Pour cet athlète universitaire, Covid-19 n’était que le début d’un cauchemar

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« Je pourrais mourir. »

Demi Washington n’oubliera jamais la froide secousse de peur qu’elle a ressentie alors qu’un médecin expliquait ce qui pourrait arriver si elle continuait à jouer au basket universitaire avec un cœur endommagé après une bataille avec Covid-19.

«C’est mauvais», se souvient-elle en se disant. «C’est vraiment, vraiment mauvais.»

C’était en décembre, au début d’une période de quatre mois qu’elle décrit maintenant comme un cauchemar.

Washington, un gardien de deuxième année de l’équipe de basket-ball de Vanderbilt, âgé de 19 ans, a écouté dans un silence stupéfait pendant qu’un médecin discutait du diagnostic. Elle avait une myocardite: une inflammation cardiaque qui peut conduire à une insuffisance cardiaque et que les médecins pensent qu’elle était liée à sa contraction du coronavirus en novembre.

Les médicaments ne pouvaient pas aider. La chirurgie non plus. Il n’était pas certain que Washington, le rare athlète d’élite prêt à discuter de ce que c’est que de vivre avec des lésions cardiaques liées à Covid-19, pourrait un jour jouer au basket à nouveau. Son seul espoir était que s’éloigner du jeu qu’elle aimait l’aiderait à guérir son cœur.

Quoi, se demanda-t-elle à haute voix, si son état n’avait pas été découvert?

Son médecin lui a parlé Hank rassemble, une star du basketball universitaire au début des années 1990 qui a essayé de jouer malgré un problème cardiaque. Les rassemblements se sont effondrés pendant un match et sont morts.

«C’est à ce moment-là que ça a frappé chez moi», m’a dit Washington lors de notre première conversation le mois dernier. «C’était comme, ‘Whoa, OK, c’est si grave.’ ‘

Il faudra probablement des années aux chercheurs pour comprendre pleinement les effets à long terme de Covid-19. Les dommages au cœur et aux poumons sont une préoccupation majeure. Et le taux de myocardite chez les athlètes qui ont été infectés par le coronavirus n’est pas clair. Une Lettre de recherche de l’Ohio State University publiée dans JAMA Cardiology en septembre a décrit des signes de myocardite chez quatre des 26 athlètes testés qui avaient Covid-19.

D’autres recherches, y compris une étude menée par l’Université du Wisconsin, a trouvé une myocardite à des taux inférieurs. Les médecins de Vanderbilt m’ont dit que 138 athlètes de l’université avaient été testés positifs pour le virus. Washington faisait partie des six personnes atteintes de troubles cardiaques.

«Il y a de l’optimisme, mais aussi de la peur», a-t-elle déclaré lors d’un appel téléphonique lundi. «Je vis avec le doute. C’est le cas depuis un moment maintenant.

Ce matin-là, elle était allée dans une clinique médicale de Vanderbilt pour un test cardiaque très important. Cela montrerait-il qu’elle était de nouveau en bonne santé? Ou resterait-elle dans les limbes?

Lorsque la pandémie a commencé, Washington était fière de prendre le virus au sérieux. Elle a quitté Vanderbilt en mars et est retournée dans sa ville natale de Caroline du Nord, où elle s’est cachée avec ses parents pendant l’été. Lorsqu’elle est revenue sur le campus à l’automne, elle vivait dans un dortoir avec des règles strictes pour limiter le virus.

«Si je n’allais pas au basket-ball, j’étais à un cours, ou j’étudiais et restais dans ma chambre», a-t-elle dit. «J’avais l’impression d’être vraiment au top.»

Puis un soir, début novembre, elle a mangé des sushis à emporter avec un groupe qui comprenait deux de ses coéquipiers. Le lendemain, un membre de ce groupe a été testé positif pour le virus. Washington mis en quarantaine dans un hôtel hors campus. Une semaine plus tard, elle a également été testée positive. Les choses ne semblaient pas si mauvaises au début. Washington n’a pas perdu son sens du goût ou de l’odorat. Elle n’était pas fatiguée. Au plus, elle avait le nez bouché.

Quand pourrait-elle revenir sur le terrain avec son équipe?

La Conférence du Sud-Est demande à tous les athlètes dont le test est positif au virus de subir des tests cardiaques avant de pouvoir rejouer: un électrocardiogramme, une scintigraphie cardiaque et des analyses de sang.

Washington a réussi chaque test.

