Pourquoi y a-t-il plus de golfeurs plus âgés qui réussissent aujourd’hui ?

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Du 18e fairway dans le groupe final du British Open en 2009, Tom Watson, le quintuple champion de l’Open, a frappé un tir qui a volé directement à la broche. Pendant un instant, il a semblé que Watson, alors âgé de 59 ans, remporterait le tournoi pour une sixième fois record et deviendrait le joueur le plus âgé à remporter un championnat majeur.

Un rebond ferme a envoyé la balle à l’arrière du green, et Watson a eu besoin de trois autres coups pour faire entrer la balle dans le trou. Cela l’a mis à égalité pour la première fois. Dans les séries éliminatoires de quatre trous, il a manqué d’essence et a perdu par six tirs.

Il y a dix ans, l’idée d’un golfeur plus âgé se disputant, sans parler de gagner, un championnat majeur était quelque chose de peu envisagé. C’était encore l’époque où la plupart des golfeurs s’essoufflaient au milieu de la quarantaine et faisaient le tour du monde du golf avant de faire une brève résurgence sur le Champions Tour à l’âge de 50 ans.

L’homme qui a battu Watson ce jour-là, Stewart Cink, fait maintenant partie d’un groupe de golfeurs professionnels défiant l’âge et les attentes pour se battre et gagner des tournois et des tournois majeurs. Cink, 48 ans, a remporté deux fois cette saison le PGA Tour, ses premières victoires depuis l’Open de 2009.

À la tête de ces non-conformistes d’âge moyen se trouve Phil Mickelson, qui, sur le point d’avoir 51 ans, a remporté le championnat de la PGA en mai. Il a battu Brooks Koepka, quadruple vainqueur majeur, et Louis Oosthuizen, champion du British Open 2010, tous deux dans la trentaine.

Le groupe comprend également Lee Westwood, 48 ans, qui a remporté sa troisième Race to Dubai en 2020. Il a ensuite terminé deuxième derrière Bryson DeChambeau à l’Arnold Palmer Invitational et finaliste la semaine suivante au Players Championship derrière Justin Thomas.

Lors de l’Open des États-Unis le mois dernier, Richard Bland, 48 ans, d’Angleterre, est devenu la personne la plus âgée à avoir dirigé ce tournoi au mi-chemin. Il avait également été le plus vieux vainqueur pour la première fois de l’European Tour, lorsqu’il avait remporté le Betfred British Masters en mai.

« Tous ces gars ont adopté une nouvelle approche », a déclaré David Phillips, co-fondateur du Titleist Performance Institute, spécialisé dans le golf et le fitness. « Il y a beaucoup d’argent là-bas. Ils se rendent compte qu’ils peuvent toujours rivaliser avec les plus jeunes, mais ils doivent passer plus de temps sur leur corps et sur ce avec quoi ils alimentent leur corps.

Phillips, qui entraîne Jon Rahm, le joueur de 26 ans gagnant de l’US Open de cette année, fait partie depuis des années de l’équipe d’entraînement de Mickelson.

Cink, qui est sur le terrain cette semaine au Royal St. George’s, a déclaré que ses deux victoires cette saison ne pouvaient être attribuées à rien. « Ayant 47, 48 ans, je n’ai tout simplement pas l’impression que je pensais que cela pourrait être quand j’avais 28 ans », a-t-il déclaré. « Mon cœur et mon esprit me donnent l’impression d’avoir 10 ou 15 ans de moins. »

Il attribue la technologie du club, mais aussi le régime de remise en forme que les joueurs qui ont inventé Tiger Woods ont adopté pour rivaliser avec lui.

Westwood a déclaré qu’il avait toujours travaillé pour être en forme, et cela a porté ses fruits. Mais il connaît aussi ses limites.

« Tout le monde parle de la distance à laquelle Bryson le frappe, et il le frappe à des kilomètres », a déclaré Westwood. « Si vous êtes plus jeune, vous pourriez essayer de le suivre. À 47, 48 ans, vous êtes plus sage et plus averti. Je ne pourrais pas le suivre si je le voulais. Mais je peux le frapper en premier et plus près de la goupille et lui mettre un peu de pression.

Ce sont souvent les gens qui aident les joueurs vétérans qui les font continuer. Cink attribue le mérite de son fils Reagan, qui a été son cadet cette année. « Il me détend, mais c’est tellement plus que cela », a déclaré Cink. « Il a appris à aborder le golf comme moi. C’est comme avoir un autre joueur de tournée juste à côté de moi.

