Rencontrez le 63e parc national des États-Unis

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Alors que les Américains continuent de faire face à la pandémie, le projet de loi de 2,3 billions de dollars sur les secours et les dépenses pour les coronavirus adopté par le gouvernement fédéral en décembre a apporté un cadeau inattendu et durable: un nouveau parc national.

L’ensemble de dépenses de 5593 pages comprenait une série de des provisions autorisant des projets peu connus – la construction de la bibliothèque présidentielle Teddy Roosevelt dans le Dakota du Nord, par exemple – et donnant aux législateurs une chance de faire avancer une variété d’initiatives longtemps retardées. Parmi eux figurait l’élévation de la New River Gorge, dans le sud de la Virginie-Occidentale, au statut de Yellowstone, Yosemite et les autres espaces extérieurs les plus renommés du pays. La désignation de la zone – environ 72000 acres de terres flanquant 53 miles de la gorge – en tant que parc national et préserver crée le 63e parc national aux États-Unis et complète un effort multigénérationnel, commencé au milieu du XXe siècle, pour transformer un zone industrielle fatiguée dans un monument national.

«Vers la fin de cette année, avec ces gros projets de loi à venir, j’ai décidé de faire grève», a déclaré Shelley Moore Capito, républicaine et sénatrice junior de l’État, qui, avec le sénateur Joe Manchin III, un démocrate, a présenté le New River Législation Gorge en 2019.

«C’était la bonne opportunité», a-t-elle déclaré.

La gorge et ses environs sont appréciés depuis des décennies comme l’un des endroits naturels les plus spectaculaires du sud de la Virginie-Occidentale.

En 1963, la Chambre des délégués de Virginie-Occidentale a adopté une résolution visant à désigner la New River Gorge comme «terrain de jeu national», se préparant à envoyer la proposition au président John F. Kennedy, dont la campagne principale était soulevé considérablement grâce au soutien des électeurs de Virginie-Occidentale. Mais l’élan pour créer une zone de loisirs nationale s’est arrêté après l’assassinat de M. Kennedy plus tard cette année-là.

Bien que la gorge soit restée une curiosité parmi les chevrons et les amateurs de plein air, la zone n’a reçu la protection fédérale du ministère de l’Intérieur qu’en 1978, lorsqu’elle a été désignée rivière nationale.

Maintenant, les offres de plein air dans la gorge en sont venues à définir la région comme une destination de choix pour les sports d’aventure dans l’Est.

La New River plonge 750 pieds sur 66 miles, ce qui entraîne de longues étendues de rapides violents pouvant atteindre un niveau de classe cinq, généralement considéré comme le plus difficile à parcourir par les plaisanciers en eaux vives. (Des pourvoyeurs agréés opèrent dans plusieurs villes près de la rivière, offrant des locations et des excursions pour le rafting et le kayak.)

Les parois du canyon, qui culminent à 1600 pieds, offrent des kilomètres de falaises qui comptent parmi les meilleures de la côte Est pour l’escalade. Les faces abruptes de la gorge en grès robuste de Nuttall offrent à la fois des voies d’escalade traditionnelles et sportives à travers le spectre de difficulté.

Des itinéraires cyclables sont disséminés dans le parc des deux côtés de la rivière, avec des options pour le VTT technique et le pédalage plus décontracté le long d’anciens lits de chemin de fer.

Selon le National Park Service, les géologues pensent que la New River – son nom est un abus de langage utilisé par les premiers explorateurs américains qui attribuaient souvent le même nom à toute rivière qu’ils rencontraient pour la première fois – était un segment de la rivière préglaciaire Teays. Cette plus grande rivière, qui traversait une grande partie du bassin hydrographique actuel de la rivière Ohio, a ensuite été détournée et brisée par les glaciers. L’âge des Teays est incertain, mais des preuves fossiles suggèrent qu’il pourrait avoir jusqu’à 320 millions d’années, laissant son vestige, le New River, comme très probablement le deuxième plus vieux fleuve du monde.

Au-delà des millions d’années d’histoire géologique exposées, la gorge est également remplie de signes du patrimoine de la région en tant que centre de production de charbon majeur.

