UCLA relancé affrontera le Michigan pour la quatrième place

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UCLA a toujours opté pour le plan B (ou C ou D) dans ses recherches de coaching.

Jim Harrick, qui a remporté le dernier championnat national du programme en 1995, a reçu le poste après que Jim Valvano et Larry Brown ont dit non. Ben Howland, qui a mené l’UCLA à trois Final Fours consécutifs, a été embauché après que Rick Pitino, Roy Williams et Mike Montgomery n’aient pas pu être attirés à Westwood. Lorsque Howland est parti, et que Brad Stevens et Shaka Smart ne pouvaient pas être vendus au travail, les Bruins se sont contentés de Steve Alford.

Ce n’était pas différent quand Alford a été congédié à la mi-saison il y a deux ans.

L’UCLA a poursuivi John Calipari et l’a rencontré à plusieurs reprises, mais il a dit non – une décision rendue plus facile par une prolongation de 10 ans et 86 millions de dollars du Kentucky. Il y a eu des discussions avec Jamie Dixon de TCU et Rick Barnes du Tennessee, mais aucune n’a abouti à un accord. Les Bruins ont choisi de ne pas attendre pour poursuivre Tony Bennett, qui était au milieu d’une course de championnat en Virginie.

Après une recherche de près de 100 jours, l’UCLA a opté pour Cronin, qui avait construit un gagnant régulier à Cincinnati, mais qui avait peu de succès dans les tournois de la NCAA.

La location en elle-même était une expérience intéressante. Les stars du lycée viennent à l’UCLA pour une myriade de raisons – l’accès à Hollywood, la plage, les connexions. C’est une station de pesée agréable pour une étoile montante qui attend l’appel de la NBA. Ce pour quoi les joueurs ne viennent pas à Westwood, du moins pas ces dernières années, c’est pour jouer la défense. Pourtant, pour Cronin, l’attrait était évident: venir à l’UCLA lui donnerait l’opportunité de recruter des joueurs d’élite.

Cronin a repris Johnny Juzang, qui languissait sur le banc du Kentucky en première année la saison dernière, mais qui a pris plusieurs tours de vedette dans le tournoi de cette année. Il a ajouté un garde cinq étoiles, Daishen Nix, pour l’avoir boulon pour la G League l’été dernier. Et il a signé Peyton Watson, un garde de Long Beach Poly dont l’arrivée brisera une séquence de deux ans de ne pas avoir de McDonald’s All-America sur la liste de l’UCLA.

Ce sont tous des joueurs qu’il n’aurait jamais eu à Cincinnati.

«S’il entrait dans un gymnase et voyait Izzo, Self et Roy avant, il devrait aller dans un autre gymnase», a déclaré Hep Cronin, faisant référence à l’entraîneur du Michigan State Tom Izzo, à l’entraîneur du Kansas Bill Self et à l’entraîneur de la Caroline du Nord Williams. «Vous ne pouvez pas courir après une mauvaise main. La seule façon d’entrer dans le salon de certains de ces types est avec un tunnel souterrain. À l’UCLA, vous franchissez la porte d’entrée.

Le week-end dernier, et maintenant celui-ci, Hep Cronin s’est rendu à Indianapolis depuis son domicile de Cincinnati. C’est la première fois qu’il voit son fils et son équipe en personne depuis le début de la pandémie. La façon dont les Bruins ont joué, avec leur nouvelle détermination et leur discipline permettant à leurs compétences de briller, ils ont été sa dernière perspective à suivre.

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