Red Bull fait une course de Formule 1

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La Formule 1 a le combat dont elle a depuis longtemps envie.

Depuis 2014, Mercedes a dominé de manière écrasante, établissant un record la saison dernière en remportant son septième titre consécutif des constructeurs. Son chauffeur, Lewis Hamilton, poursuit un huitième championnat record après avoir remporté six des sept derniers avec l’équipe.

Mais Mercedes et Hamilton sont mis au défi cette année par Red Bull et Max Verstappen. L’équipe a remporté quatre titres consécutifs de 2010 à 2013, Sebastian Vettel remportant également les titres des pilotes, avant la suprématie de Mercedes.

« J’espère que cela va jusqu’au fil », a déclaré Christian Horner, directeur de l’équipe de Red Bull, dans une interview. Une saison record de 23 courses se termine en décembre à Abu Dhabi. «C’est ce que les fans aimeraient voir, c’est ce qu’ils réclament, même si je ne sais pas si mes nerfs pourraient le supporter.

« Il n’y a rien de plus excitant que de courir Lewis Hamilton, et c’est ce que nous voulons faire. »

Après trois jours d’essais préparatoires, sur le circuit international de Bahreïn en mars, Red Bull est sorti avec la voiture la plus rapide. Mercedes a eu du mal après que des modifications aient été apportées au cours de l’hiver à ses voitures en raison de modifications apportées aux réglementations aérodynamiques qui réduiraient la traînée et augmenteraient la stabilité.

Les voitures de cette année sont en grande partie un report de la saison dernière, à l’exception du plancher, où l’aérodynamique joue un rôle important. Red Bull semble s’être mieux adapté.

«Nous avons eu un hiver rigoureux», a déclaré Horner. «Les changements de réglementation ont été positifs pour nous. Nous avons réussi à corriger certaines des faiblesses de notre voiture, qui étaient principalement aérodynamiques, ce qui dicte ces voitures.

Pour améliorer la puissance et la fiabilité, Honda, le fournisseur de groupes motopropulseurs de l’équipe, a apporté des modifications au moteur, à la turbine et au système de récupération d’énergie.

«Ils ont fait un excellent travail», a déclaré Horner, faisant référence à Honda, «c’est donc une combinaison de tout ce qui s’est réuni.

Pourtant, lors de la première course à Bahreïn en mars, Hamilton a gagné et Verstappen a terminé deuxième après une bataille dans les derniers tours. Trois semaines plus tard, lors du Grand Prix d’Émilie-Romagne à Imola, en Italie, les positions d’arrivée ont été inversées.

Puis Hamilton a remporté les deux dernières courses, au Portugal et en Espagne, et Verstappen a terminé deuxième. Avant la cinquième course à Monaco dimanche, Hamilton a une avance de 14 points sur Verstappen. Mercedes a 29 points d’avance sur Red Bull.

« Mercedes a eu un mauvais test, donc il y avait beaucoup d’excitation dans les médias », a déclaré Horner à propos des tests de mars, « mais vous savez, avec le mastodonte qu’est Mercedes, ce n’était qu’une question de temps avant Aller.

«Vous avez pu voir à la Course 1, ils étaient déjà compétitifs. Nous nous efforçons de maintenir la pression sur eux, et nous continuerons de le faire. À ce jour, cela a été très serré.

Le mastodonte Mercedes peut-il être arrêté cette saison?

« Il y a des pistes à venir qui nous conviendront, et il y en a qui conviendront à Mercedes », a déclaré Horner. «Je suis sûr que ce championnat va monter et descendre.»

Au cours des sept dernières années, le principal défi de Hamilton a été celui d’un coéquipier. Nico Rosberg de Mercedes a remporté le titre en 2016, battre Hamilton par cinq points.

Cette année, Hamilton apprécie le combat avec Verstappen. «Vous assistez à la bataille la plus proche depuis un certain temps, et Max se comporte exceptionnellement bien», a-t-il déclaré.

«Sans aucun doute, il a une voiture qui a remporté le championnat et une équipe qui a remporté le championnat, qui peut vraiment réussir le travail cette année si nous ne faisons pas le nôtre.

Hamilton et Verstappen ont réalisé leur meilleur début de saison, avec 94 et 80 points en quatre courses. «C’est mon scénario préféré lorsque nous nous battons contre une autre équipe à son meilleur ou même potentiellement en avance dans certains cas», a déclaré Hamilton.

