Tsubasa Kajitani remporte l’amatrice nationale féminine d’Augusta en séries éliminatoires

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AUGUSTA, Géorgie – La première Augusta National Women’s Amateur en 2019 a présenté une charge de clôture de l’éventuelle gagnante, Jennifer Kupcho, qui a affronté l’intimidant neuf arrière en jouant ses six derniers trous dans cinq sous la normale.

Alors que le tournoi a été annulé l’année dernière en raison de la pandémie de coronavirus, l’édition de cette année a prouvé, comme tant de tournois Masters, qu’Augusta National est souvent le théâtre de drames et de résultats imprévisibles.

Pendant la majeure partie de la ronde finale de samedi, il est apparu que Rose Zhang, une Californienne de 17 ans, allait remporter une victoire serrée dans l’épreuve de 54 trous avec son jeu régulier et équilibré. Zhang, qui a commencé la journée à égalité pour la tête après les deux premiers tours au club de golf Champions Retreat à proximité, a soudainement trébuché samedi avec un triple bogey sur le perfide 13e trou. Mais Zhang s’est ensuite rallié pour devenir l’un des six golfeurs à égalité pour la tête avec seulement une poignée de trous à jouer.

Pendant l’heure suivante, les joueurs se sont battus pour prendre la tête sur le célèbre tracé d’Augusta National de manière familière, bien que capricieuse, – des récupérations étonnantes sous la pression, un jeu court habile, des putts aux yeux d’acier et des coups occasionnels.

Dans une fin surprise, après une série éliminatoire d’un trou, c’est un autre joueur de 17 ans, Tsubasa Kajitani, du Japon, qui est venu par derrière pour remporter le tournoi. Aucune joueuse asiatique n’a remporté le Masters, qui a été disputé pour la première fois en 1934. Lorsqu’on lui a demandé ce que c’était d’être la première joueuse japonaise à remporter un tournoi à Augusta National, Kajitani, qui est sortie du green final avec des larmes coulant sur ses joues, a déclaré par un interprète que c’était «un rêve devenu réalité».

Après 18 trous samedi, Kajitani et Emilia Migliaccio, une golfeuse senior et entièrement américaine à l’Université de Wake Forest, étaient à égalité à un au-dessus de la normale, un coup devant six joueurs de cinq pays qui ont égalé à deux.

Les deux joueurs ont frappé leurs coups de départ dans le 18e fairway pour commencer les séries éliminatoires, mais chacun était légèrement hors de position après des tirs d’approche capricieux. Migliaccio a eu une puce extrêmement difficile sur un bunker vers un green en pente loin d’elle, et Kajitani a dû descendre la même pente énervante à 45 pieds de distance. La tâche de Kajitani s’est avérée moins ardue, même si elle a dû couler un putt de 5 pieds par pour remporter sa victoire.

Kajitani, originaire d’Okayama, au Japon, n’a pas joué dans le événement amateur féminin inaugural en 2019 à Augusta National, bien qu’elle ait remporté le championnat japonais junior cette année-là. Elle a terminé deuxième de l’Australian Women’s Amateur 2019 et a participé à trois autres événements de la LPGA of Japan Tour.

«J’ai joué dans de nombreux autres tournois», a déclaré Kajitani. «Mais vous ne pouvez pas vraiment les comparer à ce tournoi.»

Migliaccio a joué samedi avec sa mère, Ulrika, qui était l’une des meilleures golfeuses collégiales de l’Université de l’Arizona, agissant comme son cadet, faisant du duo le premier couple mère-fille à concourir à Augusta National. Ce partenariat a rendu la ronde de clôture particulièrement mémorable pour Migliaccio, qui a décidé de ne pas poursuivre une carrière de golfeur professionnel.

« C’était tellement amusant; c’était tellement spécial », a déclaré Migliaccio samedi soir. «C’est tout ce que je voulais faire. Je voulais vraiment profiter de ce moment avec ma mère, et c’est probablement l’une des dernières fois qu’elle va caddy pour moi, et c’était juste une joie d’être là-bas.

Elle a ajouté: «Je ne vais pas devenir professionnelle et je suis vraiment satisfaite de ma décision. Le golf m’a emmené si loin. Cela m’a permis de jouer à Augusta National, ce dont je n’aurais pas rêvé quand j’ai commencé à jouer.

Après avoir commencé le deuxième tour de samedi en retrait de la tête, Kajitani semblait avoir raté sa chance de gagner alors qu’elle avait besoin de quatre coups de l’avant du 17e green pour obtenir sa balle dans le trou pour un double bogey. Kajitani a admis qu’elle avait frappé deux coups nerveux au 17e trou, mais elle s’est ensuite concentrée sur le trou de fermeture.

Kajitani, qui a réussi 79% de ses coups de départ dans le fairway pendant le tournoi, a trouvé un bunker sur le côté gauche du fairway au 18e trou. Une tentative de frapper un tir difficile en montée vers le green a été considérablement courte. Mais sa hauteur d’environ 50 mètres est presque retournée dans le trou pour birdie. Un par solide suffisait à la faire entrer en séries éliminatoires avec Migliaccio.

Zhang, qui a commencé le dernier tour à égalité avec Ingrid Lindblad de Suède, était confortablement en tête à un sous jusqu’à une série d’accidents au 13e trou, où elle a dû prendre deux coups de pénalité pour des tirs errants. Le problème a commencé lorsque Zhang a accroché son coup de départ vers le danger sur le côté gauche du trou. Quand la balle n’a pas été retrouvée, Zhang a dû frapper un deuxième coup du 13e tee. Son quatrième tir sur le trou s’est terminé dans l’obstacle d’eau protégeant le green. Après avoir grimpé sur le green, elle a fait deux putts pour un triple bogey.

Zhang a récupéré avec un birdie au 14e trou pour rejoindre le groupe en tête, même si un bogey au 17e l’a finalement laissé un coup derrière Kajitani et Migliaccio. Pourtant, elle était contente.

« Gérer la pression d’être simplement à la télévision et de jouer à Augusta National, je pense en dit long », a déclaré Zhang.

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