Rennie Stennett, pirate qui a eu sept coups dans un jeu, décède à 72 ans

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Rennie Stennett, ancien joueur de deuxième but des Pirates de Pittsburgh qui, en 1975, n’est devenu que le deuxième joueur majeur à obtenir sept coups sûrs en neuf manches, est décédé mardi au domicile de sa fille à Coconut Creek, en Floride. Il avait 72 ans.

La cause était le cancer du côlon, a déclaré sa fille, Renee Lugo.

Stennett a joué neuf saisons pour Pittsburgh, une période de grand succès pour l’équipe. Les Pirates ont remporté les World Series en 1971 et 1979, ont terminé cinq fois premiers de leur division et disposaient d’une formation puissante avec des frappeurs comme Roberto Clemente, Willie Stargell, Dave Parker, Manny Sanguillen et Al Oliver.

Stennett atteignait un score de .278 le 16 septembre 1975, lorsqu’il a mené contre le lanceur partant des Cubs de Chicago, Rick Reuschel. Il a frappé un doublé puis, alors que les Pirates battaient la balle dans la première manche, a frappé un simple avec le releveur Tom Dettore. Les Pirates ont marqué neuf points en tout.

Dans le troisième, Stennett a de nouveau choisi Dettore; dans la cinquième, il a frappé deux fois, doublant Dettore et ensuite un simple dans une course contre Oscar Zamora pour porter le score à 18-0. Il a été alerté de la possibilité d’un match à six coups par le arbitre de deuxième base, Dutch Rennert.

Il a obtenu son sixième coup, un simple, au septième, puis a triplé au huitième pour son septième. Cela a égalé le record de coups sûrs dans un match de neuf manches, établi en 1892 par le receveur Wilbert Robinson des Orioles de Baltimore.

« Je pensais qu’un jour je pourrais obtenir cinq coups sûrs dans un match, mais je n’ai jamais rêvé que j’en aurais sept », a déclaré Stennett aux journalistes après le Pirates 22-0 trouncing des Cubs.

Reinaldo Antonio Stennett est né le 5 avril 1949 à Colon, au Panama, et a grandi dans la zone du canal. Son père travaillait sur des remorqueurs sur le canal. Très tôt, Rennie a suscité l’intérêt de plusieurs équipes de ligues majeures, mais a attendu de signer avec les Pirates jusqu’à ce qu’il obtienne son diplôme d’études secondaires.

Il a été appelé dans les Pirates au cours de la saison 1971 après avoir battu .344 à l’équipe Triple-A de Pittsburgh à Charleston, W.Va. Il a frappé .353 – stimulé par une séquence de 18 matchs – pour les Pirates sur 50 matchs.

Stennett était entré dans l’histoire avant son match à sept coups: le 1er septembre 1971, lors d’un match contre les Phillies de Philadelphie, il était le premier frappeur pour première formation de départ entièrement noire et latino du baseball.

« Quand il s’agit de faire la composition, je suis daltonien », a déclaré le manager des Pirates, Danny Murtaugh, aux journalistes après le match. «Et mes athlètes le savent.»

Après avoir joué plusieurs positions au cours de ses trois premières saisons, Stennett est devenu le joueur de deuxième but partant de l’équipe en 1974, succédant à Dave Cash.

Stennett a connu sa meilleure année en 1977, au bâton .336, lorsqu’il s’est fracturé la jambe droite et s’est luxé la cheville en glissant vers le deuxième but à la fin du mois d’août. Sa saison était terminée, 12 apparitions au marbre avant la qualification pour le titre au bâton de la Ligue nationale, que son coéquipier Dave Parker a remporté avec une moyenne de 0,338.

«S’il ne s’était pas cassé la cheville, je pensais personnellement qu’il était lié au Temple de la renommée», a déclaré Al Oliver au Pittsburgh Post-Gazette après la mort de Stennett. «Je n’ai jamais vu un joueur de deuxième but avec sa gamme. Jamais. Il aurait pu être le meilleur athlète de notre équipe.

Stennett a frappé .243 et .238 les deux saisons suivantes; il n’a eu qu’un seul au bâton (il a sélectionné) lors de la Série mondiale de 1979, dans laquelle Phil Garner a commencé chaque match au deuxième but. Les Pirates – une équipe en roue libre dont la chanson thème était «We Are Family» de Sister Sledge – ont gagné en sept matchs contre les Orioles.

Il a quitté les Pirates pour signer un contrat d’agent libre de cinq ans et 3 millions de dollars avec les Giants de San Francisco. Mais il n’a duré que deux saisons – sa moyenne était de .242 combiné – avant d’être libéré.

«Ce fut la pire expérience de ma vie», a déclaré Stennett au Boston Globe, rappelant à quel point les gérants des Giants, d’abord Dave Bristol puis Frank Robinson, «en voulaient à l’argent que j’ai reçu.»

«L’argent – ça change beaucoup de monde», a-t-il ajouté. « Ils regardent votre différent, et vous ne pouvez rien dire. »

Il s’est accroché un peu plus longtemps, jouant dans la Ligue mexicaine en 1982 et pour la meilleure équipe de ligue mineure des Expos de Montréal en 1983. Il a tenté de revenir avec les Pirates en 1989, mais a été interrompu lors de l’entraînement du printemps.

Après avoir pris sa retraite du baseball, il a travaillé avec les Pirates sur des événements de marketing et de charité.

En plus de sa fille, Stennett laisse dans le deuil ses fils, Roberto et Rennie Jr. quatre petits-enfants; et plusieurs frères et sœurs.

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