Un entassement massif et des intempéries interrompent le Daytona 500

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DAYTONA BEACH, Floride – Un accident de réaction en chaîne de 16 voitures a semé le chaos sur le Daytona 500 après seulement 15 tours sur 200 dimanche, et pendant le nettoyage qui a suivi, un violent orage et une averse de pluie ont provoqué un long arrêt de la course.

Kyle Busch a poussé Christopher Bell dans le dos d’Aric Almirola, qui courait deuxième. La voiture d’Almirola a perdu de sa traction alors qu’elle roulait sur une double ligne lisse et peinte à l’intérieur de la piste. Il a viré dans la voiture d’Alex Bowman, qui était parti en pole et était alors troisième.

Alors que le leader, Kevin Harvick, s’en est sorti indemne, un paquet de voitures serrées s’est empilé aveuglément dans l’épave derrière lui. Les voitures se sont écrasées contre le mur de soutènement extérieur, les unes dans les autres et dans plus de danger dans le champ intérieur. Il est apparu que personne n’avait été blessé.

Le champ intérieur herbeux avait été transformé en tourbière boueuse par une semaine de pluie. La boue a volé dans toutes les directions, éclaboussant les pare-brise, bloquant la vision des conducteurs et enduisant la piste de slime, aggravant la mêlée.

La tempête, transportant de la grêle de la taille d’une balle de golf, des éclairs, du tonnerre et des vents violents, s’est déplacée sur la piste alors même que les voitures dérapaient jusqu’à l’arrêt. Les voitures toujours en marche ont reçu l’ordre de se rendre sur la route des stands et les conducteurs sont descendus pendant que des bâches étaient placées sur les voitures. La course a été arrêtée et aucune réparation n’a été autorisée.

La télévision Fox, qui a diffusé la course, a annoncé que 16 voitures avaient subi des dommages importants. Parmi les pilotes concernés figuraient le premier leader, Ryan Newman, qui faisait son retour après un accident presque mortel à la fin de la course de l’année dernière. Parmi les autres personnes impliquées figuraient William Byron, l’autre partant au premier rang; Martin Truex Jr .; Erik Jones; Kurt Busch; et Jamie McMurray. Ryan Blaney a réussi à traverser l’épave, seulement pour tourner dans la boue intérieure, qui a déchiré les composants clés sous sa voiture. Les voitures d’Almirola, Bowman et Newman semblaient trop endommagées pour être réparées.

Pendant le retard, Marissa Briscoe, l’épouse du chauffeur Chase Briscoe, a tweeté une photo de son mari, toujours vêtu de sa combinaison de course, commandant de la nourriture dans un lecteur Panda Express.

La férocité de la tempête a poussé les responsables à ordonner l’évacuation des tribunes, qui contenaient environ 20 000 fans socialement éloignés. Les positions des caméras de télévision Fox ont également été abandonnées. Les efforts de séchage de piste, qui nécessitent généralement deux à trois heures une fois la pluie arrêtée, ont commencé lorsque l’alerte foudre a été levée après une heure.

Le favori de l’avant-course, Denny Hamlin, qui tentait de remporter une troisième victoire consécutive sans précédent sur le Daytona 500, a complètement évité la chute, après avoir volontairement reculé à l’arrière du peloton. Il a dit qu’il avait eu une «prémonition» que quelque chose pourrait arriver.

«Prévisible», dit-il en haussant les épaules. Hamlin a remporté trois des cinq derniers Daytona 500 et a terminé quatrième d’un autre en suivant son instinct, a-t-il déclaré.

Darrell Wallace Jr., qui conduit pour l’équipe Hamlin a débuté avec la légende du basket-ball Michael Jordan, a sorti le premier drapeau jaune de la course au troisième tour lorsqu’il s’est mêlé à Derrike Cope. Après des réparations mineures, Wallace a pu continuer, bien que Cope, le pilote le plus âgé de la course à 62 ans, se soit écrasé hors de l’événement.

Harvick a été marqué comme le leader lorsque la course a été signalée au drapeau rouge. D’autres orages se sont produits tôt dimanche soir et il n’était pas clair si la course reprendrait ou serait reportée.

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