Tom Brady a tracé une nouvelle voie. Aaron Rodgers se bat pour faire de même.

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Le contrat final que Tom Brady a signé en Nouvelle-Angleterre, en août 2019, contenait une disposition intelligente qui empêchait les Patriots de lui attribuer une franchise ou une étiquette de transition, garantissant que, comme il le souhaitait, Brady deviendrait un agent libre après la saison.

En cette ère en plein essor pour les quarts de la NFL, même les joueurs moyens sont payés des dizaines de millions de dollars, sans parler de stars comme Brady, qui a obtenu 22 millions de dollars garantis dans cet accord. Cinq quarts ont été remportés au premier tour du repêchage jeudi soir – y compris aux trois premières places – alors que les équipes cherchaient avec ferveur à construire autour de la personnalité et de la production à la position la plus importante du sport professionnel américain.

Pourtant, comme le découvre Aaron Rodgers, les quarterbacks ont peu de pouvoir, car c’est la NFL et non la NBA, où les meilleurs joueurs, armés de contrats garantis, peuvent donner la priorité à la victoire sur les préoccupations financières. Dans la NFL, les joueurs qui veulent changer d’équipe sont à la merci de leurs structures contractuelles et ont à peine un minimum de contrôle sur leur carrière.

Quelque désenchanté que Brady soit devenu en Nouvelle-Angleterre – avec le manque de talent de réception, avec son pouvoir décroissant d’influencer les décisions du personnel – il n’a pas exprimé ses griefs publiquement. Fini avec les Patriots après deux décennies et six titres, Brady n’a pas fait la moue. Il vient de partir. Son contrat lui a permis de le faire.

Et à Tampa Bay, où Brady a signé avant la saison 2020, il a trouvé un meilleur roster, un front office qui valorisait son opinion et, au final, un championnat justifiant.

Parmi les rares à avoir vu la septième victoire de Brady au Super Bowl en personne, il y avait Russell Wilson des Seahawks de Seattle, qui est devenu la NFL. le quart-arrière le plus limogé au cours de ses neuf premières saisons depuis la fusion de la ligue avec l’AFL il y a plus d’un demi-siècle. Wilson a dû noter que Brady, âgé de 43 ans, avait déchiqueté le secondaire de Kansas City dans une poche propre.

Sept jours après le match, Wilson a déclaré aux médias qu’il voulait une plus grande voix dans les décisions du personnel de Seattle. Son agent a également fait savoir qu’il y avait quatre équipes que Wilson accepterait d’être d – sans en fait, vous savez, exiger un échange.

Cette semaine, les rapports sur le mécontentement d’Aaron Rodgers à l’égard de la direction ont explosé dans les heures effrénées qui ont précédé le projet. Son refus voilé de jouer à nouveau pour Green Bay a été écrasé quelques heures seulement après que des informations à ce sujet aient fait surface. Le directeur général de l’équipe, Brian Gutekunst, a avoué que Rodgers ne serait pas échangé. Il convient de noter que Rodgers et les Packers ont perdu contre Brady et les Buccaneers lors du match pour le titre NFC en janvier.

Que la nouvelle du mécontentement de Rodgers ait éclaté alors qu’elle suggérait une perturbation calculée par l’un des perturbateurs les plus calculateurs de la ligue, une tentative du camp du quart-arrière d’embarrasser les Packers tout comme ils l’ont embarrassé lors du repêchage de l’année dernière. C’est à ce moment-là qu’ils ont échangé pour rédiger un quart-arrière, Jordan Love, sans communiquer leurs intentions à Rodgers, qui avait alors quatre ans à son contrat.

Quoi qu’il en soit, la gestion maladroite de la situation par les Packers et la stratégie de draft à long terme ont contrarié Rodgers. Envie de vengeance, il a connu la meilleure saison de sa carrière.

Rodgers a tendance à choisir ses mots avec la précision d’un coffre-fort, et il a répandu des indices cryptiques sur ses sentiments dans diverses interviews. À savoir, il a reconnu sa relation ténue avec l’équipe quelques jours avant de perdre le match pour le titre de la conférence, qualifiant son avenir de «beau mystère».