Les mineurs ont autrefois profité de l’accès facile aux riches gisements de charbon bitumineux de haute qualité dans le canyon, où la rivière avait déjà tondu des centaines de pieds de roche. Surtout après que le Chesapeake and Ohio Railway a relié les champs de charbon de New River aux marchés en 1873, des dizaines de villes en plein essor ont surgi le long du bord de la rivière, prospérant jusque dans les années 1920.

En 1963, une mine de charbon fonctionnait toujours dans la gorge, a déclaré Dave Arnold, un commissaire d’État au tourisme qui exploitait une entreprise de rafting pendant plus de 40 ans.

«En 1976 ou 77, si vous étiez à bord de mon bateau, nous aurions flotté sur la rivière et je vous aurais montré:« Voici une vieille boisson au charbon, voici le vieil hôtel à Caperton, voici ceci et cela », dit-il.

La demande de charbon au tournant du XXe siècle était si élevée que des villes existaient tous les 800 mètres le long de la rivière, selon le Service des parcs. Au fur et à mesure que l’industrie déclinait, cependant, dans les années 1950, beaucoup étaient déjà abandonnées, laissant des villes fantômes dispersées dans la gorge. De plus, l’exploitation forestière à la fin du XIXe siècle a dépouillé de vastes portions de la gorge, défrichant d’énormes étendues de forêt vierge.

Le parc contient les vestiges de communautés telles que Nuttallburg et Kaymoor, qui se trouvent toujours près de la berge et sont accessibles à partir de points plus élevés. Des couches de charbon exposées sont visibles le long de certains sentiers menant à la gorge et à ses villes, où subsistent des portails de mines abandonnés et les fondations de fours à coke.

Malgré la dégradation de l’environnement et la pollution provoquées par l’industrie, certaines caractéristiques écologiques uniques rendent la gorge bien adaptée à une combinaison diversifiée de faune, qui a lentement réapparu avec le temps.

La rivière se trouve au centre d’un couloir de migration où les plantes et les animaux qui vont généralement plus au nord ou au sud se rencontrent, y compris plusieurs espèces en voie de disparition et menacées au niveau fédéral, telles que la chauve-souris à grandes oreilles de Virginie et le rat des bois d’Allegheny.

Selon Lizzie Watts, la surintendante du parc, la rivière elle-même est également nettement plus chaude que les zones environnantes, ce qui en fait une destination de pêche en eau chaude populaire avec plus d’une douzaine de points d’accès publics. La rivière est l’un des meilleurs endroits pour la pêche à l’achigan à petite bouche sur la côte est, et le maskinongé et le doré sont courants dans le parc aujourd’hui.

«La prochaine génération aura l’occasion de voir à quoi cela ressemble, au cours des 150 dernières années, lorsqu’une zone passe de l’exploitation forestière et minée à la solitude», a déclaré Mme Watts. «L’écosystème est revenu aux arbres pleins et aux forêts matures.»

Alors que les protections fédérales sont entrées en vigueur après que le Service des parcs a commencé à superviser la zone en tant que rivière nationale en 1978, la faune s’est largement rétablie et beaucoup voient l’occasion de mettre en valeur l’élégance naturelle de la région.

«Pour montrer notre escalade, nos disponibilités de sports extrêmes dans ce domaine, c’est vraiment excitant», a déclaré Mme Capito à propos de ce qu’elle a décrit comme «une sorte de partie sauvage et merveilleuse de notre état».

Le National Park Service, créé en 1916, supervise plus de 400 zones à travers le pays, y compris des monuments nationaux, des plages et des champs de bataille ainsi que des parcs, qui totalisent plus de 85 millions d’acres.

Bien que le nouveau titre de New River Gorge ne modifie pas fondamentalement les opérations quotidiennes de la région, les législateurs et le service des parcs ont tendance à voir « parcs nationaux»En tant que joyaux de la couronne du système des parcs – une protection accordée à certaines des régions les plus importantes et les plus prisées du pays.

«Le statut de parc national est généralement considéré comme la crème de la crème», a déclaré Mme Watts. « Mais ce n’est vraiment qu’un autre de ces noms. »

La New River Gorge ne correspond pas à l’échelle de nombreux parcs nationaux de l’ouest des États-Unis, où Death Valley, le Grand Canyon et Yellowstone s’étendent sur plus d’un million d’acres chacun.

