Trois Out: le Qualificatif Olympique de Baseball n’aura pas un terrain plein

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Pour un joueur de baseball australien, atteindre les ligues majeures aux États-Unis est un exploit rare. Seuls 32 joueurs nés en Australie l’ont fait, selon la référence de baseball, avec le plus proche des White Sox de Chicago, Liam Hendriks, le joueur actuel le plus notable. Mais dans un pays où le baseball n’est pas un sport grand public, atteindre les Jeux olympiques est un exploit plus largement reconnu.

« Cela a toujours été un objectif pour moi de faire partie des ligues majeures, d’abord et avant tout », a déclaré Tim Atherton, un ancien lanceur des ligues mineures des Minnesota Twins et d’Oakland Athletics, lors d’un appel téléphonique depuis son domicile à Shellharbour, à environ deux heures au sud de Sydney. . « Mais pouvoir avoir la chance de devenir olympien, cela aurait validé les 20 dernières années de sacrifice, de travail acharné et d’entraînement. »

Atherton, qui a participé à d’autres compétitions internationales, n’aura pas cette chance : l’Australie ne participera pas à la dernière qualification olympique qui débutera mardi au Mexique. Ni la Chine ni Taïwan. En raison de la pandémie mondiale de coronavirus et d’une multitude de défis connexes allant des problèmes de santé et de sécurité aux réglementations gouvernementales, le dernier événement de qualification pour Tokyo – initialement prévu à Taïwan et dans six pays – n’aura que trois participants.

Comme Les organisateurs des Jeux olympiques de Tokyo avancent avec des plans pour que les Jeux d’été commencent le mois prochain, la qualification de baseball a mis en évidence les difficultés d’accueillir des événements sportifs internationaux pendant la pandémie. l’Australie, qui retiré il y a deux semaines, a cité ce que Glenn Williams, le directeur général de Baseball Australia, appelé des défis « insurmontables » compte tenu d’un changement tardif de lieu précipité par des problèmes de virus.

« J’étais sans voix, puis j’étais en colère parce que du genre ‘Pourquoi?' », a déclaré Atherton, 31 ans, à propos de sa réaction lorsqu’on lui a dit que l’Australie sauterait le tournoi.

« Je n’ai pas bien dormi pendant une semaine », a-t-il ajouté. «Je me suis vraiment épuisé et j’ai fini par tomber malade, le corps succombant en quelque sorte à la déception. Le pourquoi et le et si sont les deux choses les plus difficiles à surmonter.

La dernière place aux Jeux de Tokyo, où le baseball revient aux Jeux olympiques pour la première fois depuis 2008, ira au Venezuela, aux Pays-Bas ou en République dominicaine. Ces trois pays sont classé 8ème, 9ème et 10ème mondial. Mais Taïwan et l’Australie étaient considérés comme meilleurs, classés quatrième et sixième, et ils avaient aimé leurs chances de réclamer la place restante.

« Je suis triste à ce sujet parce que l’Australie est une équipe forte et Taiwan est également grande », a déclaré Riccardo Fraccari, président de la Confédération mondiale de baseball et softball, l’organe directeur du sport, lors d’un entretien téléphonique. Certains sports, comme la boxe, ont vu leurs qualifications annulées, mais Fraccari a déclaré: « Ce qui est important, à mon avis, c’est d’avoir un qualificatif sur le terrain et non avec les classements. »

Pourtant, il a dit qu’il comprenait les obstacles auxquels Taiwan et l’Australie étaient confrontés. La ville de Taichung était à l’origine l’hôte des qualifications, mais moins d’un mois avant le début des matchs prévu le 16 juin, les cas ont augmenté à Taïwan et le gouvernement a imposé une interdiction de voyager aux étrangers qui s’est étendue au-delà de la date de début des qualifications. Donc la WBSC a retiré l’événement et brouillé pour trouver un nouvel hôte.

« Je n’ai pas dormi pendant une semaine », a déclaré Fraccari. « Pouvez-vous imaginer déplacer une compétition avec des officiels et tout en cinq jours d’un continent à l’autre ? »

Fraccari a déclaré que la WBSC envisageait d’accueillir la finale de qualification en Floride – où elle avait organisé avec succès le Qualificatif des Amériques à six équipes du 31 mai au 5 juin sans aucune épidémie de virus – mais trouver des champs à la dernière minute était un problème. Il a déclaré que le Mexique avait résolu de nombreux problèmes et il a remercié les responsables gouvernementaux du pays – comme le président Andrés Manuel López Obrador, un fan de baseball dévoué – d’avoir organisé l’événement.

