Pour les golfeurs coréens qui envisagent les Jeux olympiques, plus de quatre sont une foule

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RANCHO MIRAGE, Californie – Donc, Yeon Ryu est un double vainqueur majeur et un ancien n ° 1 mondial qui est entré cette semaine à ANA Inspiration, le premier major LPGA de l’année, en tant que joueur du top 20. Les références de Ryu pour les Jeux olympiques de Tokyo cet été sont en or massif.

Son passeport est son problème.

Ryu est originaire de Corée du Sud, où les golfeuses champions sont une ressource naturelle abondante. À trois mois de la finalisation des listes des équipes pour les Jeux d’été retardés à Tokyo, Ryu est n ° 16 au monde mais n ° 7 dans son pays natal.

Les normes de qualification olympique stipulent que chaque joueur du top 15 est éligible à la compétition mais qu’aucun pays ne peut avoir plus de quatre représentants dans le peloton de 60 joueurs. Dirigés par Jin Young Ko, les Coréens occupent les trois premières places.

«Je ne sais pas s’il y a une équipe plus difficile dans le sport à faire en ce moment», a déclaré Mike Whan, le commissaire sortant de la LPGA.

En 2016, lorsque le golf est revenu aux Jeux olympiques en tant que sport médaillé pour la première fois depuis 1904, Ryu a raté une place dans l’équipe sud-coréenne malgré un classement mondial parmi les 12 premiers.

«C’est plus difficile de faire partie de l’équipe de mon pays que de remporter la médaille d’or», a déclaré Ryu, qui a débuté avec un pair 72 jeudi à Mission Hills. Patty Tavatanakit, de Thaïlande, a tiré un six sous la normale 66 pour mener le peloton.

Les champions sud-coréens ont été nombreux au cours de la dernière décennie, capturant 23 des 47 majors de la LPGA disputées. Ils occupent 14 des 35 premières places en le classement mondial. Pour les joueurs désireux de se distinguer, faire partie de l’équipe olympique est une priorité.

«Tant de joueuses de Corée jouent si bien que je veux dire que les gens de chez nous apprécient moins de voir ce que nous faisons sur la tournée», a déclaré Ryu, 30 ans, dont les titres majeurs ont été remportés à l’Open féminin des États-Unis 2011 et l’ANA Inspiration 2017, tous deux en séries éliminatoires. «Ils sont plus désireux de voir les Jeux olympiques parce qu’ils savent que c’est vraiment, vraiment difficile de faire partie de l’équipe.»

Inbee Park, la meilleure amie et compatriote de Ryu, a remporté la compétition féminine aux Jeux olympiques de Rio, par cinq coups sur la Néo-zélandaise Lydia Ko, alors joueuse la mieux classée. Avec le pays les membres de l’équipe sont tous si bien classés, Les officiels coréens étaient convaincus d’avoir au moins une médaille dans la compétition féminine. Park a surmonté une blessure au poignet qui avait ralenti ses progrès toute l’année et a répondu aux attentes.

Pas étrangère aux projecteurs, elle a emmené le monde du golf dans une aventure palpitante en 2013 quand elle a remporté les trois premières majeures dans le but de devenir le premier professionnel, homme ou femme, à en gagner quatre la même année. Mais jamais, dit Park, elle n’avait ressenti plus de pression. Après son arrivée au Brésil, Park a absorbé le sentiment d’urgence irradié par les archers, les nageurs, les athlètes de taekwondo et les joueurs de handball représentant la Corée qui ont une chance tous les quatre ans de façonner leur héritage.

«Vous obtenez tellement d’attention de la part des gens et du pays et de tout le monde à peu près», a déclaré Park, maintenant âgé de 32 ans et sept fois champion majeur, cette semaine. «Je pense que c’est le double, le triple, probablement 10 fois plus de pression que je n’ai jamais ressenti dans un championnat majeur.»

Whan a déclaré que la télédiffusion du dernier tour de Park avait obtenu une note de 27,1 en Corée du Sud. Pour mettre cela en contexte, dit-il, La candidature infructueuse de Park pour l’histoire à l’Open britannique féminin de 2013 – elle a terminé 14 coups derrière la gagnante, Stacy Lewis – a obtenu un 8, ce qui était à peu près le même que celui du tour final victorieux de Tiger Woods au Masters 2019.

« Alors imaginez Tiger à Augusta fois trois », a déclaré Whan. «Elle est passée du statut de golfeuse vraiment remarquable à celle de l’une des personnes les plus célèbres de Corée en un week-end.»

Ryu n’avait pas prévu de regarder la couverture des Jeux olympiques de 2016. «J’étais si près de faire partie de l’équipe que ça m’a vraiment fait mal», a déclaré Ryu. «Je voulais éviter autant que possible.»

Elle a ajouté: «Mais quand vous savez que votre meilleur ami le berce à Rio, vous devez regarder.»

Ryu était contente d’avoir vu Park décrocher la médaille d’or. Elle attribue la performance de Park aux Jeux olympiques avec sa propre victoire à Mission Hills et son ascension au n ° 1 l’année suivante.

«Avant Rio, j’avais peut-être tellement peur:« Que va-t-il se passer si je rate les Jeux olympiques? », A déclaré Ryu. «Alors je voulais presque simplement croire que gagner une majeure est mieux que les Jeux olympiques.»

Elle a ajouté: «Après qu’Inbee a remporté la médaille d’or, j’étais définitivement jalouse – pas d’elle mais parce que je sentais qu’elle avait fait quelque chose de grand pour toute l’industrie du golf. Peut-être que cette motivation m’a vraiment aidé à bien jouer en 2017. »

En 2018, la Corée du Sud a accueilli les Jeux olympiques d’hiver à Pyeongchang. Dans un clin d’œil à sa nouvelle stature, Park a été choisie comme l’un des derniers porteurs de la torche. Alors qu’elle courait avec la flamme dans le stade olympique, lentement pour éviter de trébucher dans des conditions si froides qu’elle pouvait à peine sentir ses pieds, son amie Ryu était restée impressionnée par la foule de 35000 personnes.

Après avoir été si près du top 10 et encore si loin de se qualifier pour les Jeux olympiques de 2016, Ryu a reconnu que c’était peut-être sa seule chance de vivre les Jeux olympiques de près.

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