Mike Davis réfléchit à la gestion de l’USGA

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Le président de la United States Golf Association est l’une des figures les plus puissantes du golf. La retraite de Mike Davis en tant que directeur général de l’organisation une semaine après l’Open des États-Unis de cette année – son 32e – offre un moment pour se remémorer le golf.

Davis, qui a joué au golf universitaire, a travaillé pour l’instance dirigeante du golf en Amérique pendant presque toute sa carrière. Il est fier des réalisations de l’organisation qui vont au-delà des championnats de golf, qui comprennent l’US Open et six autres événements.

Davis, qui est devenu directeur exécutif en 2011 et directeur général en 2016, a jeté l’influence de l’organisation derrière des programmes qui ont élargi le jeu aux enfants, y compris First Tee, et augmenté la participation des femmes dans le sport, avec Girls Golf.

Mais Davis, 56 ans, est également fier de ce que l’USGA a fait pour l’entretien des terrains de golf, comme la conservation de l’eau et la recherche sur le gazon, le tout en gardant un œil sur l’impact environnemental et les économies de coûts. En guise de reconnaissance, le Turfgrass Environmental Research Program de l’organisation est rebaptisé Mike Davis Program for Advancing Golf Course Management.

Rien de tout cela ne serait possible si l’US Open n’était pas un succès. Il apporte 75 pour cent de tous les 200 millions de dollars de revenus annuels de l’organisation. Et Davis a gardé un œil attentif sur la garantie de la stabilité financière de cette majeure, à partir du moment où il faisait partie de la décision de l’USGA en 1993 d’amener toutes les questions entourant l’US Open en interne.

Davis, qui prévoit de former le cabinet d’architecture de golf Fazio & Davis Golf Design avec le concepteur de parcours Tom Fazio II, seront remplacées par Mike Whan, commissaire du LPGA Tour.

L’interview suivante a été éditée et condensée.

Que faisiez-vous avant de rejoindre l’USGA en 1990 ?

J’ai travaillé à Atlanta avec une entreprise qui faisait de l’immobilier commercial. Un jour, à l’improviste, j’ai reçu un appel de Mike Butz, qui était alors le n ° 2 de l’USGA, sous David Fay. Mike et moi avions grandi dans la même ville natale en [Chambersburg] Pennsylvanie, mais je ne le connaissais pas bien. Il a dit que nous avions une ouverture à l’USGA. Je n’étais même pas sûr de vouloir le faire. Je me souviens d’avoir conduit et vu Golf House [U.S.G.A. headquarters]. C’était une image ancrée dans mon esprit depuis les années 1970. J’ai pris le travail.

Quel a été votre premier emploi au sein de l’association ?

J’ai été embauché avec un accent sur les championnats. J’étais gamin dans une confiserie. Il ne s’agissait pas seulement de rencontrer des gens comme Arnold Palmer, Jack Nicklaus et Seve Ballesteros. C’était de voir les grands parcours du pays. C’était vraiment aussi important pour moi que de rencontrer certains des plus grands du jeu. En parallèle, je me suis impliqué dans les Règles du Golf. Quand je me suis familiarisé avec la gouvernance, quand j’ai bien organisé des événements comme l’US Open, quand je me suis senti à l’aise dans les cordes, ça a été un tournant. Pourtant, si c’est l’US Open et qu’une situation de règles se présente, il y a de la pression. Dans 1993, à Baltusrol, j’ai été appelé pour un deuxième avis. Le joueur en question était Ballesteros, un de mes héros. Nous lui refusions un soulagement. J’ai maintenu la décision. Vous avez ces souvenirs qui impliquaient de grands joueurs et beaucoup de pression.

Vous êtes connu pour la façon dont vous organisez les parcours de championnat différemment. Qu’est-ce qui vous a influencé ?

Je me souviens être allé à l’US Open 1980 à Baltusrol avec mon père. Ce vendredi-là, Keith Fergus a frappé sa balle au cinquième trou à peine dans le rough du côté droit. J’ai regardé Fergus se balancer, et il a déplacé sa balle de cinq pieds. Son coéquipier avait frappé un coup horrible qui était si loin de la ligne, près de la corde où l’herbe avait été piétinée, qu’il avait un meilleur mensonge. Il l’a ensuite renversé à 15 pieds du trou. Je me suis tourné vers mon père et j’ai dit, je sais que le golf est aléatoire, mais c’est injuste. Au cours de mon mandat, nous avons davantage déplacé les cordes. Ce n’était pas convivial pour les spectateurs, mais cela a gardé le championnat pur. Ensuite, nous avons présenté diplômé [lengths of] rugueux. Cela a permis aux joueurs de montrer leurs talents de tireur. Il y avait eu ce modèle pour les parcours de l’US Open – fairways étroits, greens rugueux et rapides. Nous voulions déplacer davantage les terrains de départ et mettre en valeur l’architecture. Nous voulions pénaliser les mauvais tirs et récompenser les bons, mais nous voulions aussi que les joueurs réfléchissent davantage aux clubs qu’ils utilisaient. Il a introduit beaucoup de gestion de cours.

L’USGA a toujours attiré les critiques. Quelles critiques à votre époque étaient justifiées ?

Sans aucun doute, nous avons fait notre juste part d’erreurs. L’un des plus grands exemples est ce qui s’est passé avec Dustin Johnson à l’US Open à Oakmont en 2016 [when he was assessed a one-shot penalty for his ball moving — seven holes after the infraction]. Ensuite, il y a les critiques concernant la gouvernance. Quand nous avons dit que nous n’allions pas autoriser l’ancrage des putters [steadying the handle against the stomach], les gens se sont fâchés. C’est la même chose avec la distance. Si nous pensons que c’est dans le meilleur intérêt du jeu, nous agirons. La gouvernance n’est pas facile. Vous devez penser à long terme, puis vous encaissez les coups.

Qu’avez-vous le plus aimé dans votre temps à la tête de l’association ?

J’ai aimé mettre en place des championnats et une gouvernance. Nous étions prêts à nous attaquer à des problèmes difficiles, et nous n’avions pas toujours raison.

Comment la conception de cours est-elle devenue votre prochaine carrière ?

Pour en revenir à mes années junior, j’ai eu cette fascination pour les terrains de golf. L’une des choses que j’ai pu faire avec l’USGA est de voir la plupart des grands terrains de golf du monde. Cela avait été au fond de mon esprit. Je ne sais pas si je vais être bon dans ce domaine, mais je vais être passionné par ça.

Avez-vous une chance de participer à un tournoi amateur senior ?

Je ne pense pas. J’étais probablement à mon meilleur en tant que golfeur junior. Au golf universitaire, je n’étais pas aussi bon. J’ai gagné quelques choses au niveau national, mais je ne me suis qualifié pour aucune compétition de l’USGA. Je suis toujours un handicap 5. Mais il y a une énorme différence entre un handicap de 5 et un golfeur scratch. Je vais recommencer à jouer dans des championnats de clubs, ce que je n’ai pas fait depuis 25 ans.

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