Et c’était avant que l’entraîneur des Packers Matt LaFleur ne prenne la décision déconcertante de tenter un panier rapproché, tout en perdant 8 points en fin de match, au lieu de faire confiance à Rodgers pour lancer un touché égal.

Rodgers et Wilson ont publiquement évoqué la possibilité de divorcer de leurs équipes, envoyant des menaces implicites «faites-moi plaisir ou je demanderai». Mais ni Green Bay ni Seattle ne sont incités à faire autre chose que d’écouter les reproches de son quart-arrière et d’essayer d’améliorer la qualité globale de la liste.

Rodgers, 37 ans, est contractuellement lié aux Packers jusqu’en 2023. Ses seules options à la suite de ce rapport du jour du repêchage sont sans dents: il peut sauter le minicamp obligatoire en juin ou le camp d’entraînement en juillet, et il peut rester absent une fois la saison commencée. . Mais en retenant ou même en prenant sa retraite, Rodgers accumulerait des amendes et même, peut-être, perdrait une partie de l’argent bonus qui lui est encore dû. La rumeur dit « Jeopardy! » est à la recherche d’un hôte à temps plein.

Compte tenu des frais de plafond salarial plus acceptables que Green Bay encourrait si elle échangeait Rodgers l’année prochaine – 17,2 millions de dollars, selon Jason Fitzgerald du site Over the Cap – il est beaucoup plus probable que les Packers, lorsqu’ils ont rédigé Love, envisageaient de se séparer de Rodgers avant la saison 2022. Rodgers aurait refusé une prolongation.

«Il y a de la fierté, c’est personnel et il y a de l’argent», a déclaré le dirigeant de longue date de la NFL Randy Mueller, qui a occupé le poste de directeur général à Miami et à la Nouvelle-Orléans. «Vous parlez de trois ingrédients qui sont comme le kérosène.»

Avant que les allégations d’inconduite sexuelle de Deshaun Watson n’apparaissent dans des poursuites, le quart-arrière des Texans nourrissait un désenchantement similaire à l’égard de son équipe. Excédé par le dysfonctionnement du front-office et la mauvaise gestion de la liste, et après une saison 2020 au cours de laquelle il a dirigé la ligue en verges par la passe, Watson a insisté sur le fait qu’il ne jouerait plus jamais pour Houston.

Watson a fait négocier une clause de non-échange dans la prolongation de quatre ans qu’il a signée en septembre 2020, lui donnant le choix de l’endroit où il jouerait ensuite, mais les Texans avaient également un effet de levier: ils ont signé Tyrod Taylor en mars, mettant en place un scénario dans lequel l’équipe pourrait laisser Watson s’absenter toute la saison 2021, peut-être plus longtemps, tout en lui infligeant une amende de millions de dollars pour temps manqué.

À un moment donné, il n’y a pas longtemps, Brady et Rodgers ont chacun envisagé de passer toute sa carrière au même endroit, jouant dans la quarantaine avec l’équipe qui l’a repêché. Mais les circonstances ont changé. Les Packers ont rédigé Love; Bill Belichick – l’entraîneur, directeur général et jury des Patriots – a regardé son quart-arrière vers le bas. Brady s’est donc déplacé vers le sud pour gagner avec une équipe qui appréciait sa contribution.

«Tout le monde veut être Brady», a déclaré Marc Ross, un dirigeant du personnel de longue date avec les Giants et les Eagles. «Pour essayer de comparer ce qu’il fait et les choses qu’il a accomplies et les manœuvres qu’il peut faire, il est vraiment unique en son genre.

Les Packers, comme les Texans, avaient déjà résolu l’une des plus grandes énigmes de team building dans le sport professionnel. Si la marchandise la plus précieuse de la NFL est un quart-arrière vedette, la tâche la plus difficile est d’en trouver un – et les propriétaires d’équipe n’ont pas pu être aussi riches qu’ils le sont en traitant toujours les produits comme des personnes.

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