Michael McDowell, un gros outsider, remporte le Daytona 500

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DAYTONA BEACH, Floride – Il y avait un entassement de 16 voitures près du départ de la course de l’après-midi et un autre enflammé juste avant qu’elle ne se termine peu après minuit. Entre les deux, le Daytona 500 de dimanche avait un peu de tout.

Grêle la taille des balles de golf. Un retard de pluie de près de six heures. Crashes Fiery, crashs enfumés et crashs boueux. Des pilotes qui sprintent pour se mettre à l’abri, des fans qui courent pour la sécurité et au moins trois prétendants qui ont quitté la piste à la recherche d’un dîner, dont un qui est passé par une fenêtre à emporter portant toujours son costume de course.

Une voiture appartenant en partie au chanteur Pitbull s’est écrasée tôt. L’un appartenant à la star du basket Michael Jordan se battait toujours pour la tête en retard. Les voitures sont sorties avec des dommages de collision, ou des pneus, ou des dommages au moteur, ou les trois. Un pilote a habilement évité les ennuis sur la piste pour faire glisser sa voiture dans son marais boueux d’un champ intérieur, ce qui a déchiré certains des composants clés qui la font fonctionner.

Et pourtant, quand tout a été fait, lorsque la pluie s’est arrêtée et que la fumée s’est dissipée et que les voitures sont rentrées dans leurs garages, la Daytona 500 de cette année a encore trouvé un autre moyen de surprendre: avec un long tir 100-1, Michael McDowell, célébrant dans Victory Lane.

«Je ne peux pas le croire», a déclaré McDowell, qui avait l’air stupéfait en s’arrêtant à la hampe du drapeau pour récupérer le drapeau à damier. C’était sa première victoire en 358 départs dans la meilleure série de NASCAR. «Tant d’années à broyer du noir», a-t-il ajouté. «Tant d’années à espérer une opportunité comme celle-ci.»

Au cours de ses 63 courses, datant de 1959, la 500 est devenue connue sous le nom de Great Equalizer, une course qui permet une plus large mesure de compétitivité, car des pilotes non annoncés peuvent se maintenir en tête des grandes équipes grâce à la rédaction. Il a béni un nombre statistiquement significatif d’outsider avec des victoires, un groupe qui a inclus des recrues peu connues et des stars au clair de lune d’autres séries, comme Mario Andretti d’IndyCar en 1967. Il a également produit des bouleversements choquants: Derrike Cope en 1990 et Trevor Bayne dans 2011 étaient deux des exemples les plus récents.

Tôt lundi matin, le destin a souri à un autre outsider. McDowell, un compagnon de 36 ans avec 14 ans dans la série, a conduit indemne à travers un accident féroce au dernier tour pour remporter une victoire en voiture sur Chase Elliott.

McDowell n’a jamais mené un tour dans l’épreuve de 200 tours jusqu’aux derniers mètres du dernier temps. Il a gagné parce qu’il venait de passer devant alors que le drapeau jaune d’avertissement est sorti pour un empilement multicar déclenché par les coéquipiers de Penske Joey Logano et Brad Keselowski. Elliott a essayé de se faufiler devant lui, mais il a été jugé qu’il avait terminé deuxième. Austin Dillon a été crédité du troisième, suivi de Kevin Harvick et du favori d’avant-course, Denny Hamlin, qui tentait de devenir le premier pilote à remporter trois Daytona 500 consécutifs.

«Pour obtenir une première victoire dans un Daytona 500, vous vous moquez de moi?» McDowell a déclaré dans des remarques à ceux qui restaient d’une foule socialement distante d’environ 30 000 personnes. «Nous sommes un champion Daytona 500. Je ne peux pas le croire. »

McDowell n’a pas été aussi chanceux en début de course, quand une mêlée de 16 voitures a été déclenchée au 15ème tour. Il était en plein milieu de celui-là et sa Ford a subi des dommages aux quatre virages. Mais son chef d’équipe vétéran Drew Blickensderfer – qui a travaillé pour l’équipe gagnante de Matt Kenseth 500 en 2009 – a évalué de manière experte les dégâts pendant le long arrêt de course qui a suivi. Lorsque la course a repris quelques heures plus tard, McDowell a pu faire rouler sa voiture réparée devant les leaders pendant le reste du trajet.

«C’était un pandémonium, le chaos, là-bas; Je détestais que nous ne puissions pas gagner », a déclaré Logano, dont la chute a recueilli non seulement Keselowski, mais aussi un troisième coéquipier de Penske, Austin Cindric. «Mais si nous ne pouvions pas, j’encouragerais Michael.»

Kyle Busch a également participé à l’entassement fougueux, aux côtés de Darrell Wallace Jr., qui avait brièvement mené la course à ses débuts pour une équipe dirigée par Hamlin et Jordan. Les espoirs de Wallace ont été amortis sur un arrêt au stand final qui s’est détraqué, et l’a forcé à faire un arrêt supplémentaire pour remplacer une roue desserrée. L’erreur lui a coûté un tour complet.

Le problème pour Hamlin, qui a mené près de la moitié de la course, était qu’il était trop loin devant le peloton. Conduire seul l’a laissé sans partenaires de rédaction, et cela a permis au terrain, se déplaçant plus rapidement en tant que groupe, de se lancer.

«Nous avions la voiture dominante», a déclaré Hamlin. «J’étais le plus rapide, mais je suis allé trop loin, seul, et j’ai été formé au fret.»

Les équipes Ford, y compris McDowell’s, ont également dépassé le reste des Chevrolet et Toyotas sur le terrain lors de la dernière série d’arrêts aux stands prévus. Ils se sont tous affrontés de manière inattendue, ensemble, en formation serrée. Et tous ont exécuté leurs arrêts aux stands avec une précision identique et sont revenus sur la piste dans un peloton. Les trois pilotes Toyota restants dans la course – Hamlin, Wallace et Busch – n’étaient pas préparés à répondre en nature; ils étaient tous étalés sur la piste après leurs arrêts, et Hamlin s’est retrouvé relégué à la 12e place avec environ 25 tours à faire.

Après les derniers arrêts aux stands, il y avait cinq Ford en formation à l’avant, suivies par les Chevrolets d’Elliott et Dillon, et les Toyotas de Busch, Hamlin et Wallace.

McDowell était cinquième, puis quatrième, puis soudainement en tête – dans le dernier tour – alors que les accidents se déroulaient autour de lui. Elliott l’a en fait dépassé, mais un examen officiel a déclaré que le laissez-passer est venu quelques secondes trop tard.

La plus longue des courses avait produit un vainqueur très improbable.



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