Teenage Ballers peut encaisser plus tôt que jamais. Mais à quel prix ?

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En février, Ramses Melendez, qui passe par RJ, a annoncé sa décision de collège dans un vidéo posté sur ses comptes de réseaux sociaux. Ailier 4 étoiles de la promotion 2021, Melendez a suivi une formule typique pour la vidéo : une mise en évidence puis un dévoilement de maillot. Il s’est cependant éloigné du script pendant un moment, lorsqu’il a reconnu en voix off que « ce n’était pas facile de prendre cette décision ».

Quelques mois plus tard, un appel téléphonique inhabituel a rendu cette décision encore plus difficile.

À l’autre bout de la ligne se trouvait Timothy Fuller, un ancien entraîneur de basket-ball universitaire et directeur du recrutement pour une nouvelle ligue, Overtime Elite. Soutenu par des investisseurs allant du fondateur d’Amazon Jeff Bezos à l’attaquant des Nets All-Star Kevin Durant, Overtime Elite vise à être une alternative à l’université comme voie d’accès à la NBA pour les joueurs de basket-ball de lycée de haut niveau dès 16 ans.

Fuller avait vu Melendez jouer et il voulait lui offrir une place dans la ligue naissante. Fuller a déclaré à Melendez que les heures supplémentaires l’aideraient à se préparer pour les pros. Fuller a également déclaré à Melendez que, contrairement à l’université, la ligue pouvait le payer.

Beaucoup.

Melendez a refusé de révéler un chiffre en dollars lors d’une récente interview à Rucker Park à New York, où il se préparait à jouer dans le tournoi Omni Elite. Mais il a dit que cela était conforme aux autres accords annoncés par Overtime.

En mai, heures supplémentaires signé Matt et Ryan Bewley, frères jumeaux en Floride qui élèvent des juniors du secondaire, à des accords de deux ans d’une valeur d’au moins 1 million de dollars chacun. La ligue a depuis signé un autre groupe de jumeaux de basket-ball de Floride pour une somme non divulguée, et ses dirigeants ont déclaré qu’il finirait par acquérir 30 joueurs qui font chacun un salaire annuel minimum de 100 000 $.

« L’argent était bien, mais ce n’était pas le facteur le plus important dans ma décision », a déclaré Melendez. « Je veux que ma prochaine étape me prépare à jouer en NBA. Je me suis demandé : quelle est la meilleure façon d’y arriver ? »

Le repêchage de la NBA de cette année, dont la commande a été annoncée la semaine dernière avec Detroit décrochant le premier choix, ne comportera probablement aucun joueur des voies alternatives les plus récentes lorsqu’il aura lieu le 29 juillet. Mais le repêchage 2022 sera une autre histoire, et les joueurs et les entraîneurs du collège au collège ont pris note – et ont pris des mesures.

Pour les joueurs de basket-ball de haut niveau au lycée, le recrutement a souvent été une démarche effrénée sans grand filet de sécurité. Ces adolescents doivent discerner la fiabilité des entraîneurs universitaires qui leur envoient des SMS et les appellent sans relâche, leur promettant du temps de jeu et un chemin sûr vers les pros. Et ils doivent se méfier des boosters et des agents et autres personnages sans scrupules qui offrent souvent de l’argent et des avantages qui vont à l’encontre des règles de la NCAA et la loi.

Désormais, les meilleurs joueurs masculins doivent également décider s’il vaut la peine de renoncer à leur éligibilité à l’université en devenant pro pendant ou immédiatement après le lycée.

En raison de la règle du one-and-done de la NBA, les joueurs américains doivent avoir 19 ans et un an de retrait de leur classe de fin d’études secondaires pour pouvoir être repêchés. Mais aucune règle ne dit qu’ils doivent fréquenter l’université au cours de cette année. Ces nouvelles ligues espèrent attirer les meilleurs joueurs de la NCAA avec quelque chose que les collèges ne peuvent égaler : un salaire.

En plus d’Overtime Elite, il existe également la propre équipe de développement d’élite de la NBA, la G League Ignite, qui paie les meilleurs joueurs bien au-dessus des salaires des équipes régulières de la G League. Il y a le Ligue collégiale professionnelle, qui est soutenu par d’anciens responsables de l’administration Obama et vise à placer 96 joueurs dans huit équipes cet automne. Ces joueurs seront indemnisés jusqu’à 150 000 $ chacun et recevront une bourse universitaire à vie.

Et il existe également des ligues professionnelles à l’étranger, de l’Australie à l’Europe en passant par la Chine, poursuivant les stars américaines du lycée.

« Avant c’était juste, ‘Dans quelle université vais-je aller?' », a déclaré Samson Johnson, un centre du New Jersey qui s’est engagé à jouer pour le Connecticut en 2021-22. « Maintenant, il y a beaucoup de ligues et il est difficile de suivre toutes ces nouvelles informations. Comment être sûr de ce qui est réel ? C’est risqué.

