Prêt ou pas, le baseball commence son entraînement de printemps cette semaine

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Steve Sparks se dirige bientôt vers l’entraînement de printemps pour diffuser les matchs de l’exposition des Astros de Houston à la radio. Mais avec le sport et le pays toujours sous l’emprise du coronavirus, il manquera l’accès de près qui donne son charme à l’entraînement printanier.

«Nous aurons probablement des zones délimitées où nous pourrons nous rendre à un certain endroit, mais pas comme ces jours où vous pouviez vous tenir juste à côté de l’enclos des releveurs, regarder les prospects et écouter l’enseignement», a déclaré Sparks, un ancien lanceur de la ligue majeure. «Un jour, j’étais à huit ou dix mètres de Justin Verlander pour lancer l’enclos des releveurs, le voyant regarder un iPad après chaque lancement et faire cet ajustement dont j’ai pu parler pendant une demi-saison à cause de ce qu’il a fait. sa balle rapide.

Les fans, eux aussi, peuvent souvent se rapprocher suffisamment pour leurs propres moments d’émerveillement dans des complexes de Floride et d’Arizona, qui ouvert aux lanceurs et aux attrapeurs pour 15 équipes le mercredi et toutes les équipes d’ici vendredi. La plupart des équipes laissent les fans parcourir les terrains arrière avec peu de restrictions. À Mesa, en Arizona, les Cubs de Chicago encouragent les fans à hayon à côté de la passerelle des joueurs du complexe d’entraînement au stade de baseball, apportant une touche de Wrigleyville au désert.

Hélas, ce printemps sera différent. La fréquentation sera limitée à 20 à 25 pour cent de la capacité, selon la ville. L’ambiance habituelle – des bermes herbeuses bondées au-dessus des murs du champ extérieur, des fans accrochant des autographes – prendra une pause. Même les ligueurs mineurs garderont leurs distances; la plupart d’entre eux ne se présenteront pas aux centres d’entraînement du printemps tant que les grands ligueurs ne quitteront pas la ville.

Au moins les joueurs en Floride auront une pause après deux ou trois heures de bus. Les cinq équipes basées sur la côte est de l’État – les Mets, les Astros de Houston, les Nationals de Washington, les Marlins de Miami et les Cardinals de St.Louis – ne joueront que les unes contre les autres, et les équipes qui s’entraînent dans la région de Tampa pas jouer les équipes dans la région de Fort Myers.

Les changements font que l’entraînement du printemps dernier semble beaucoup plus long qu’il y a 12 mois. À l’époque, l’industrie était consommée par les Astros scandale de vol de signes. Trois managers et un directeur général ont été licenciés à cause de cela, et les joueurs de Houston ont été confrontés à de graves réactions de la part de leurs collègues de la ligue et des fans lors de matchs hors concours. La pandémie a tout changé brutalement.

Au cours d’une fermeture de quatre mois, le bureau du commissaire et le syndicat se sont chamaillés sur les détails du redémarrage, un champ de bataille précoce pour les négociations laborieuses pour remplacer la convention collective qui expire après cette saison.

Les côtés ont repris leurs lignes dures cet hiver. Avec soutien des responsables de la ville dans la région durement touchée de Phoenix, les propriétaires ont proposé de repousser l’entraînement printanier, d’organiser la journée d’ouverture fin avril et de raccourcir le calendrier à 154 matchs. Les joueurs recevraient un salaire complet, avec un frappeur désigné universel et des séries éliminatoires élargies dans le cadre de l’accord. L’Union a rejeté ce plan sans contre-proposition, en conservant les séries éliminatoires élargies comme un outil de négociation pour obtenir les changements à plus grande échelle qu’il souhaite lors de la prochaine ABC

À moins d’un changement, la ligue se dirigera vers un avenir incertain en se tournant vers le passé récent, avec des lanceurs frappant dans les parcs de la Ligue nationale et le même format de séries éliminatoires que celui organisé de 2012 à 2019 – trois vainqueurs de division et deux équipes wild-card dans chaque ligue. La saison dernière, huit équipes de chaque ligue se sont qualifiées pour les séries éliminatoires et le frappeur désigné a été utilisé dans tous les matchs.

« Je ne comprends pas pourquoi nous n’avons pas de DH », a déclaré le voltigeur des Cubs de Chicago Ian Happ la semaine dernière sur MLB Network Radio. «Je pense que pour les deux équipes, pour les fans, pour le match, pour la santé et la sécurité – il n’y a aucune raison pour que le DH ne soit pas là. Cela ne devrait être lié à rien. La DH a du sens pour l’amélioration du jeu. Cela a du sens pour l’avenir, cela a du sens pour garder les pichets en bonne santé. Personne ne veut voir Max Scherzer, Jon Lester ou Kyle Hendricks frappés. Ils veulent les voir frapper les gars; ils veulent les voir être les atouts qu’ils sont.

