Michael McDowell n’est pas surpris d’avoir remporté le Daytona 500

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Michael McDowell courait en NASCAR depuis 14 ans, avec peu de choses à montrer. Le Daytona 500 dimanche était son 358e départ en carrière. Dans chacun des 357 précédents, il avait terminé ailleurs que le premier.

Assis de façon inhabituelle près de la tête dans le dernier tour alors que dimanche soir passait tôt lundi matin, McDowell a profité de la collision des leaders, déclenchant un crash de réaction en chaîne. Pendant un instant, il a pris la tête. Mais c’était le bon moment: lorsque le drapeau jaune d’avertissement est sorti, les positions des coureurs étaient verrouillées. En un instant, et sans mener pendant un seul tour, McDowell a remporté la plus grande course du calendrier NASCAR.

McDowell, 36 ans, a parlé avec le New York Times de la course, de sa finition choquante et de ce que l’on ressent de savoir qu’il ne sera plus jamais un cheval noir.

L’entretien suivant a été condensé et édité pour plus de clarté.

C’est le dernier tour de la Daytona 500. Vous avez deux gars entre vous et le drapeau à damier, et ils s’écrasent devant vous. Que fais-tu?

C’était Brad Keselowski, Joey Logano et moi qui sommes allés au vérificateur. Nous avons fait une si bonne course, j’avais l’impression que nous contrôlions la course. Je savais que Brad allait bouger, alors Brad et moi nous sommes réunis. Nous avons eu une grosse course à Joey. Brad a fait son mouvement et Joey l’a bloqué. L’un est allé à gauche, l’autre à droite, et j’ai roulé juste au milieu.

Quelles étaient vos chances s’il n’y avait pas eu de crash?

Vous arrivez à la fin du Daytona 500. Personne ne fera la queue. Je savais que Brad n’était pas content de terminer deuxième et de laisser Joey gagner la course. Et je savais que Joey n’était pas content de laisser Brad gagner. J’avais donc l’impression d’être dans un bon endroit, quoi qu’il arrive, même s’il n’y avait pas eu l’accident. Je savais que Brad allait faire un pas sur Joey, et mon plan était de quitter le virage 4 quand il a fait ce mouvement et de rester collé à cette voiture. Quand il a fait ce mouvement, j’allais, espérons-le, être en mesure de faire ma propre passe gagnante et mon snooker tous les deux.

Lorsque des gens s’écrasent autour de vous à un moment aussi important, devez-vous vous rappeler de ne pas relâcher l’accélérateur, ce qui pourrait être votre premier instinct dans une situation dangereuse?

Oui, vous ne pouvez pas soulever. Parce que vous arrivez à la ligne, vous savez qu’une fois que vous avez laissé tomber, vous avez terminé. Une fois que vous faites cette course, vous savez que vous devez y rester engagé.

Les gens qui ne suivent peut-être pas NASCAR régulièrement pourraient penser: Wow, un cheval noir vient de gagner le Daytona 500. Quelle bonne affaire. Le pensez-vous?

Vous savez, ce n’est pas une chose bizarre. Daytona est un endroit où j’ai eu du succès. Évidemment, je n’avais pas gagné. Mais j’ai quelques top cinq et une poignée de top 10 sur la piste. Donc, quand j’y vais, j’ai l’impression d’avoir l’opportunité de participer à la conversation et potentiellement de gagner la course.

Mais je comprends, je veux dire, pour les millions de fans qui pourraient ne pas regarder régulièrement NASCAR, c’est ma première victoire et nous ne sommes généralement pas les favoris pour gagner cette course, évidemment. Cela ne me choque pas. Quand je reviendrai ici l’année prochaine, je ne serai plus considéré comme le cheval noir. J’aimerai ça.

Selon vous, qui avait la voiture la plus solide? Denny Hamlin, qui a mené 98 tours et terminé cinquième?

Ce qu’il a pu faire avec seulement une poignée de coéquipiers est très impressionnant. Il est très fort, et les autres Toyotas travaillaient ensemble et ils faisaient de grands pas à la fin. Mais il courait 12e ou quelque chose là-bas à la fin et c’est trop loin pour avoir une chance.

En fait, vous avez traversé une grosse chute au début de la course, pas seulement le grand empilement enflammé à la fin. Votre voiture a été endommagée, n’est-ce pas? Comment a-t-il conduit après cela?

Nous avons eu un léger contact. Je viens de brosser le mur. Je l’ai frappé très carré. Ce n’est pas quelque chose qui a nui à notre performance. Mais nous devions certainement bien exécuter les réparations. Mon équipe a fait un excellent travail. Nous sommes à l’heure, pour ainsi dire, lorsque vous êtes impliqué dans un accident. Vous n’avez que six minutes pour effectuer les réparations sur la route des stands avant d’être disqualifié de la course. Mais nous avons fait les réparations. Nous n’avons pas perdu un tour.

Je suppose qu’avant cette course, si quelqu’un vous demandait pourquoi Michael McDowell est le plus célèbre, ce serait à partir des millions de vues YouTube de vous en train de vous éloigner d’un crash spectaculaire au Texas Motor Speedway en 2008. Avez-vous donné aux gens quelque chose de nouveau pour se souvenir de vous?

Je l’espère, mais nous savons tous que les images de crash dureront éternellement.

Que je gagne le Daytona 500 ou que je tombe en panne, cela fait juste partie de l’histoire du sport. Le crash était évidemment très important et malheureusement ça fait partie de mon histoire. Mais je suis dans ce monde depuis assez longtemps maintenant et j’ai dû persévérer et moudre. Je n’avais aucun doute sur ma capacité à faire le travail avant cette semaine, et je veux dire que la victoire renforce simplement ma conviction que nous allons dans la bonne direction.

Contrairement à certains conducteurs, vous n’avez pas de véritable ennemi dans cette zone de garage. Même Logano a déclaré par la suite: «Si je ne pouvais pas gagner, je préférerais que Michael le fasse.» Cela aide-t-il de ne pas avoir d’ennemis dans le dernier tour?

Vous voulez toujours avoir des amis. Mais étant réaliste ici, vous savez que ces gars avec qui vous courez auraient fait tout ce qu’ils avaient à faire pour gagner la course. Je ne m’attendrais à rien de différent.

Les livres d’histoire montreront que vous avez mené le dernier tour de cette Daytona 500. Mais, en réalité, vous n’avez jamais mené un tour complet, à aucun moment. Est-ce que ça te dérange?

Nous n’étions en tête que pendant environ trois ou quatre secondes, puis la course était terminée. C’est incroyable pour moi.

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