L’accent est mis sur la conservation de l’énergie mentale pendant le cours. La veille d’un tour de tournoi, Cink et son fils examinent les emplacements des quilles du lendemain sur les greens et établissent une stratégie pour chaque trou.

« Je fais une priorité absolue de minimiser la dépense d’énergie lorsque je suis sur le parcours », a-t-il déclaré. « Je n’ai plus ce réservoir d’énergie. Lorsque vous vous fatiguez un peu, votre prise de décision en souffre.

Westwood et son caddie Helen Storey se sont mariés en juin. Elle a toujours été sur son sac depuis qu’il a commencé à bien jouer l’année dernière. « C’est ma psychologue en cours, dit-il.

Comme elle n’a pas d’expérience en golf, il calcule lui-même ses distances et est responsable de la sélection de ses clubs. Bien que les caddies le fassent normalement, ils peuvent également être en désaccord avec leurs joueurs, ce qui crée de l’incertitude. Cette variable a disparu pour Westwood. «Je viens de le travailler moi-même», a-t-il déclaré.

Mickelson a été très public au sujet de son régime d’entraînement, y compris de la façon dont il frappe des «bombes» – son terme pour les très longs trajets qu’il frappe des joueurs plus jeunes. Mais il prend également de meilleures décisions sur le parcours, a déclaré Phillips, comme son jeu stratégique pour remporter le championnat de la PGA cette année. (Son caddie est son frère, Tim.)

Phillips a déclaré que Mickelson et les autres faisaient des leçons pour les golfeurs plus âgés. « Ce n’est pas la force, mais la récupération et le temps d’arrêt qui comptent », a-t-il déclaré. « C’est laisser votre corps récupérer. Tout le monde veut devenir plus en forme, plus fort, plus vite. Ils sont contrariés quand ils ne voient pas les résultats. Mais ce qu’ils font est plus fatiguant pour le corps qu’une partie de golf.

Crucial pour les joueurs plus âgés ? Maintenez la force des jambes, a déclaré Phillips, et cela signifie marcher, ne pas rouler, lorsque vous jouez au golf.

« Il ne fait aucun doute que lorsque je suis sorti en tournée en 1996, on pensait généralement que l’on prenait sa retraite du golf professionnel au milieu de la trentaine et que l’on acceptait un travail de professionnel de club », a déclaré Padraig Harrington, 49 ans, vainqueur de trois tournois majeurs et capitaine européen de la Ryder Cup cette année. « Ensuite, plus d’argent est entré dans le jeu. Et maintenant, il n’y a pas de travail qui vous paierait en plus d’être en tournée. »

Bien sûr, gagner de l’argent et gagner sont des choses très différentes, a-t-il déclaré. Lorsque les joueurs avec lesquels il a concouru lors de leur première victoire aujourd’hui, il l’attribue à leur capacité à se concentrer sur ce moment.

« L’une des grandes choses que vous voyez avec Phil, moi-même, Lee Westwood, c’est quand nous ne sommes pas en conflit, c’est difficile », a-t-il déclaré. «Quand nous sommes en conflit, nous y revenons. Nous sommes bien meilleurs lorsque nous sommes en conflit que lorsque nous sommes dans cette zone grise. Le dimanche quand il y a un peu d’énergie, on se lance.

C’est de l’expérience, bien sûr, mais c’est une arme à double tranchant : avec l’âge, les joueurs connaissent mieux les nuances du jeu et ont, en théorie, une meilleure compréhension psychologique de ce qu’il faut faire. Mais ils ont également échoué à le faire à des moments similaires dans le passé.

« La raison pour laquelle nous allons plus longtemps, c’est que nous avons la sécurité financière pour aller plus longtemps », a-t-il déclaré. « Nous avons également la science du sport pour nous réinventer. »

S’il y a bien eu une fontaine de jouvence annuelle, c’est bien le British Open. « L’Open est le meilleur de tous les tournois pour les gars plus âgés », a déclaré Harrington. « C’est plus une question d’expérience. Il y a moins de physique sur un parcours ouvert qu’un parcours de stade typique. C’est pourquoi Tom Watson a pu concourir à 59 ans à l’Open.

Quant à Cink, il a déclaré que le fait d’affronter Watson, son aîné de deux décennies, en séries éliminatoires était en fait apaisant. « En tant que fan, j’étais consumé à penser, regardez Watson partir, mais j’ai réalisé que j’étais en lice », a déclaré Cink. « Les séries éliminatoires ressemblaient presque à une expérience hors du corps. J’aurais transpiré des balles, mais la participation de Watson m’a gardé calme. »

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