Ted Ligety annonce sa retraite du ski alpin

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Ted Ligety, le seul Américain à avoir remporté deux médailles d’or olympiques en ski alpin, a rencontré son fils de 3 ans, Jax, après l’école maternelle à la fin du mois dernier et a rapidement appris que Jax avait remporté une médaille dans un programme de ski parascolaire.

«Jax m’a montré sa médaille et je lui ai dit:« Papa a aussi des médailles », a déclaré Ligety lors d’une interview la semaine dernière.

Il a fallu 30 minutes à Ligety pour trouver ses prix olympiques chez lui dans l’Utah, mais une fois qu’il les a produits, Jax a eu une suggestion: les médailles de ski de la famille Ligety appartenaient ensemble, peut-être encadrées sur un mur.

«C’était assez mignon», a déclaré Ligety, qui a raconté l’histoire pour aider à expliquer une autre décision récente de la famille: sa retraite du sport.

Après sept victoires aux courses olympiques et aux championnats du monde et 15 ans en tant que l’un des artistes d’élite du ski de compétition, Ligety, 36 ans, annoncera sa décision mardi, affirmant qu’il souhaitait passer plus de temps avec sa famille grandissante.

«Mes priorités ont changé», a déclaré Ligety. En plus de Jax, Ligety et sa femme, Mia Pascoe, ont des jumeaux nés il y a sept mois.

«Je ne veux pas être loin de chez moi pendant cinq semaines d’entraînement ou de course», a déclaré Ligety, dont la dernière course aura lieu le 19 février aux championnats du monde à Cortina d’Ampezzo, en Italie. «Et je n’ai pas l’impression de ne pas pouvoir tout faire au niveau que je voulais.»

Personnalité magnétique de la tournée de la Coupe du monde alpine, il a été un provocateur respecté, utilisant sa voix pour défendre les droits des athlètes tout en incitant l’établissement de ski à l’ancienne à adopter une ambiance plus jeune.

À son apogée, Ligety a développé des techniques révolutionnaires sur la neige qui l’ont rendu presque imbattable en slalom géant pendant quelques saisons. Mais Ligety, quatre fois olympien, n’était pas un poney à un tour: il a remporté le super-G, le super-combiné et le slalom géant en neuf jours au Championnat du monde 2013s, quelque chose qu’aucun skieur n’avait fait depuis 45 ans.

Avec Lindsey Vonn, maintenant à la retraite, Ligety restera dans les mémoires comme une star de confiance qui a comblé le fossé entre l’ère Bode dans les courses de ski américaines et l’ère actuelle de Mikaela Shiffrin.

Ligety est devenu une sensation du jour au lendemain – du moins parmi les amateurs de sports américains – lors des Jeux olympiques d’hiver de 2006 à Turin, lorsqu’il a remporté sa première grande victoire en ski, un bouleversement choquant dans l’événement combiné. Bode Miller, qui devait remporter plusieurs médailles aux Jeux de 2006, était le favori d’avant-course et a tenu la tête au milieu de l’événement. Ligety, alors âgée de 21 ans, était à la 32e place.

Mais dans la phase finale, Ligety, portant des gants et des lunettes rose vif accrocheurs, a fait un zoom avant pour gagner plus d’une demi-seconde.

«Quand je pense aux Jeux olympiques de 2006, j’ai toujours la chair de poule», a déclaré Ligety. «Je suis sous le choc et la crainte.»

Deux ans plus tôt, Ligety ne figurait pas parmi les 300 meilleurs skieurs mondiaux. Alors que la plupart des coureurs affichaient le nom du sponsor d’entreprise sur le bord de leur casque, Ligety a apposé du ruban adhésif sur le sien et a écrit: «Papa et maman». De retour à la maison dans l’Utah, ses parents, Bill Ligety et Cyndi Sharp, pensaient toujours que leur fils serait bientôt à l’université, étudiant pour devenir ingénieur.

Le triomphe olympique s’est avéré être un signe avant-coureur, pas une aberration.

