Plus oublié: Jimmie McDaniel, joueur de tennis qui a brisé les barrières

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Après la fin de sa carrière de baseball, Willis a déménagé la famille à Los Angeles, où il est devenu porteur de chemin de fer. À sa mort, sa femme, Ruby (Harrison) McDaniel, a été laissée pour s’occuper de leurs sept jeunes enfants. Elle travaillait comme domestique six jours par semaine pour mettre de la nourriture sur la table.

Jimmie a appris le tennis à l’école primaire, frappant des balles contre un panneau arrière ou s’entraînant sur le seul terrain en terre battue de l’école. Il n’a jamais eu de leçon et n’a jamais joué à un tournoi junior. À la Manual Arts High School de Los Angeles, il s’est concentré sur l’athlétisme jusqu’à sa dernière année, lorsqu’il a rejoint l’équipe de tennis auparavant entièrement blanche et l’a conduite au championnat de la ligue.

En 1935, McDaniel a joué un match d’entraînement contre un autre lycéen de Los Angeles nommé Bobby Riggs, qui était alors le joueur junior le mieux classé du pays, et qui allait gagner Wimbledon en 1939 et les ressortissants américains en 1939 et 1941. (On se souvient surtout de lui pour avoir perdu contre Billie Jean King dans ce qui a été présenté comme le «Battle of the Sexes», à l’Astrodome de Houston en 1973.) McDaniel a perdu, 7-5, 13-11, dans la bataille très disputée, mais selon son fils, Kenneth, ce n’était pas un combat équitable.

«Mon oncle Al m’a dit que Riggs trompait papa ce jour-là», a déclaré Kenneth McDaniel, maintenant âgé de 74 ans, lors d’un entretien téléphonique, «mais mon père était trop calme et trop poli pour discuter.

Il y avait un journaliste là-bas qui a tout vu mais, selon l’histoire, il a dit: «Si j’écris ceci, je serai viré.»

À l’âge de 18 ans, McDaniel est tombée amoureuse d’une camarade de classe blanche de 15 ans et elle est tombée enceinte. Pour sa transgression, il a été contraint de passer un an dans une maison de correction et a été interdit de retourner en Californie du Sud pour une année supplémentaire. Mais sa passion pour le tennis n’a jamais faibli.

En 1938, à l’âge de 22 ans, McDaniel a reçu une bourse de piste à l’Université Xavier de la Nouvelle-Orléans – il était un puissant coureur qui avait déjà sauté de 6 pieds 4 ½ pouces pour remporter le titre de saut en hauteur scolaire du sud de la Californie – mais il a rapidement trouvé son chemin vers les courts de tennis à la place.

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