Rob Manfred devient nostalgique du All-Star Game

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DENVER – Rob Manfred, le commissaire de la Major League Baseball, parle rarement de son sport de manière romantique. Mais mardi, à quelques heures du All-Star Game après un été 2020 solitaire sans un, Manfred a cédé à la nostalgie. Il y a cinquante ans, chez un ami sur le lac Brantingham dans le nord de l’État de New York, un All-Star Game l’a captivé.

« Je me souviens très bien de la grande salle dans laquelle nous étions assis et de Reggie Jackson frappant le coup de circuit », a déclaré Manfred lors d’un déjeuner avec des écrivains. « J’avais alors 12 ans et je ne pense pas me souvenir d’un seul autre endroit où j’étais un jour particulier quand j’avais 12 ans. Je pense que le fait d’avoir manqué le match de l’année dernière m’a peut-être amené à me concentrer sur la grandeur d’un événement que le All-Star Game peut vraiment être.

Hélas, même le retour vaporeux du classique du milieu de l’été, après que la pandémie a annulé l’événement de l’année dernière, n’a pas pu échapper à la controverse. En avril, Manfred déplacé le jeu d’Atlanta en réponse aux nouvelles règles électorales restrictives de la Géorgie. L’événement phare du sport s’est déplacé ici, à Coors Field, et Manfred a presque soupiré lorsqu’on lui a demandé s’il reconsidérerait la possibilité d’organiser des événements de ligue au Texas, les législateurs y poussant pour leur propre refonte des règles électorales.

« La décision concernant Atlanta est probablement la chose la plus difficile qu’on m’ait demandé de faire jusqu’à présent », a déclaré Manfred. «J’espère en quelque sorte que c’est la chose la plus difficile qu’on me demande de faire, point final. Cela dit, je ne vais pas spéculer sur qui va adopter quelle loi et où nous allons organiser des événements phares. C’est déjà assez difficile à gérer concrètement, en temps réel.

Manfred et Tony Clark, le directeur exécutif du syndicat des joueurs, ont des questions plus urgentes à l’ordre du jour. La convention collective du sport expire le 1er décembre et bien que Manfred ait souligné ses antécédents – il n’y a eu aucun arrêt de travail au cours de ses 23 années à temps plein avec la Major League Baseball – les équipes se rapprochent d’un carrefour critique.

Les joueurs ont été sceptiques ces dernières années quant aux intentions concurrentielles des propriétaires, reflétées dans les offres tièdes d’agent libre. Les propriétaires se sont inquiétés de la valeur divertissante d’un jeu avec plus de retraits au bâton et moins d’action sur le terrain et les bases. Les joueurs ont hésité à accepter des changements radicaux de règles, et Manfred s’est abstenu d’introduire unilatéralement certaines idées qu’il favorise.

« Chaque conversation sur le changement du jeu implique, à un certain niveau, que quelque chose ne va pas », a déclaré Clark. « Pour moi, la question est : qu’est-ce qui a changé, pourquoi a-t-il changé ? Lorsque vous répondez à cette question, vous pouvez alors parler de ce qui doit être ajusté à partir de là. Les joueurs sont prêts à parler d’ajustements. Les joueurs sont également intéressés à protéger l’intégrité de ce que le jeu a toujours été.

Le bureau de Manfred cherche activement des moyens de stimuler l’offensive, installer plusieurs changements de règles chez les mineurs. Il a déclaré mardi qu’il était fortement en faveur de l’élimination des quarts de travail sur le terrain (maintenant interdits en classe AA), qui transforment plus de joueurs au sol en retraits et encouragent les frappeurs à se balancer vers les clôtures.

Les négociations, a déclaré Manfred, offrent une chance de réinventer le sport et de « le restaurer pour qu’il soit joué d’une manière plus proche de ce que beaucoup d’entre nous ont apprécié historiquement. Le jeu évolue. Ce que nous jouons aujourd’hui ne ressemblera pas du tout à celui de 1971. La question est : à quelle version voudriez-vous accéder ?

Les innovations récentes apportées par la pandémie, a-t-il déclaré, ne devraient pas durer. Les matchs extra-manches ont commencé avec un coureur en deuxième base au cours des deux dernières saisons, et les matchs joués dans le cadre de programmes doubles n’ont duré que sept manches chacun. Les deux, a-t-il dit, sont « beaucoup moins susceptibles de faire partie de notre paysage permanent » – bien qu’il n’ait pas exigé que les équipes offrent au moins des coupons ou des remises comme gestes de bonne volonté aux fans qui ont acheté des billets pour des matchs de neuf manches qui ont été changés en sept manches.

« Ce sont des choses qui semblent faciles », a déclaré Manfred. « Ils sont beaucoup plus difficiles à exécuter dans la vraie vie. »

La MLB voulait initialement retarder le début de la saison jusqu’au début du mois de mai, mais le syndicat a rejeté l’idée, ce qui s’est avéré judicieux. Pourtant, même maintenant, seules 23 des 30 équipes ont atteint le Seuil de vaccination de 85 pour cent nécessaire pour assouplir les restrictions sur les coronavirus. Avant le match de dimanche à Boston, quatre joueurs des Phillies de Philadelphie ont été placés sur la liste des blessés de Covid-19.

Clark, qui est vacciné, a déclaré que le syndicat n’avait pas poussé ses membres à se faire vacciner, mais avait tenté de souligner l’importance de le faire.

« La vaccination est importante ; cela nous a donné l’occasion de garder les roues sur la piste », a déclaré Clark. « Plus il y aura de vaccins, mieux nous nous porterons. Nos joueurs nous ont entendu dire cela aussi. Mais l’idée qu’il y a encore des jeux en cours d’ajustement – ​​et nous recherchons des contacts même si nous sommes ici – c’est une considération quotidienne.

L’hiver dernier, Manfred a cité l’incertitude entourant la pandémie comme raison de la présentation de plans d’expansion. Mardi, cependant, il a fortement suggéré qu’une franchise pourrait bientôt déménager.

Il y a trois ans, Manfred a déclaré qu’aucun autre marché n’avait l’avantage d’Oakland, où l’Athlétisme joue depuis 1968, et que la ligue le regretterait si l’équipe déménageait un jour. Mais l’athlétisme a aigri à l’idée de construire un nouveau parc sur le terrain autour de leur stade existant – comme l’ont fait Cincinnati, New York, Philadelphie et d’autres – et un site proposé à Howard Terminal fait face à un vote critique la semaine prochaine par le conseil municipal d’Oakland .

« Le processus d’Oakland est à la fin », a déclaré Manfred, ajoutant plus tard: « Las Vegas est une alternative viable pour un club de ligue majeure, et il existe d’autres alternatives viables que je n’ai pas lâché les A pour même explorer à ce stade . Donc, considérer cela comme un bluff est une erreur. C’est le point de décision pour Oakland quant à savoir s’ils veulent avoir la Major League Baseball.

Manfred voudra peut-être redonner au sport son aspect de 1971, mais il ne pourrait pas le faire pleinement si les A bougeaient. L’équipe pour laquelle Jackson a joué lorsqu’il a frappé son célèbre circuit des All-Star ? L’athlétisme d’Oakland.

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