Novak Djokovic et Nick Kyrgios échangent des coups de feu hors du terrain

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MELBOURNE, Australie – La volée verbale plate de Novak Djokovic était une herbe à chat pour Nick Kyrgios, qui a joyeusement fustigé un retour. «Bang», murmura-t-il dans sa barbe, «Je l’ai cloué.

Kyrgios a fait valoir son point lors d’une conférence de presse de l’Open d’Australie, pas sur le terrain, où il a affronté Djokovic pour la dernière fois en 2017. Au fil des mois et à travers les fuseaux horaires, les hommes se sont engagés dans ce qui équivaut au plus long rallye de la saison, une bascule de snark qui a captivé un public attiré par l’ambiance catty Real Housewives of Melbourne.

Kyrgios a appelé Djokovic «un outil». Djokovic a déclaré qu’il n’avait aucun respect pour Kyrgios hors du terrain. Kyrgios a qualifié Djokovic de «chat très étrange». Un Djokovic fatigué soupira et dit: « Super. »

Le ballon était de retour dans le camp de Kyrgios mercredi, mais il était trop épuisé après sa victoire électrisante en cinq sets contre le Français, 29e tête de série, Ugo Humbert, pour prendre un autre coup sur Djokovic, qui est également au troisième tour de vendredi.

Toute autre année, une guerre de mots entre les deux serait aussi fascinante qu’un combat au couteau en plastique. Djokovic est huit fois champion en titre et n ° 1 mondial masculin qui égalera (et probablement dépassera) le record de Roger Federer de 310 semaines au sommet le mois prochain.

Kyrgios est classé 47e, avec six titres ATP en carrière. Il n’a jamais dépassé les quarts de finale dans une épreuve du Grand Chelem et a été plus connu pour ses effondrements que tous les jalons. La victoire de Kyrgios contre Humbert offrit une visite de trois heures de son terrain interne irrégulier; les tirs brillants et les tempêtes belliqueuses qui ont laissé dans leur sillage une raquette écrasée, deux violations de code et une bouffée de jurons.

«Si vous étiez dans ma tête, il y avait des pensées sombres là-dedans», concéda Kyrgios.

Toute autre année, même à son domicile de Slam, Kyrgios, originaire de Canberra, serait le lanceur de colère dans l’allée des céréales que tous les adultes ont donné une large place. Mais c’est le premier Open d’Australie joué depuis que la pandémie de coronavirus a arrêté le sport et fermé les écoles, les travailleurs et les résidents déplacés et fermé les frontières nationales et internationales.

Kyrgios, 25 ans, qui a une résidence aux Bahamas, est resté inactif dans sa maison familiale dans la capitale australienne pendant l’arrêt de la concurrence de cinq mois imposé par le coronavirus. Son exposition à L’approche rigoureuse de l’Australie, un pour tous, tout pour un face à la pandémie, un programme qui englobait la distance sociale, les masques et le lavage des mains, mais aussi les tests, la recherche des contacts, les déplacements interétatiques limités, les couvre-feux et l’emprisonnement, a élargi sa perspective au-delà du mantra du sport d’élite, je-pour-moi, moi-pour-je.

Le bad boy du tennis est devenu son média social Bard, donnant une voix aux épreuves qu’il a vues tout autour de lui. Il a aidé là où il le pouvait, qu’il s’agisse de collecter des fonds pour les survivants des feux de brousse ou d’acheter et de distribuer de la nourriture aux habitants de sa ville natale.

De l’autre côté du monde, le roi du tennis cherchait sa communauté, aussi. Djokovic, 33 ans, a été recroquevillé en Serbie, l’un des pays européens légèrement touchés par la pandémie. Djokovic, un millionnaire à plusieurs reprises, a reconnu les difficultés financières auxquelles sont confrontés les joueurs de rang inférieur, qu’il cherchait à améliorer en organisant et en tête d’affiche une tournée d’exposition de deux semaines dans quatre villes des Balkans en juin.

Le verrouillage de la Serbie avait été levé, mais le manque de distanciation sociale pendant les événements, qui a attiré de grandes foules, et les photos qui ont émergé de stars du tennis torse nu dansant toute la nuit dans des clubs, ont offensé les joueurs qui étaient seuls et enfermés chez eux. Lorsque trois entraîneurs, deux épouses et quatre joueurs, dont Djokovic, ont été testés positifs pour le coronavirus, conduisant à l’annulation de l’événement, la réaction a été rapide.

À la tête de l’attaque verbale était Kyrgios, qui a décrié la tournée comme une «décision d’os de tête» et a suggéré que Djokovic, en tant que meilleur joueur du jeu, devait être tenu responsable de ses actions.