«Max est plus expérimenté maintenant qu’il ne l’a jamais été et a clairement une soif incroyable de gagner plus de courses et de remporter des championnats. C’est pour cela que nous sommes tous ici, courir et lutter pour les victoires. Jouez. »

En 2015, Verstappen est devenu le le plus jeune pour concourir en Formule 1, à 17 ans, 166 jours. Aujourd’hui âgé de 23 ans et après six saisons, il a la voiture pour remporter son premier titre.

«J’ai hâte de participer à chaque bataille là-bas», a-t-il déclaré. «Avec le combat pour le championnat, nous avons enfin une voiture capable d’avoir des résultats décents chaque week-end.

« Se battre pour le premier, le deuxième ou le troisième dépendra de la piste, ce qui est un peu difficile à projeter, mais jusqu’à présent cette année, nous avons eu de bons résultats. »

Hamilton et Verstappen sont passés de roue à roue dans les quatre courses. Les duels ont été durs mais propres. Toto Wolff, le directeur de l’équipe Mercedes, a déclaré que les deux pilotes étaient conscients du risque d’accident d’une conduite trop agressive par rapport à la récompense possible.

« Je pense qu’ils ne franchissent pas encore la ligne sur la piste, car le risque de perdre des points est tout simplement trop grand », a déclaré Wolff.

La bataille entre Mercedes et Red Bull est également hors piste.

L’année dernière, Honda a annoncé qu’elle quitterait la Formule 1 à la fin de cette saison. Red Bull prendra en charge la maintenance de son moteur Honda avant de développer sa propre unité pour 2025, lorsque de nouvelles réglementations issues de la Formule 1 modifieront la conception des groupes motopropulseurs.

Red Bull construit un nouveau département de groupe motopropulseur sur son campus de Milton Keynes, en Angleterre. Il a recruté six travailleurs du département des groupes motopropulseurs de Mercedes, et d’autres suivront.

Helmut Marko, un conseiller de Red Bull, a déclaré ce mois-ci aux médias allemands que Mercedes offrait un «double salaire» pour retenir les travailleurs.

Avec environ 900 personnes travaillant sur le groupe motopropulseur Mercedes, «c’est une énorme organisation», a déclaré Wolff, «et perdre 10 ou 15 ou plus ne changera pas la force collective du groupe.

«D’une certaine manière, c’est presque comme une sélection naturelle: les gens s’éloignent pour que les jeunes progressent, et nous y voyons une grande opportunité. La performance vient du pouvoir du groupe et non des individus. »

Horner a déclaré que le tir à la corde contre les travailleurs était une manifestation intéressante du conflit en cours. «Toto a eu la tâche beaucoup trop facile au cours des sept dernières années», a-t-il déclaré. «Il est temps qu’il ait quelque chose à faire.

Il y a aussi des complications supplémentaires. Pour la première fois cette année, les équipes fonctionnent avec un plafond budgétaire de 145 millions de dollars. Ils travaillent également sur deux programmes de développement: les voitures actuelles et celles de la saison prochaine, qui seront conçues selon la nouvelle réglementation.

Mercedes et Red Bull doivent décider quand abandonner la course au titre et investir toutes leurs ressources dans les voitures 2022. McLaren et Ferrari, qui sont susceptibles de disputer la troisième place, et d’autres équipes peuvent changer d’orientation plus tôt si elles prennent du retard.

«Il est difficile d’équilibrer les deux choses», a déclaré Horner. «Pour le moment, nous jonglons avec les ressources, et bien sûr, même s’il y a une opportunité cette année, nous allons absolument y aller.

«Nous ne négligeons rien, avec les performances du groupe motopropulseur, le développement aérodynamique, la fiabilité, la stratégie, les départs de course, les arrêts aux stands. Vous avez besoin de tous ces éléments pour s’unir. »

Horner a attendu huit ans pour remporter un titre. «Nous avons travaillé dur en équipe pour nous remettre dans cette position», a-t-il déclaré.

«Cette équipe a un esprit de course, un ADN de course», a déclaré Horner. «C’est de cela qu’il s’agit, donc, bien sûr, c’est une expérience beaucoup plus agréable lorsque vous allez sur une piste en sachant que vous avez une chance plutôt que d’être simplement un participant.

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