Ligety est rapidement monté dans le classement mondial et est devenu particulièrement dominant en slalom géant, remportant cinq fois le championnat de la saison de cette discipline.

De plus, pour tenter de changer les habitudes de ski de compétition, il a cofondé une société appelée Shred, qui développe des casques, des lunettes et d’autres accessoires de sports de neige. Ligety considérait les marques de ski de course existantes comme «super dorky» et voulait que Shred conduise le sport à retrouver une partie du «facteur cool» qu’il croyait que le snowboard et le free riding avaient vidé du ski traditionnel.

Quinze ans plus tard, Ligety a déclaré que le ski de compétition «avait définitivement une meilleure image maintenant», ajoutant qu’il «espérait que nous avions un peu à voir avec la fusion des différents mondes des sports de neige.

En 2013, sa place dans le sport étant fermement établie, Ligety a pris une position courageuse contre l’instance dirigeante de son sport basée en Europe après avoir décidé d’augmenter les longueurs minimales de ski que les coureurs pourraient utiliser en slalom géant. Dans un article de blog époustouflant, Ligety a dénoncé les changements, qui ont été adoptés sans contribution des skieurs.

«J’ai dû repousser», a-t-il déclaré la semaine dernière. «J’ai toujours pensé que quelle que soit la punition, il y a un potentiel de récompense supplémentaire si cela donne aux athlètes une voix dans ces choses.

Le changement des lignes directrices en matière de longueur de ski a finalement été inversé, mais pas avant que Ligety – dans un autre coup d’œil dans la hiérarchie – ait compris comment utiliser les nouveaux skis plus longs mieux que quiconque. Il a remporté la course d’ouverture de la saison suivante sur les nouveaux skis de près de trois secondes, une marge inouïe pour un sport dans lequel les courses sont souvent remportées par centièmes de seconde.

Aux Jeux olympiques de Sotchi 2014, Ligety était un favori pour la médaille d’or prohibitif, et sa victoire au slalom géant l’a placé dans un groupe exclusif de skieurs américains. Seuls Mikaela Shiffrin, en 2014 et 2018, et Andrea Mead Lawrence, aux Jeux d’Oslo de 1952, ont également remporté deux courses olympiques alpines.

Au cours des années suivantes, les opérations du genou et du dos ont émoussé la capacité de Ligety à consacrer les heures d’entraînement volumineuses pour lesquelles il était devenu réputé, et ses résultats reflétaient ces limites. La dernière de ses 25 victoires en Coupe du monde remonte à 2015, et il n’a pas remporté de médaille aux Jeux de Pyeongchang 2018.

La sortie de Ligety intervient alors qu’il y a une nouvelle promesse pour l’équipe alpine masculine des États-Unis, qui a eu du mal à trouver des remplaçants pour des stars vieillissantes comme Ligety.

Fin décembre, Ryan Cochran-Siegle, 28 ans, a remporté une course de super-G, la première Coupe du monde victoire dans cette épreuve pour un Américain depuis que Miller a gagné en 2006. Au cours des 14 derniers mois, son coéquipier de Cochran-Siegle, Tommy Ford, 31 ans, a remporté trois podiums en Coupe du monde, dont une victoire en slalom géant. Bien que Cochran-Siegle et Ford aient tous deux vu leur saison écourter par des blessures subies dans des accidents de course, Ligety se sent optimiste quant à leur avenir.

«Il y a définitivement un changement de garde», dit-il.

Interrogé sur ce qu’il s’attend à faire ensuite, Ligety a déclaré qu’il souhaitait consacrer plus de temps au fonctionnement quotidien de son entreprise et continuer à être entendu sur les questions compétitives et culturelles importantes du ski de compétition.

«Je ne serai pas invisible», dit Ligety en riant. «Mais ma principale priorité sera ma famille. Je pourrai être sur la montagne avec eux.

Ce qui signifiera plus de temps pour ajouter à la collection de médailles de la famille Ligety.

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