairways bosselés, qui peuvent générer des rebonds inattendus et envoyer des coups bien frappés dans le rough.

Après un printemps inhabituellement humide, ce rough est plus haut que d’habitude, ce qui pourrait conduire à des conditions de notation plus difficiles sur un parcours par-70 qui n’est un paradis dans aucune condition.

« Cette semaine, il va y avoir une prime pour le garder sur le fairway », a déclaré Darren Clarke. « Ce long truc est vraiment long et épais. »

Clarke, un Irlandais du Nord, a remporté l’Open 2011, son seul championnat majeur, au Royal St. George’s. Il l’a fait à l’âge de 42 ans, par un temps allant d’un temps ensoleillé et bénin à une rafale de samedi qui a déchiqueté les parapluies et de nombreux espoirs pour les prétendants.

Mais Clarke, qui a grandi en jouant au Royal Portrush et à d’autres grands parcours de links irlandais, a réussi à surmonter la tempête avec l’aide de deux psychologues du sport et une capacité à réduire son vol de balle.

Il a terminé à cinq sous la normale, trois coups devant Phil Mickelson et Dustin Johnson.

« Tout mon état d’esprit était très tolérant », a déclaré Clarke mercredi. «Ce parcours de golf, vous pouvez frapper de très bons coups. Mais à cause de l’ondulation – comme tous les liens mais ici peut-être un peu plus, surtout s’il est ferme et rapide – vous pouvez obtenir des rebonds funky, devrions-nous dire. Cela fait partie du jeu des liens, mais ici, parfois, cela peut être un peu pire. J’étais très prêt à l’accepter cette semaine-là.

Les rebonds devraient être moins extrêmes au début du tournoi de cette année car la pluie a ramolli les fairways. Mais les prévisions annoncent un temps sec et les parcours de liaisons peuvent se raffermir rapidement.

Paul Larsen, le gardien de green en chef du Royal St. George, a déclaré dans une interview mercredi soir que lui et son équipe avaient essayé de préparer les fairways et la première coupe de rough pour réduire les chances que les tirs rebondissent au hasard dans de graves problèmes.

« Nous ne l’avons pas fait à cause de plaintes, mais parce que nous voulions le rendre plus juste », a déclaré Larsen, dont la tignasse sauvage de cheveux noirs lui a valu d’être acclamé sur les réseaux sociaux.

Sa crinière semble un reflet approprié des vents forts sur cette étendue pittoresque de la côte anglaise, avec des falaises blanches visibles au loin.

Mercredi soir a été relativement calme alors que l’équipe de Larsen a parcouru le parcours, remplissant des divots et se préparant pour le plus grand moment du Royal St. George en une décennie. Pendant qu’ils travaillaient, des tableaux de bord électroniques près des greens montraient des images d’anciens vainqueurs. Certains étaient plusieurs champions de l’Open comme Harry Vardon, Walter Hagen, Henry Cotton, Bobby Locke et Greg Norman. D’autres ont été de grosses surprises comme Clarke et l’Américain Ben Curtis en 2003.

Dimanche soir, après une attente inhabituellement longue, un autre homme les rejoindra.

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