Lorsque la saison ATP a repris en août, Kyrgios s’est retiré parce qu’il ne voulait pas voyager. Et ce n’est que le mois dernier, lorsque Djokovic est arrivé en Australie et a commencé une quarantaine obligatoire de 14 jours, que la bulle de Kyrgios et celle de Djokovic se sont heurtées à la vue des journalistes australiens qui avaient désespérément besoin d’une diversion mousseuse.

Djokovic, qui avait démissionné de son poste de président du Conseil des joueurs de l’ATP l’été dernier pour aider à démarrer ce qu’il a décrit comme une organisation de joueurs complémentaires, était sur une chaîne de texte avec des dizaines de joueurs qui ont détaillé leurs problèmes de quarantaine.

Rassemblant leurs plaintes, Djokovic a envoyé à Craig Tiley, le PDG de Tennis Australia, une liste qui reflétait les demandes, qui comprenait un allégement de la période de quarantaine et l’accès à des maisons privées avec des courts de tennis, similaire à ce qui était disponible pour les joueurs à leurs propres frais à New York. lors de l’Open des États-Unis de l’année dernière.

« J’ai proposé de m’aider avec ma position, mon statut, mon nom, avec ma connexion avec Craig, ce groupe de plus de 100 joueurs qui communiquaient quotidiennement ce qui leur manquait », a déclaré Djokovic cette semaine.

La missive de Djokovic, qui, selon lui, était destinée uniquement aux yeux de Tiley, a été divulguée, et Kyrgios a appelé Djokovic pour ne pas apprécier les sacrifices consentis par le public australien qui ont rendu le tournoi possible.

Un journaliste australien a demandé à Djokovic sa réaction. Il a dit que Kyrgios, qu’il a décrit comme «quelqu’un de différent», est bon pour le sport.

«J’ai du respect pour lui», a déclaré Djokovic. «J’ai vraiment du respect pour tout le monde parce que chacun a le droit et la liberté de choisir comment il veut s’exprimer.»

Il a ajouté qu’il appréciait le «gros jeu» de Kyrgios mais qu’en dehors du terrain, il n’avait pas beaucoup de respect pour lui. Comme les pigeons voyageurs, les membres des médias australiens ont transmis une version Twitter du message de Djokovic à Kyrgios.

«Il dit qu’il n’a aucun respect pour vous», a déclaré un journaliste. «Voudriez-vous dire quelque chose?»

« C’est un chat très étrange, Novak est », a déclaré Kyrgios. «Bon sang, joueur de tennis, mais malheureusement, quelqu’un qui fait la fête avec sa chemise pendant une pandémie mondiale, je ne sais pas si je peux prendre le relais de cet homme.

Lors de la prochaine conférence de presse de Djokovic, les paroles de Kyrgios lui ont été lues mot pour mot. «Génial», répondit Djokovic avec dédain.

Avait-il quelque chose à ajouter? «Non», dit-il.

Le prochain coup pourrait être livré sur le terrain. Ils pourraient se rencontrer en demi-finale, où leurs styles de jeu distincts reflètent leur personnalité. Kyrgios est agressif, impulsif et, comme il sied à quelqu’un qui est facilement distrait, armé d’un jeu construit pour de courts points.

Djokovic a le zèle d’un cartographe pour la précision et la discipline. Il accepte la souffrance comme le chemin de l’illumination et est un défenseur obstinément sérieux, habile à attaquer à partir de positions apparemment intenables.

Dans leurs échanges verbaux, Djokovic passe sur la défensive pendant que Kyrgios bat chaque barbillon comme une demi-volée entre ses jambes.

Djokovic ne peut pas gagner pour gagner; ses 17 titres en simple du Grand Chelem sont les troisièmes de l’histoire masculine derrière Rafael Nadal et Federer, qui en ont tous les deux 20, et pourtant il parcourt le monde comme la troisième roue de l’histoire d’amour à deux entre le public.

Et Kyrgios ne peut pas gagner pour avoir perdu. Au deuxième tour, a-t-il déclaré, il a pu éviter une balle de match pour gagner le quatrième set, puis prendre le cinquième parce qu’il imaginait les gros titres s’il avait perdu, «presque peur», a-t-il dit, de «prendre toute cette négativité dans. »

Djokovic et Kyrgios sont-ils vraiment si différents?

Chacun a passé une partie de jeudi dans le Melbourne Park à encourager ses compatriotes. Djokovic a applaudi Olga Danilovic, qu’il encadre. Kyrgios a regardé son partenaire de double Thanasi Kokkinakis.

Djokovic aurait pu parler pour eux deux quand il a dit qu’il n’avait jamais été «celui qui veut rentrer dans la boîte».

Il n’est pas difficile d’imaginer Kyrgios avec sa raquette levée, l’applaudissant.

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