Mudcat Grant, le premier vainqueur noir de 20 matchs de la Ligue américaine, décède à 85 ans

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« D’abord ses musiciens – jusqu’à sept d’entre eux – commencent à jouer de la musique de danse et des trucs plus jazzy, puis les chatons, des filles très sexy en tenues félines de rechange, prennent le relais pour chanter, danser et ronronner », Frank Deford a écrit dans Sports Illustrated en 1968. « Ensuite, Mudcat arrive. Il chante, des airs de spectacle au rock’n’roll, et raconte des blagues et des danses.

« J’ai gagné beaucoup plus d’argent dans la musique que dans le baseball », a déclaré Grant.

James Timothy Grant Jr. est né le 13 août 1935 à Lacoochee, en Floride, une ville située à environ 40 miles au nord de Tampa. Il a grandi dans une famille pauvre au milieu d’une ségrégation rigide.

Son père, qui travaillait dans une scierie, est décédé d’une maladie pulmonaire quand Jim était enfant. Sa mère, Viola, a pris un emploi dans une conserverie d’agrumes pour subvenir aux besoins de la famille. À environ 13 ans, Grant a joué au troisième but pour une équipe semi-pro locale, mais a également travaillé à temps partiel dans une usine.

Grant était un joueur de troisième but et un lanceur et a également joué au football et au basket-ball à la Moore Academy, une école noire de Dade City, en Floride, puis a reçu une bourse d’athlétisme pour l’A&M historiquement noir de la Floride. Il a joué principalement au troisième but au collège, où il était également un porteur de ballon de réserve. Il est parti en deuxième année pour aider financièrement sa famille, en travaillant comme aide-menuisier.

Lorsqu’un éclaireur pour les Indiens qui avait été impressionné par son jeu au lycée a appris que Grant avait abandonné l’université, il l’a recommandé à l’organisation de Cleveland.

Il était encore adolescent lorsqu’il a été signé par les Indiens pour leur système agricole en 1954. Converti en lanceur à temps plein, il a progressé dans les mineurs et a fait ses débuts dans les ligues majeures en 1958. Sa meilleure saison avec les Indiens a eu lieu en 1961, alors qu’il avait 15-9 et a voté pour l’équipe des étoiles pour la première fois.

Lorsque Grant a atteint les ligues majeures, les joueurs noirs étaient souvent interdits d’hôtels et de restaurants sur les sites d’entraînement de printemps du Sud et même dans certaines villes des ligues majeures.

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