Dans presque toutes les autres universités américaines, cela lui aurait suffi pour rejouer. Mais Vanderbilt nécessite un examen supplémentaire: un test d’imagerie par résonance magnétique, ou IRM

«Cette étape supplémentaire, cette prudence supplémentaire, cela aurait pu me sauver la vie», a déclaré Washington.

Ses résultats d’IRM ont montré des signes de cicatrices et un niveau dangereux d’excès de liquide dans son ventricule gauche. Continuer à jouer aurait pu aggraver son état. Elle aurait pu avoir une crise cardiaque ou un accident vasculaire cérébral.

Washington a choisi de rester sur le campus au lieu de rentrer chez lui. Être avec ses coéquipiers et à l’école lui a donné le moral.

Son père, l’ancien arrière défensif de la NFL Dewayne Washington, décrit sa fille comme une jeune femme en mouvement constant. Elle n’a jamais semblé ralentir pendant son adolescence, qu’elle nage, joue au hockey sur gazon ou au basketball. Un point culminant de son 19e anniversaire a été une randonnée de huit milles avec des amis.

Le diagnostic signifiait qu’elle ne pouvait rien faire de cela. On lui a dit de se reposer pendant trois mois. Elle portait un moniteur cardiaque – toute la journée, tous les jours. Pour rester en forme, elle a essayé de marcher autant que possible, mais même cela pouvait être gênant. «Parfois, si je marchais trop vite», dit-elle, «je pouvais vraiment sentir une pression dans ma poitrine.»

Chaque sensation étrange dans son corps suscitait de la terreur. Parfois, elle s’asseyait dans son dortoir et pleurait.

Washington a trouvé du réconfort dans l’idée que partager son histoire pourrait persuader les autres de prendre le virus plus au sérieux. Elle a écrit un compte à la première personne pour The Athletic. Je lui ai parlé pendant plusieurs semaines.

Elle ne pouvait que regarder ses coéquipiers lutter contre les blessures et le virus. À la mi-janvier, à sept joueurs en bonne santé, les femmes de Vanderbilt ont rejoint un petit groupe d’équipes de basket-ball universitaire qui ont décidé de mettre fin à leurs saisons.

«Je ne me suis jamais senti aussi impuissant de ma vie», a déclaré Washington en voyant la saison s’effondrer. «J’aurais fait n’importe quoi pour aider, même si cela signifiait aller sur le court pour installer un écran ou obtenir un rebond, puis retourner à mon siège.»

À la mi-janvier, elle n’était toujours pas autorisée à courir, mais son équipe médicale l’a finalement laissée faire des séances d’entraînement légères et étroitement surveillées au gymnase.

Frank Fish, le médecin de Vanderbilt qui a aidé à diagnostiquer la myocardite de Washington et a suivi son cas, était devenu optimiste quant à ses perspectives de rétablissement. Ses résultats à un test sur tapis roulant et à la surveillance du rythme cardiaque étaient toujours bons.

Le test très important, une autre IRM, se profilait toujours. Que montrerait-il?

«Je ne sais pas si je vais pouvoir rejouer», m’a-t-elle dit. Elle s’inquiétait également de ce que ses batailles actuelles signifieraient des décennies dans le futur.

Pourtant, Washington restait optimiste. Elle n’a pas douté de sa décision de retourner à Vanderbilt en août dernier. Elle avait déployé tellement d’efforts pour devenir assez bonne pour jouer au basketball de Division I qu’elle ne pouvait pas imaginer une pause pressante, même au milieu de la pandémie. Si on lui en donnait la chance, elle ferait tout de la même manière – sauf pour ce dîner de sushi.

Enfin, le jour qu’elle attendait arriva.

Washington a marché de son dortoir à la clinique lundi. Elle s’est allongée dans un appareil IRM pour un examen de 45 minutes.

Elle n’a pas eu à attendre longtemps pour les résultats. Le lendemain après-midi, son téléphone portable a sonné. Il y avait un texte d’un entraîneur d’équipe.

Washington a pris une profonde inspiration et est passé rapidement à la dernière ligne: «Depuis la précédente IRM cardiaque, les résultats de la myocardite aiguë se sont résolus.

Son cœur était de nouveau en bonne santé.

Nous nous sommes entretenus quelques heures plus tard. Je pouvais entendre l’excitation dans sa voix. Et le soulagement.

«Enfin», dit-elle, «je peux mettre ça derrière moi et recommencer à vivre.»

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