Stanford, en renversement, conservera 11 sports qu’il avait prévu de couper

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Dix mois après avoir coupé près d’un tiers de ses programmes sportifs universitaires, Stanford a annoncé mardi que ces 11 sports – dont 10 présentés aux Jeux olympiques – ne seront pas interrompus après tout, mettant fin à une bataille acharnée entre les supporters de ces sports et l’université dans les semaines suivant la dissolution potentielle des équipes.

« Il est difficile de dire exactement pourquoi Stanford a changé d’avis, mais couper les sports était un énorme problème de relations publiques et un énorme mauvais look pour eux », a déclaré Kyler Presho, un senior de l’équipe masculine de volleyball. «Nous avons été implacables en leur donnant toutes les raisons de reconsidérer et nous ne sommes tout simplement pas partis. En fin de compte, ça a fonctionné.

Presho a déclaré que l’équipe de volleyball avait entendu la nouvelle mardi matin lorsque son entraîneur, John Kosty, avait convoqué une réunion de vidéoconférence. Jeremy Jacobs, un ancien du volleyball masculin qui a aidé à diriger le groupe de défense 36 Sports Strong qui a travaillé pour maintenir les 11 sports coupés, était la personne qui a annoncé la bonne nouvelle.

Par la suite, les joueurs, dont beaucoup vivent au même étage du même dortoir, se sont déversés dans leur couloir depuis leurs chambres, applaudissant, s’étreignant et se bousculant dans une fosse de fête géante.

«C’était juste de la joie, du soulagement, du bonheur, autant d’émotions positives à la fois», a déclaré Presho.

En juillet dernier, Stanford a fait les coupes, disant qu’elles étaient un dernier recours et a blâmé «les nouvelles dures réalités financières imposées par Covid-19», aveuglant à la fois les entraîneurs et les athlètes qui ont été touchés. Cette saison serait la dernière pour ces sports, a déclaré l’université.

Au cours des mois suivants, les partisans de ces sports, y compris les étudiants actuels, les anciens élèves et les parents d’étudiants, avaient lancé un effort vocal, organisé et croissant pour collecter des dizaines de millions de dollars afin de sauver leurs programmes et faire pression sur l’université pour qu’elle laisse le sport rester.

La semaine dernière, deux poursuites ont été déposées devant un tribunal fédéral, alléguant que Stanford avait fraudé des recrues en ne leur disant pas que leurs sports pourraient être abandonnés et en disant également que l’université violerait les décrets du titre IX si les sports n’étaient pas rétablis.

Les étudiants des sports coupés ont pris la décision durement, en particulier lorsque l’université leur a répété à plusieurs reprises que la décision serait définitive et qu’il n’y aurait aucun moyen pour les équipes de se battre pour leur propre existence. De nombreux athlètes ont déclaré qu’ils doutaient du raisonnement de l’université selon lequel les coupes étaient d’ordre financier. Stanford a une dotation de 27,7 milliards de dollars, mais les responsables ont déclaré que l’argent était destiné à d’autres choses. Il prévoyait un déficit de 70 millions de dollars au cours des trois prochaines années si les 11 équipes n’étaient pas sous-évaluées.

«Il me semble très clair que ce n’est pas une question d’argent, du moins dans le cas de l’aviron», a déclaré Silas Stafford, un rameur qui a participé aux Jeux olympiques de 2012. «Il y a beaucoup d’anciens qui seraient ravis de financer le programme. Je pense que l’aviron ne fait pas partie de leur programme. C’est un casse-tête pour eux plus qu’une aubaine.

L’élimination du volleyball masculin, de l’escrime masculine et féminine, de l’aviron léger féminin, de l’aviron masculin, du hockey sur gazon, du squash, de la natation synchronisée, de la lutte et de la voile étudiante et féminine permettrait au département des sports d’économiser 8 millions de dollars, avait déclaré le collège. Ces sports ont remporté un total de 20 championnats nationaux et produit 27 médaillés olympiques.

Tout comme les athlètes ont été informés que leurs sports étaient coupés le 8 juillet dernier, une lettre ouverte a été publiée par le président de Stanford, Marc Tessier-Lavigne, le prévôt Persis Drell et le directeur des sports Bernard Muir, affirmant que le département des sports – malgré l’énorme dotation de Stanford et de vastes propriétés immobilières dans la Silicon Valley – nécessaires pour être autosuffisantes.

La lettre indiquait que l’école avait examiné la couverture des insuffisances budgétaires par la vente de billets, les revenus de la radiodiffusion, le financement des universités, la philanthropie et les coupes budgétaires, mais a conclu que ces mesures ne seraient pas suffisantes.

L’université a déclaré dans son annonce mardi que les défis financiers existaient toujours, mais que les efforts pour collecter des fonds avaient créé une nouvelle voie pour le sport.

«Nous avons un nouvel optimisme basé sur de nouvelles circonstances, y compris un intérêt philanthropique vigoureux et généralisé pour Stanford Athletics de la part de nos anciens élèves, qui nous ont convaincus que la collecte des fonds supplémentaires nécessaires pour soutenir nos 36 équipes universitaires est une approche qui peut réussir », a déclaré Tessier-Lavigne.

Bien que les équipes sportives sur le billot ne suscitent généralement que peu d’attention au-delà du campus, elles ont souvent – avec les défis posés par la pandémie – servi de toile de fond aux programmes sportifs de l’école cette année.

Lorsque le lutteur Shane Griffith a remporté le championnat national de 165 livres, il l’a fait dans un maillot noir sans le logo de l’école et a ensuite enfilé un sweat-shirt qui disait: Keep Stanford Wrestling.

Les coupes ont scandalisé les athlètes qui ont adhéré à la promesse que Stanford avait vendu pendant des années comme un endroit où les étudiants d’un large éventail de sports pouvaient acquérir une expérience universitaire et sportive d’élite.

La décision a également galvanisé les anciens athlètes de Stanford, ce qui a conduit de nombreux athlètes célèbres à soutenir le groupe 36 Sports Strong – y compris le baseball Hall of Famer Mike Mussina, le sénateur Cory Booker, la golfeuse Michelle Wie West et la gymnaste Kerri Strug.

Les entraîneurs, comme les joueurs, ont été vexés de ne pas avoir eu voix au chapitre dans la décision.

La fraternité des entraîneurs à Stanford est particulièrement serrée, ce que certains attribuent à un terrain d’entente consistant à lutter pour les titres nationaux dans une école où le recrutement est plus strict que dans d’autres programmes sportifs. De plus, de nombreux entraîneurs à Stanford – qui fournit des logements sur le campus à des dizaines de ses entraîneurs – sont voisins.

« Tout le monde comprend qu’un défi de gagner à Stanford est le défi ultime en termes de qui vous recrutez, les étudiants dont vous avez besoin et l’athlète de haut calibre dont vous avez besoin, et le personnage est spécial », a déclaré Tara VanDerveer, l’entraîneur de basketball féminin dont l’équipe a remporté son troisième championnat national en avril. «Nous savons tous que ce n’est pas facile.»

C’est pourquoi, a-t-elle déclaré, il y a eu tant d’émotion le mois dernier lorsque l’équipe de natation synchronisée de Stanford a remporté le championnat national dans sa piscine natale du Avery Aquatics Center, encouragée par plusieurs centaines de fans qui ont scandé «Save Stanford Synchro».

«Tout le monde pleurait», a déclaré VanDerveer.

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