Néanmoins, les responsables s’attendent à ce que la nouvelle désignation entraîne un afflux substantiel de voyageurs, stimulé en partie par un ensemble de passionnés dévoués qui s’efforcent de visiter chaque parc national.

Au cours des années typiques, environ 1,3 million de voyageurs visitent la gorge, selon les données touristiques du Park Service. Sur la base d’études d’autres zones qui ont reçu le statut de parc national, Mme Capito a déclaré qu’elle s’attend à voir le nombre de visiteurs augmenter jusqu’à 20%.

«Cela ressemble aux toutes premières étapes de la transformation pour toute la région», a déclaré Becky Sullivan, directrice exécutive du New River Gorge Convention and Visitors Bureau. «Je serai très, très intéressé de voir où nous en sommes dans environ 10 ans.»

Alors que les attractions de plein air uniques dans toute la région des Appalaches ont acquis une plus grande visibilité nationale, l’idée d’un ensemble riche et mobile venant de l’extérieur de l’État piétinant les communautés adjacentes à ces lieux a suscité des inquiétudes.

La Virginie-Occidentale reste le deuxième État le plus pauvre du pays en termes de revenu médian des ménages, selon les données recueillies par le United States Census Bureau. Et tandis que le tourisme a apporté une injection nécessaire de richesse dans les zones tout autour de la gorge, il a également changé la composition des communautés voisines, car de plus en plus de gens sont venus visiter le parc ou s’installer à proximité.

L’intérêt pour les offres naturelles autour du parc a entraîné des changements lents mais mesurables pour les petites villes voisines comme Fayetteville. Les responsables affirment que l’avènement du travail à distance pendant la pandémie n’a fait qu’accélérer une tendance de réaménagement des propriétés de la région pour des locations de vacances et des étrangers qui s’emparent de résidences secondaires.

«Vous ne pouvez pas trouver une maison à vendre à Fayetteville, car ils sont tellement demandés», a déclaré Sharon Cruikshank, maire de la ville. «Cela a donc définitivement changé la budgétisation de la ville et du comté.»

Lorsque la législation a été introduite pour la première fois pour désigner la zone comme parc national, certains habitants du pays ont été repoussés. Les chasseurs ont depuis longtemps accès à des sections de bois isolées autour de la gorge, et la chasse étant interdite dans les parcs fédéraux, certains ont protesté contre la perte potentielle de milliers d’acres de terrains de chasse.

Dans un compromis, plus de 65 000 acres de la superficie totale ont été désignés comme réserve naturelle où la chasse peut continuer comme avant, et seulement environ 7 000 acres directement dans le canyon sont officiellement interdits en tant que parc national. Une disposition a été incluse pour habiliter le parc à acquérir plus de 3 000 acres de terres privées autour de ses limites actuelles, afin d’agrandir la taille de la réserve et d’ajouter des terrains de chasse publics.

Dans un clin d’œil à la tradition, la législation consacre également le droit des visiteurs de continuer à utiliser l’une des caractéristiques les plus célèbres du parc – le pont de New River Gorge – au moins une fois par an.

Le BASE jump, un sport extrême dans lequel les sauteurs parachutent depuis des structures surélevées ou des falaises, est interdit dans tous les autres parcs nationaux.

Mais, depuis 1980, les cavaliers BASE ont été autorisés à plonger du haut du pont de 876 pieds de haut et à parachuter vers la rivière une fois par an, sur Jour du pont, tenue un samedi d’octobre. La législation désignant la zone comme parc national permet à cette tradition de se perpétuer.

Selon Mme Sullivan, jusqu’à 100 000 personnes viennent généralement regarder les sauteurs plonger, ce qui donne un coup de pouce majeur aux entreprises de la région. L’événement n’a été annulé que deux fois, y compris l’année dernière à cause du coronavirus.

Les organisateurs du Bridge Day informent les sauteurs que la seule façon fiable de se poser en toute sécurité est de prévoir d’atterrir directement dans la rivière. Les années normales, des centaines de personnes le font, souvent plusieurs fois ce jour-là, descendant doucement et heurtant doucement les eaux de la New River.

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