Serena Williams revient en arrière à l’Open d’Australie

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MELBOURNE, Australie – Serena Williams est devenue une voyageuse dans le temps dimanche, ramenée dans le passé pour faire face à elle-même beaucoup plus jeune.

En face d’elle au quatrième tour de l’Open d’Australie se tenait la Biélorusse Aryna Sabalenka, âgée de 22 ans, devenue professionnelle à 14 ans, comme Williams, et dont la stratégie rappelait le plan de match de Williams au même âge: Si au début vous ne réussissez pas, frappez plus fort.

Williams, 39 ans, a regardé Sabalenka, et après deux heures passionnantes, Sabalenka a cligné des yeux. Dans le 10e match du set décisif, Sabalenka a rassemblé un point sur son service en tant que Williams, sept fois championne, a saisi la pause et une victoire de 6-4, 2-6, 6-4 pour organiser une rencontre en quart de finale avec Simona. Halep, qui a envoyé Iga Swiatek, 19 ans, en trois sets.

La longévité de Williams permet d’oublier facilement qu’avant d’être la grande dame du jeu, elle en était la fille géniale, collectionnant neuf titres en simple WTA, dont un en Grand Chelem, avant qu’elle ne soit adolescente.

Sabalenka, neuf fois vainqueur du WTA Tour, et Swiatek, le champion en titre de Roland-Garros, sont les derniers d’une longue série de phénomènes raffinés qui ont traversé la carrière de Williams. L’une des plus grandes stars à émerger, Naomi Osaka, a sauvé deux balles de match pour battre Garbiñe Muguruza dimanche. Pourtant, de Jennifer Capriati et Monica Seles à Maria Sharapova et Sloane Stephens, Williams a vu de nombreux jeunes talents aller et venir et, à l’occasion, s’éloigner du tennis.

Un sport avec une histoire d’étouffer ses jeunes n’a pas étouffé Williams, 23 fois champion du Grand Chelem en simple dont l’amour pour le jeu semble s’être approfondi avec le temps. Contre Sabalenka, elle a étudié une page de notes écrites pendant les changements comme si elle était de retour au lycée. Elle a tripoté son collier «Queen». Elle a creusé des balles dans les coins et a couru d’un côté à l’autre comme si elle était sur le toit noir de l’école à la récréation.

Darren Cahill, l’un des entraîneurs de Halep, a décrit le mouvement de Williams comme le meilleur qu’il ait vu d’elle «depuis très, très longtemps» et a déclaré: «Si vous pouvez rester dans plus de points et récupérer plus de balles, restez en vie, alors elle a le pouvoir de renverser ces points. »

Ce que fait Williams est également inconcevable pour les jeunes Américains, dont trois l’ont suivie dans la deuxième semaine. Émerveillée l’une des trois, Shelby Rogers, 28 ans: «Ce qu’elle a pu accomplir est absolument incroyable parce que certains jours je me réveille maintenant et je me dis: ‘OK, je n’ai plus 21 ans.’»

Le service de Williams lui permet généralement de gagner sa part de points faciles. Mais contre Sabalenka, son arme principale a continuellement raté. Williams a mis 52% de ses premiers services en jeu et a enregistré huit doubles fautes, dont une dans le cinquième match du troisième set, ce qui a donné à Sabalenka deux points de rupture.

Avec l’état de Victoria au jour 2 d’un verrouillage dur, aucun fan n’était dans les gradins, mais les restrictions imposées à la population locale ne se sont pas étendues au cercle intime de Williams, qui comprend son mari, son entraîneur, son agent, son partenaire et sa sœur aînée. Vénus, 40 ans, qui a perdu au deuxième tour.

Williams n’avait pas besoin de se faire dire par le premier ministre de Victoria, Daniel Andrews, que son entourage était qualifié de «travailleurs essentiels», une classification qui leur permettait d’assister au match. Son équipe est essentielle à son succès et elle a souvent cherché où tout le monde était assis. Quand elle avait perdu 15-40 dans ce cinquième match, Vénus a levé les deux mains comme pour signaler un touché et ils ont fermé les yeux.

Le plus récent championnat du Grand Chelem de Williams s’est déroulé aux frais de Venus à Melbourne Park en 2017, alors qu’elle était enceinte de deux mois de sa fille aînée, Alexis Olympia Ohanian. Depuis qu’elle est devenue parent, Williams a trouvé sa voix en tant que défenseure des mères qui travaillent partout, parlant ouvertement des difficultés, à la fois physiques et émotionnelles, qu’elle et d’autres personnes sur le circuit WTA – et dans le monde entier – affrontent quotidiennement tout en équilibrant leur travail. et l’éducation des enfants.

Mais dans ce moment télépathique entre les sœurs, Serena n’était pas la mère terrestre du tennis. Elle a été transportée dans le temps jusqu’à ses premières années en tant que pro lorsqu’elle s’est tournée vers Vénus pour la direction.

«Quand j’entends sa voix, cela me rend calme et confiant», a déclaré Williams. « Ouais, je pense qu’il y a quelque chose à ce sujet qui me fait me sentir vraiment bien. »

Elle a obtenu son premier service sur les trois points suivants et les a tous remportés, gagnant un avantage avec un as de 126 milles à l’heure. Williams a terminé le match sur une erreur forcée de Sabalenka.

Sabalenka a riposté, remportant les trois prochains matchs pour égaliser même à 4-4. À ce moment-là, elle a dit: «Je sentais que je devais gagner. J’avais l’impression que je me battais vraiment bien.

Mais Williams aussi. Elle a tenu, et avec Sabalenka servant à rester dans le match, Williams a récupéré suffisamment de balles pour agacer son jeune adversaire, dont le jeu de service s’est terminé par une double faute et deux fautes directes en coup droit.

«J’avais juste besoin de mieux jouer sur les gros points», a déclaré Williams. «Je savais que je pouvais. Je n’avais toujours pas atteint mon apogée. Je me suis dit: ‘OK, Serena, tu as ça. Continue juste à le faire.' »

Après 23 titres majeurs en simple et des centaines de millions de dollars en prix en argent, en endossements et en maternité, comment Williams trouve-t-il la motivation pour continuer à courir après une balle de tennis?

La réponse pourrait être trouvée dans la façon dont Williams a passé sa journée. Après sa pratique du samedi, elle a posé sa fille pour une sieste, puis a fait des appels de travail aux États-Unis, finalisant les commandes et obsédée par les tissus pour sa ligne de mode S by Serena, qu’elle a décrite comme sa «deuxième carrière».

Il existe une méthode pour le multitâche de Williams. Elle l’a fait toute sa vie, dit-elle. Elle n’a jamais joué un calendrier complet de tennis en tant que junior et n’a jamais joué un calendrier complet en tant que pro.

«Je suis toujours allé à l’université, j’ai encore fait beaucoup d’autres choses», a déclaré Williams. «J’ai eu d’autres carrières. C’était impossible de s’épuiser.

La Convention soutient que Williams continue de jouer parce qu’elle a le record de carrière de Margaret Court de 24 titres en simple du Grand Chelem dans sa mire. Mais la vérité pourrait être plus simple.

«J’aime mon travail», dit-elle. «J’aime ce que je fais. C’est assez spécial de sortir et de continuer à le faire.

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