Paige Bueckers connaît l’histoire d’UConn. Elle prépare son avenir.

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Le burnout ne semble pas exister dans le monde de Paige Bueckers.

Dans une saison criblée de coronavirus où les étudiants athlètes ne peuvent rien faire d’autre sur le campus que jouer leur sport, la recrue de l’Université du Connecticut passe son rare temps libre en dehors de la pratique et des jeux à se plonger dans le basket-ball, plutôt que de faire une pause.

« Dès que je sors du terrain, je regarde aussi les matchs », a déclaré Bueckers lors d’un entretien téléphonique. «Je passe beaucoup de temps à regarder le basket.»

La NBA, l’université et même les matchs de la G League la captivent. Pandémie ou pas, c’est comme ça que ça a toujours été pour Bueckers (prononcé BECK-ers), le dernier d’une longue lignée de stars très vantées à diriger le programme de cerceaux pour femmes le plus réussi de notre temps.

Alors que Bueckers consacre son temps libre à regarder les autres jouer, le reste du monde du basket-ball la regarde. Une recrue cinq étoiles de Minnetonka, au Minnesota, qui a reçu pour la première fois des offres de bourses à 14 ans, Bueckers a justifié le battage médiatique sur sa carrière universitaire au début de février quand elle a marqué 30 points en trois matchs consécutifs, le premier acteur de l’histoire d’UConn à le faire. Pour couronner ces performances, il s’agissait d’un effort de 31 points pour battre la Caroline du Sud, alors classée en tête, en prolongation. Bueckers a marqué les 13 derniers points de l’équipe, dont le dernier instantanément viral à 3 points elle s’est lancée en tombant qui a ricoché vers le ciel sur le bord avant de tomber pour sceller la victoire.

«J’ai été vraiment impressionnée, surtout pas seulement à son âge, elle fait tout cela, mais à quel point c’est comme une chose normale pour elle», a déclaré Evina Westbrook, une garde junior en chemise rouge pour les Huskies. Elle a ajouté: «chaque fois que le ballon quitte ses mains, nous pensons qu’il entre.»

Les Bueckers ont joué toutes les 45 minutes de ce match, un signe de la façon dont UConn (16-1), classé n ° 1, en est venu à dépendre du garde de 19 ans pour diriger les Huskies en à peu près tout – minutes, score moyen , vole, pourcentage de trois points, aide. Dans son histoire, UConn n’a compté que sur une poignée d’étudiants de première année qui sont devenus des noms familiers. Au cours de cette saison écourtée par une pandémie, Bueckers ne touchera probablement pas des records de volume sacrés comme le record de score de la première année de Maya Moore (678 points), mais, tirant 55,4% sur 3 points avant la dernière ligne droite de la saison, elle pourrait effacer les mesures d’efficacité comme Sue Bird. record de 3 points sur une seule saison de 49,7% établi en 1999-2000.

«Cela fait longtemps qu’une joueuse n’a pas eu à porter une équipe autant qu’elle l’a dû dans certains de ces matchs,» UConn Coach Geno Auriemma a dit après le match de Caroline du Sud.

Moore, Bird, Diana Taurasi, Breanna Stewart ont toutes rejoint les équipes UConn avec un leadership plus expérimenté. Bueckers dirige une équipe de Huskies sans personne âgée qui joue six étudiants de première année dans des rôles importants. Cette jeune équipe prend forme dans une saison raccourcie qui a été interrompue en décembre en raison de la pandémie de coronavirus, et où plusieurs programmes notables ont choisi de ne pas jouer. Pourtant, il s’agit de la première saison d’UConn à la Big East Conference et beaucoup s’attendent à ce que le programme revienne à sa position habituelle – au sommet.

À travers 18 matchs, Bueckers a semblé capable de faire venir les Huskies, une performance qui n’a pas choqué les gens de Minnetonka. Bueckers a fait partie de l’équipe de première année / deuxième année de la Hopkins High School en tant que 7e année, et sa séquence de compétition incessante s’est démarquée pour Brian Cosgriff, l’entraîneur universitaire de l’école, même au cours de cette première année.

En route pour aider l’équipe à une saison invaincue en 2014-15, Bueckers se présenterait aux matchs universitaires juniors – un niveau supérieur – qui suivraient si l’équipe Hopkins était à la traîne en seconde période. Même alors, il n’y avait pas trop de basket pour Bueckers. «C’est un élève de 7e, jouant contre des élèves de 10e et de 11e», a déclaré Cosgriff. «Elle était la meilleure joueuse de l’État au moment où elle était en 8e année.» L’équipe JV est également restée invaincue cette année-là.

Cosgriff a rappelé que lors du premier match universitaire de Bueckers en 8e année, elle a quitté le banc et est passée de 8 en 9 à 3 points et «a essentiellement gagné le match». Hopkins est allé 31-1 cette année-là. Ils ont perdu quatre autres matchs la saison suivante, puis n’ont pas perdu de nouveau pour le reste de la carrière de Bueckers au secondaire. Toute cette victoire et les tirs au beurre de Bueckers à la fois sur le dribble et hors des écrans ont fait d’elle une joueuse fascinante à regarder et une énorme star locale.

« L’année dernière, elle a été honorée en tant que McDonald’s All American au match des Timberwolves », a déclaré Cosgriff, « les gens venaient vers elle, elle était sur grand écran, elle était plus une émission que les Timberwolves, aussi. »

L’ancienne star des Golden Gophers du Minnesota, Marisa Mosely, était assistante à UConn lorsque Bueckers commençait à attirer l’attention, et Cosgriff a donné à l’entraîneur un avertissement pour garder un œil sur Bueckers pendant le jeu de la ligue de voyage d’été en 2017. Mosely et Auriemma ont pris l’un des Bueckers. matchs et l’entraîneur du Temple de la renommée a vu une étincelle familière.

«Je pourrais parcourir une liste de joueurs quand je les ai regardés jouer au lycée, je savais qu’il y avait quelque chose de différent à leur sujet», a déclaré Auriemma. «Ensuite, quand ils arrivent à l’université, ils continuent à le faire. Je me fiche que ce soit un coup à la fin, un jeu à la fin d’un chronomètre des tirs, une balle lâche, ils obtiennent un temps crucial. Tu le vois. Et vous savez qui sont ces joueurs, et vous essayez vraiment, vraiment dur de les attirer et Paige est l’un de ces joueurs.

Bien qu’il joue dans des arènes vides plutôt que devant les foules sauvages qui assistent normalement aux matchs à domicile d’UConn, le style de Bueckers a attiré l’attention sur les plates-formes et a mérité des comparaisons avec les grands UConn et les stars de la NBA comme Steph Curry, à qui elle a affronté lors d’une séance de tir à son camp en 2019. Sa solution pour faire face à ces feux de la rampe a été, de manière prévisible, axée sur le basketball.

Elle a dit qu’elle avait régulièrement parlé à Auriemma de la pression, même avant le début de la saison. « Il m’a dit que les gens auront toujours des choses à dire, que ce soit négatif ou positif », a déclaré Bueckers. «Vous n’allez pas être parfait aux yeux de qui que ce soit, ils trouveront toujours de quoi parler. Je m’appuie sur mes coéquipiers et mes entraîneurs, car ce sont ces personnes qui sont vraiment les seules opinions qui me tiennent à cœur.

Ceux qui l’entourent sont déjà arrivés à leur propre conclusion.

«Elle est gagnante», a déclaré Cosgriff. «Elle est une gagnante à part entière.»



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