UConn atteint la finale quatre avec une victoire serrée contre Baylor

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SAN ANTONIO – Le Final Four du tournoi de basket-ball féminin de la NCAA, semble-t-il, est venu tôt – UConn se faufilant devant Baylor, 69-67, dans un match entre les pedigrees du championnat qui ressemblait beaucoup plus à un slugfest au titre qu’à un test en huitièmes de finale .

Les Huskies ont utilisé une course de 19 points qui a commencé à la fin du troisième quart pour avancer, puis ont tenu leur vie de tournoi jusqu’à la possession finale, lorsque leur étoile de première année, Paige Bueckers, a attrapé la dernière passe entrante des Bears pour sceller la victoire. 13e voyage consécutif d’UConn au Final Four.

UConn a remporté le championnat 11 fois sous l’entraîneur Geno Auriemma, qui a été assailli par son équipe avec des confettis en papier alors qu’il donnait une interview d’après-match après la victoire.

Bueckers a marqué 28 points, affirmant sa présence tôt, puis reprenant le relais tard alors que UConn retournait une équipe déterminée de Baylor.

« Juste pour faire partie de cette histoire, c’est pourquoi je suis venu ici », a déclaré Bueckers dans une interview d’après-match.

Baylor détenait une avance de 2 points avant le dernier quart. Les Bears ont empêché à plusieurs reprises UConn de prendre des tirs faciles, de faire tomber les sauteurs hors des limites et de sécuriser le ballon hors de la vitre pour garder le contrôle. DiJonai Carrington a été la principale force perturbatrice de son équipe sur le banc, menant avec 22 points, 7 rebonds et 2 interceptions et effectuant de nombreux jeux sur la défense pour empêcher UConn de se mettre dans un mouvement.

DiDi Richards, la joueuse défensive de l’année 2020 par Naismith, est tombée en agrippant son ischio-jambier gauche à la fin du troisième, et UConn a commencé à combler l’écart. Au moment où Richards est revenu au jeu, UConn avait gagné un avantage.

« Toute l’histoire du jeu est que DiDi Richards s’effondre et que tout l’élan a changé », a déclaré l’entraîneur de Baylor Kim Mulkey.

Les Huskies ont pris les devants sur un layup de deuxième chance par Aaliyah Edwards avec moins de neuf minutes à jouer. Bueckers a enchaîné avec deux sauteurs, mais les équipes se sont à plusieurs reprises encrassées pour augmenter le score point par point. Deux lancers francs avec 19 secondes à jouer par Carrington ont remis Baylor à un point de la victoire.

Sur l’avant-dernière possession de Baylor, Carrington s’est dirigé vers le panier et a voulu qu’une faute soit sifflée, mais les arbitres n’ont pas sifflé et les joueurs de Baylor étaient tellement frustrés qu’ils ont retardé la faute alors que le temps crucial s’écoulait. «C’est une façon difficile de terminer un match», a déclaré Carrington après le match. « Vraiment frustrant, les images ne mentent pas, les bandes ne mentent pas. »

C’est la défense d’UConn qui est arrivée à la fin – les Bears ont raté leurs quatre dernières tentatives de placement – pour livrer un autre Final Four.

Mulkey avait prédit correctement que le jeu pourrait être «moche», les deux équipes marquant moins que ce à quoi elles étaient habituées et retournant le ballon plus souvent.

Le match des étoiles est arrivé avec quelques mois de retard: les Huskies devaient rendre visite aux Bears à Waco, au Texas, en janvier avant Mulkey a contracté le coronavirus.

La dernière fois que les équipes se sont rencontrées, c’était en janvier 2020, lorsque les Bears – le champion en titre après remportant le tournoi NCAA en 2019 – est reparti avec une victoire de 74-58 et a cassé une séquence de 98 victoires consécutives à domicile pour UConn. Un an plus tôt, Baylor a cassé UConn série de 126 victoires consécutives en saison régulière.

Avant leur finale régionale, UConn et Baylor s’étaient rencontrés huit fois, et chacun avait gagné quatre fois.

« J’aurais aimé que ce soit pour le championnat national et pas une chance de se qualifier pour un Final Four parce que je pense que les deux programmes sont juste de l’élite et c’est dommage que quelqu’un doive perdre », a déclaré Mulkey aux journalistes dimanche.

Leur affrontement qui a eu lieu si tôt dans le tournoi était en partie un crédit à la profondeur au sommet du peloton de 64 équipes, avec Baylor comme l’une des nombreuses équipes formidables classées deuxième qui pourraient certainement être considérées comme des prétendants au titre. Déjà dans ce tournoi, certaines équipes au sommet ont été testées, et une tête de série n ° 1, North Carolina State, a été bouleversé par Indiana en huitièmes de finale.

«Expliquez-moi comment ils sont une tête de série n ° 2», a déclaré Auriemma à propos de Baylor dimanche. «Ces choses arrivent, je sais, mais je pense qu’elles méritaient d’être une tête de série n ° 1, si vous regardez le reste du tournoi.»

Pour atteindre les huitièmes de finale, Baylor a dépassé ses adversaires du premier et du deuxième tour, mais a eu besoin de prolongations pour l’emporter contre le Michigan en demi-finale régionale, 78-75.

Sa meilleure joueuse de ce tournoi a été NaLyssa Smith, une attaquante junior de Converse, au Texas, qui avait réalisé 26 de ses 33 tirs ce tournoi avant le match de lundi, dont les 11 qu’elle a remportés lors des huitièmes de finale de Baylor. Contre UConn, elle avait 14 points.

UConn a remporté trois victoires claires dans ce tournoi, ses deux premières sans Auriemma présent après avoir contracté le coronavirus. Les Huskies ont gagné en huitièmes de finale en contenant Caitlin Clark, le meilleur buteur de la Division I, et l’Iowa dans une victoire de 92-72 samedi. Bueckers a fait le buzz pour les Huskies – avec 62 points, 23 rebonds et 18 passes décisives lors de leurs trois premiers matchs du tournoi – mais le match de samedi a rappelé aux adversaires que la profondeur d’UConn est sa véritable arme.

La tête de série n ° 4, Indiana, affrontait l’Arizona, tête de série n ° 3, lundi soir, lors de la première apparition en huitièmes de finale pour chaque équipe. Mardi soir, la Caroline du Sud, première tête de série, affrontera le Texas, sixième tête de série, tandis que Stanford, une autre tête de série, affrontera Louisville, deuxième tête de série, pour les deux autres places dans les demi-finales nationales prévues vendredi.

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