Shirley Fry Irvin, star du tennis des années 40 et 50, est morte à 94 ans

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Shirley Fry Irvin, une joueuse de tennis qui, à l’époque pré-Open, a remporté les titres en simple et en double dans les quatre tournois du Grand Chelem, est décédée mardi à son domicile de Naples, en Floride. Elle avait 94 ans.

Sa mort a été annoncée par l’International Tennis Hall of Fame, où elle a été intronisée en 1970.

A une époque où les joueurs étaient des amateurs, les raquettes étaient en bois et les surfaces de championnat étaient principalement en gazon, Irvin (qui était connue à l’époque sous le nom de Shirley Fry) a remporté le titre français (sur terre battue) en 1951, le Wimbledon et Titres américains en 1956 et titre australien en 1957. Elle se retire ensuite du tennis pour élever une famille.

Elle était l’une des 10 femmes à remporter les titres en simple à ces quatre championnats.

Elle a également remporté 12 championnats de double féminin dans ces quatre tournois, les 11 premiers en partenariat avec Doris Hart et le 12e avec Althea Gibson. Lors de la compétition annuelle de la Wightman Cup entre les États-Unis et la Grande-Bretagne, elle a joué six ans, remportant 10 de ses 12 matchs. À 5 pieds 5 pouces et 125 livres, elle était la joueuse la plus rapide de sa journée. Mais elle ne pensait apparemment pas beaucoup à ses talents.

« Billie Jean King a dit que j’étais son idole », a-t-elle déclaré à The Orlando Sentinel en 2000. « Cela me flatte, parce que je n’étais pas vraiment une bonne joueuse. Je n’étais pas naturel. J’avais des capacités athlétiques, je pouvais courir et je pouvais me concentrer. J’excellais en course et en concentration. Je n’ai pas eu de service.

Hart, son partenaire de double fréquent, admirait la ténacité d’Irvin. « Shirley était l’une des meilleures coureuses que j’aie jamais vues jouer », a-t-elle déclaré en 2000. « Elle a tout couru. »

Shirley June Fry est née le 30 juin 1927 à Akron, Ohio. Elle était une enfant athlétique, s’essayant au hockey, au badminton, au baseball, au tir à l’arc, au patin à glace, à la natation et à la course ainsi qu’au tennis. En 1999, elle a déclaré au Akron Beacon Journal : « Je voulais jouer au football, mais une fois que nous sommes entrés au collège, c’est devenu les garçons et les filles.

Le tennis l’a emporté. Lors d’un événement du Temple de la renommée à Newport, RI, en 2004, elle a déclaré au diffuseur et chroniqueur Bud Collins qu’elle avait commencé à voyager seule pour des tournois dans tout le pays à l’âge de 10 ans.

« Mes parents me mettaient dans un bus à Akron et je partais », dit-elle. « D’habitude, quelqu’un me rencontrait à l’autre bout du fil, mais j’allais à Travellers Aid s’il y avait un problème. Cela a permis de développer l’autonomie et c’était amusant.

Quand elle avait 11 ans, elle a déclaré au New York Times : « J’ai voyagé en train jusqu’à un tournoi à Philadelphie, puis, sur la suggestion de mon père, je suis allée à New York. J’ai pris un train jusqu’à Penn Station, puis le métro jusqu’à Forest Hills, où il avait fait une réservation pour moi au Forest Hills Inn. Ensuite, j’ai marché jusqu’à l’Exposition universelle de New York.

En 1941, à 14 ans, elle a joué dans le championnat amateur des États-Unis, la plus jeune personne à y concourir jusqu’à Kathy Horvath (qui avait un mois de moins) en 1979. En 1942, elle est devenue la plus jeune quart de finaliste amateur des États-Unis. Pendant 13 années consécutives (1944-56), elle s’est classée dans le Top 10 des États-Unis. Elle était n ° 1 en 1956.

Elle a trouvé le temps d’obtenir un diplôme en relations humaines du Rollins College en Floride en 1949. Après la saison 1954, elle a pris sa retraite du tennis en raison d’une blessure au coude lancinante et a obtenu un emploi de commis au St. Petersburg Times en Floride, où elle gagnait environ 75 cents de l’heure. Comme ce journal l’a rappelé en 1989, « L’une de ses premières tâches en tant que copieuse était d’envoyer l’histoire de sa propre retraite dans la salle de composition. »

Après quelques mois de tennis récréatif, elle a participé à deux tournois de Floride en 1955 et a remporté les deux, dans l’un desquels elle a battu Hart en finale. Cet été-là, elle a quitté son emploi et est retournée au tennis à temps plein.

L’année suivante a fourni son couronnement à Wimbledon, où elle a battu Gibson en quart de finale, Louise Brough en demi-finale et Angela Buxton d’Angleterre en finale de 50 minutes.

« Je joue mieux quand cela n’a pas d’importance si je gagne ou si je perds », a-t-elle déclaré au New York Times à propos de sa victoire à Wimbledon, qui a eu lieu lors de son neuvième essai. « Après huit tentatives à Wimbledon, je ne pensais pas que j’allais gagner. » Son championnat des États-Unis qui a suivi était son premier à Forest Hills en 16 essais.

Elle a remporté le titre australien en 1957 puis a de nouveau pris sa retraite. Cette année-là, elle a épousé Karl Irvin, un publicitaire américain qu’elle avait rencontré lorsqu’il travaillait en Australie et a servi d’arbitre pour certains de ses matchs là-bas.

« Au cours d’un match », a-t-elle déclaré au Times, « je suis devenue furieuse à cause de plusieurs de ses appels et j’ai demandé qu’il soit retiré et qu’il ne travaille plus sur mes matchs. Peu de temps après, nous nous sommes mariés et avons eu quatre enfants en l’espace de cinq ans.

Son mari est décédé en 1976. Elle laisse dans le deuil leurs enfants, Mark, Scott, Lori et Karen, et 12 petits-enfants.

Irvin a vécu à West Hartford, Connecticut, pendant 35 ans avant de déménager en Floride. Elle a enseigné le tennis pendant trois décennies, a joué dans des tournois seniors et, à 58 ans, a remporté le championnat des États-Unis sur terre battue pour les femmes de 55 ans et plus. Quand ses genoux ont lâché à 62 ans, elle a arrêté de jouer au tennis au profit du golf, qui était devenu son sport de prédilection.

Elle adorait le golf, mais elle n’était pas très bonne dans ce domaine, tirant généralement au-dessus de 100.

« C’est un peu embarrassant », a-t-elle déclaré en 2000. « Vous dites : « Elle a gagné le tournoi de tennis de Wimbledon ? Ensuite, vous me voyez jouer au golf et dire : « Comment a-t-elle pu ? »

Frank Litsky, journaliste sportif de longue date pour le Times, est décédé en 2018. Peter Keepnews a contribué au reportage.

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