Parmi les meilleurs espoirs, l’équipe G League Ignite est devenue l’alternative la plus attrayante à l’université. La G League bénéficie du soutien de la NBA et a également prouvé qu’elle pouvait développer des perspectives de repêchage de la NBA.

L’année dernière, l’équipe Ignite encré le gardien 5 étoiles Jalen Green à un contrat de 500 000 $. Malgré une saison écourtée en raison de la pandémie de coronavirus, Green est toujours considéré comme un choix parmi les cinq premiers pour le repêchage NBA de cette année en juillet.

Voir d’autres joueurs réussir dans la G League était l’une des raisons pour lesquelles Scoot Henderson a décidé d’obtenir son diplôme d’études secondaires tôt et signe un contrat de 1 million de dollars sur deux ans avec Ignite.

Henderson avait suscité l’intérêt d’une ligue professionnelle en Chine, des heures supplémentaires et d’à peu près toutes les centrales de basket-ball universitaires du pays.

Sa décision est venue à l’université ou à l’équipe Ignite, qui offrait de l’argent, de la concurrence et la possibilité de signer des avenants. Malgré quelques progrès dispersés sur les réformes des noms, des images et des ressemblances, il reste difficile de savoir si les athlètes de la NCAA seront en mesure de signer des accords de parrainage cette année.

« Je voulais être moi-même et je voulais me posséder », a déclaré Henderson. «Avec la G League, je joue à un niveau élevé tous les soirs. Je peux aussi organiser des camps, signer des autographes et sponsoriser des produits.

Henderson avait un avantage supplémentaire tout en pesant ses options. Son entraîneur de l’AUA, Parrish Johnson, est un ami de longue date de l’entraîneur Ignite Brian Shaw.

Mais tous les joueurs d’élite du secondaire n’ont pas cette chance. La NCAA n’autorise pas les joueurs du secondaire à avoir des contacts avec des agents, ils doivent donc se fier aux conseils des entraîneurs et des membres de la famille qui ne sont souvent pas familiarisés avec les nuances des contrats sportifs professionnels.

Le fils de Darrell Miller, Brandon, est un Top 15 prospects dans la classe de 2022. Chaque fois que Darrell découvre une nouvelle ligue, il sort son ordinateur portable et commence à chercher sur Google. Parfois, il se retrouve avec une douzaine d’onglets ouverts alors qu’ils attendent à l’aéroport un vol pour un autre tournoi AAU.

« La partie effrayante est: vous ne savez tout simplement pas », a-t-il déclaré. « Ce sont des start-up. Ils ont l’air vraiment sympa. Ils ont les entraîneurs. Ils ont les membres du conseil d’administration. Mais alors vous obtenez ce sentiment: Et qu’est-ce qui se passerait si? Et qu’est-ce qui se passerait si ce chèque ne s’efface pas ? Et qu’est-ce qui se passerait si les actions de mon fils baissent ? Si vous êtes un athlète professionnel, vous n’êtes pas autorisé à faire les mêmes erreurs que vous le pouvez en tant que collégien. Si vous choisissez le mauvais collège, vous pouvez transférer. Si vous choisissez la mauvaise ligue professionnelle, quel est votre plan de sauvegarde ? »

Certains entraîneurs du secondaire et de l’AUA, qui sont souvent les confidents les plus proches des joueurs, sont également mal à l’aise avec leurs rôles.

« Votre plus grand cauchemar en tant qu’entraîneur est de pousser un enfant dans une certaine direction et que cela ne marche pas », a déclaré Vonzell Thomas, qui entraîne l’équipe de l’AUA. Assaut du Sud. « Puis pour le reste de la vie de ce gamin, chaque fois qu’il pensera à toi, il pensera : c’est le gars qui a foutu ma vie en l’air. Vous ne voulez jamais que votre nom apparaisse lorsqu’on demande à un enfant pourquoi il n’a pas réussi.

Melendez a discuté de l’offre d’heures supplémentaires avec ses parents et ses entraîneurs. Ils ont examiné le contrat ensemble. En fin de compte, il a décidé de refuser la ligue et de s’en tenir à sa décision de jouer à l’Illinois. C’était, pour l’instant, la décision la plus sûre.

« J’ai dit non parce que j’ai entendu des joueurs de la NBA dire qu’ils regrettaient de ne pas avoir joué à l’université », a-t-il déclaré. « Je ne veux pas me retrouver dans cette situation. Je ne voulais pas me réveiller l’année prochaine et avoir l’impression d’avoir fait une grosse erreur. Ces ligues peuvent s’avérer être de grandes opportunités, mais je veux d’abord pouvoir voir un peu d’histoire. Je veux m’assurer que cela fonctionne. Ces décisions changent toute votre vie.



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