Deux innovations de la saison dernière resteront: les manches supplémentaires commenceront avec un coureur au deuxième but, et les matchs dureront sept manches lors des doubles. (Certaines expositions d’entraînement printanières seront limitées à cinq manches.) La ligue sera également introduire une nouvelle balle qui adhère plus près du milieu de la gamme de spécifications existante – en d’autres termes, légèrement plus léger et moins rebondissant, dans l’espoir de freiner la montée en flèche des courses à domicile des majors.

Pour certains lanceurs, cet ajustement a confirmé les soupçons que la ligue avait pressé le vieux ballon pour générer plus de circuits. En tout cas, si la saison dernière a prouvé quelque chose, c’est la leçon intemporelle que le pitching gagne généralement. Les Dodgers de Los Angeles avaient la meilleure moyenne de points gagnés dans les majors et a remporté les World Series. Ils ont battu les Rays de Tampa Bay, qui avaient la meilleure ERA de la Ligue américaine.

Les Dodgers ont ajouté à leur personnel écrasant en signature Trevor Bauer, qui a remporté le NL Cy Young Award pour Cincinnati la saison dernière, pour un contrat de 102 millions de dollars sur trois ans. L’accord est chargé avec des salaires de 40 millions de dollars en 2021 et 45 millions de dollars en 2022, et Bauer peut se retirer après l’une ou l’autre saison.

Bauer, qui a choisi les Dodgers plutôt que les Mets, sera le troisième ancien vainqueur de Cy Young de la rotation, rejoignant Clayton Kershaw et David Price. Les Dodgers ont également une vague de partants locaux, aucun de plus de 26 ans, à Walker Buehler, Tony Gonsolin, Dustin May et Julio Urias, qui ont lancé le dernier lancer de la Série mondiale.

Aucune équipe ne peut égaler cette profondeur, pas même le rival de la division San Diego Padres, qui a échangé contre Yu Darvish, Blake Snell et Joe Musgrove pour renforcer la première apparition de l’équipe en séries éliminatoires depuis 2006. Après une saison écourtée, il peut être plus important que jamais de gérer soigneusement la charge de travail des lanceurs.

«Nous avons l’impression d’avoir sept partants éprouvés dans les ligues majeures; nous ne savons pas exactement comment les choses vont se passer le 1er avril, mais nous ne pourrions pas être plus confiants qu’ils vont nous aider tout au long de l’année et également jusqu’en octobre », a déclaré Andrew Friedman, président des Dodgers. des opérations de baseball. «Ajouter à notre profondeur de lancer était quelque chose qui était vraiment important pour nous, juste avec toutes les inconnues, passant d’une saison de 60 matchs à 162 matchs.»

Alors que les Dodgers tentent de devenir la première équipe à répéter en tant que champions depuis que les Yankees ont remporté trois victoires consécutives de 1998 à 2000, les Padres, les White Sox de Chicago et les Blue Jays de Toronto ont agi agressivement pour poursuivre leur ascension. Les White Sox – sous un nouveau manager, le Hall of Famer Tony La Russa – a donné des contrats de trois ans au démarreur Lance Lynn et plus proche Liam Hendriks en agence libre, tandis que Toronto fait des folies pour le défenseur central George Springer (six ans, 150 millions de dollars) et le joueur de champ intérieur Marcus Semien (un an, 18 millions de dollars).

Plusieurs autres équipes ont fait plusieurs mouvements gagnant-maintenant, comme les Yankees (Corey Kluber, Jameson Taillon), les Mets (Francisco Lindor, Carlos Carrasco, James McCann, Trevor May, Aaron Loup), les Twins du Minnesota, les Nationals de Washington et même les Royals de Kansas City, qui ont échangé la semaine dernière avec les Red Sox de Boston contre le voltigeur Andrew Benintendi.

Les Red Sox, qui ont donné Price et Mookie Betts aux Dodgers l’hiver dernier, ont trébuché à 24-36 pour un pourcentage de victoires de .400, leur pire depuis 1965. Leurs ajouts ont été principalement des espaces réservés à faible coût – Franchy Cordero, Enrique Hernandez, Marwin Gonzalez, Hunter Renfroe – signalant une autre année de reconstruction à Fenway Park.

Les stratégies de démontage sont toujours en vogue, et pas seulement avec des équipes généralement avares comme Cleveland, Pittsburgh et Tampa Bay. Les louveteaux expédièrent Darvish aux Padres, et les Rocheuses du Colorado ont donné Nolan Arenado aux cardinaux, moins de deux ans après l’avoir signé pour une prolongation de contrat de huit ans. Plusieurs autres équipes, comme l’Arizona, Baltimore, Cincinnati et Seattle, n’ont pratiquement rien fait pour s’améliorer.

Il n’est donc pas étonnant que les joueurs pensent que le système économique actuel incite à perdre tout en décourageant les équipes de dépasser une limite fiscale de luxe, créant en fait un plafond salarial. Résoudre ces problèmes et éviter une grève doit être une priorité hors du terrain cette saison – car bien que cet entraînement de printemps soit forcément différent, il vaut sûrement mieux que pas d’entraînement de printemps du tout.

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