Mais la nouvelle ville hôte, Puebla, à environ deux heures de Mexico, n’a été annoncé comme nouveau site que le 28 mai, laissant Taïwan et l’Australie – qui ont chacun déjà remporté une médaille d’argent au baseball aux Jeux olympiques – peu de temps pour s’adapter.

Une semaine plus tard, la Chinese Taipei Baseball Association a annoncé qu’elle se retirait de la qualification finale. le déclaration qu’il a publiée en ligne confirmant la décision comprenait deux graphiques montrant l’augmentation des cas et des décès sur l’île. Taïwan dit aussi son équipe n’a pas pu s’entraîner à cause des restrictions à domicile et qu’elle avait des inquiétudes quant à la sécurité de ses joueurs et entraîneurs au Mexique, où plus de 3 000 nouveaux cas sont signalés chaque jour.

« En fin de compte, la montagne était trop grande pour être déplacée », a déclaré l’équipe de Taiwan.

L’équipe de baseball de Chine avait retiré de l’événement semaines plus tôt, alors qu’il devait encore avoir lieu à Taïwan.

Après le retrait de Taïwan, Atherton, co-capitaine de l’équipe nationale australienne, pensait que les chances de son pays d’atteindre les Jeux olympiques, qui débutent le 28 juillet pour le baseball, s’étaient améliorées. Mais le déplacement qualificatif au Mexique, en fait, a rendu les choses plus difficiles.

« Assister à la qualification olympique finale dans un monde de Covid allait toujours présenter des défis importants », a déclaré Williams, qui a remporté une médaille d’argent avec l’Australie en 2004 avant de diriger Baseball Australia, dans un communiqué. « La planification pour Taïwan était vaste et avec le changement tardif de lieu et de dates, ces plans sont devenus obsolètes. Nous avons travaillé sur plusieurs options et scénarios, mais les défis logistiques liés à la fourniture d’un environnement sûr pour le groupe étaient insurmontables. »

Williams a déclaré qu’il y avait trop de questions sans réponse sur la santé et la logistique des joueurs, et que déplacer un grand groupe à travers deux continents avec des options de vol limitées était compliqué. Atherton a déclaré que l’équipe était confrontée à la perspective de dépenser le double de son budget de voyage pour se rendre à Puebla en passant par Los Angeles et Mexico. Il a également déclaré que l’équipe craignait qu’une personne du groupe de voyage ne soit testée positive pour le coronavirus et doive rester au Mexique et sous des soins inconnus.

Mais surtout, il y avait les restrictions gouvernementales et les protocoles olympiques que l’équipe devait respecter. Même si Atherton a déclaré que presque tous les membres de l’équipe ont été vaccinés, les règles australiennes mandater une quarantaine de 14 jours pour tous les voyageurs en provenance de l’étranger.

« Même si Team Australia a réussi à remporter l’événement, le timing n’a pas permis à l’équipe de terminer la quarantaine en Australie et de rencontrer les conditions d’entrée aux Jeux de Tokyo », a déclaré Williams.

Atherton a félicité Team Australia pour avoir exploré toutes les options, et il a dit qu’il comprenait le raisonnement de la WBSC pour aller de l’avant avec les qualifications. Mais il a déploré que deux des équipes les mieux classées au monde – Taïwan et l’Australie – ne participeraient pas aux Jeux olympiques.

L’un des rêves d’Atherton était de voir ses trois garçons le regarder jouer aux Jeux. La prochaine fois que le baseball serait aux Jeux olympiques d’été, c’est en 2028 à Los Angeles. Atherton, qui joue professionnellement en Australie, aura alors 38 ans. Il a déclaré que sa déception pourrait aider à alimenter cet objectif. Mais pour certains de ses coéquipiers, les Jeux olympiques de Tokyo auraient pu être leur seule chance.

« On ne sait pas si je pourrai un jour porter à nouveau le vert et l’or », a écrit Travis Blackley, un ancien lanceur des ligues majeures âgé de 38 ans, sur Twitter. « Pas comment je l’imaginais se terminer! »

Malgré la vague d’émotions maintenant, Atherton a déclaré qu’il ne voulait pas s’apitoyer sur son sort car tant de personnes dans le monde avaient perdu bien plus que des jeux à cause du virus. Regarder la qualification finale pourrait être difficile, a-t-il déclaré, mais il se connectera le mois prochain.

« Mec, je vais certainement regarder les Jeux olympiques », a-t-il déclaré. « Je suis avant tout un fan de sport et de baseball, puis un troisième olympien à ne pas être salé. »



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