Medina Spirit remporte le 147e Derby du Kentucky

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LOUISVILLE, Ky. – Un autre premier samedi de mai, la beauté du plus ancien sport d’Amérique s’est battue au coude à coude avec son inconvenance en tant que poulain nommé Medina Spirit. a résisté avec élégance à un défi déterminé de Mandaloun.

Ils se déplaçaient en tandem comme des danseurs de ballet à quatre pattes – sans effort, magnifiquement. Personne ici qui aimait les courses de pur-sang n’a pu reprendre son souffle après que Medina Spirit ait franchi la ligne d’arrivée d’une demi-longueur devant Mandaloun et confortablement devant le favori d’avant-course, Essential Quality.

Avec la victoire du poulain, l’entraîneur du Hall of Fame Bob Baffert a remporté son septième Kentucky Derby, surpassant Ben Jones, qui a rassemblé ses couvertures de roses en 1938, 1941, 1944, 1948, 1949 et 1952.

C’était une victoire accompagnée d’un astérisque, comme le font si souvent les exploits dans les courses de chevaux.

Une grande partie des nouvelles faites ces derniers temps par Baffert n’a pas été bon. Les régulateurs de l’Arkansas ont confirmé le mois dernier une décision selon laquelle une substance interdite avait été trouvée dans deux des chevaux de Baffert, mais ils ont décidé de réduire sa suspension à une amende.

Baffert est le concurrent dominant et le plus remis en question dans son sport, ce qui a récemment conduit à l’adoption d’une législation fédérale qui amènerait l’Agence antidopage des États-Unis – l’organisation qui fait respecter la loi et l’ordre dans les sports olympiques – à surveiller les courses de chevaux.

«Je suis le gars le plus chanceux du monde», a déclaré Baffert quelques instants après sa victoire record. «Je suis tellement gâté d’amener ces chevaux lourds ici, et ce petit cheval a un grand cœur.

L’arrière-goût doux-amer de la victoire de Medina Spirit menaçait d’éclipser l’exploit du cavalier du poulain, John Velazquez. À 49 ans, le jockey du Temple de la renommée n’avait pas exactement été laissé pour mort, mais on pensait qu’il tirait les nuances au crépuscule de sa carrière.

Ah bon?

C’était son quatrième triomphe au Derby et, dans un calendrier bouleversé par une pandémie de coronavirus qui nous a tous battus, sa deuxième en neuf mois. Cela l’a laissé à égalité pour les victoires de Derby avec le grand Bill Shoemaker et un derrière les immortels Eddie Arcaro et Bill Hartack.

L’automne dernier, lorsque Velazquez a gagné à bord d’Authentic, il est retourné dans la salle du jockey et a fondu en larmes. Cette fois-ci, le Temple de la renommée a déclaré qu’il était reconnaissant qu’un cheval que même Baffert ne pensait pas beaucoup suracheté.

«Chaque fois que je lui ai demandé de donner plus, il a continué à se battre», a-t-il déclaré. «Lorsque vous montez un cheval comme celui-ci qui est compétitif, vous ne pouvez rien demander d’autre.»

La pandémie a forcé les organisateurs à diriger la Derby 2020 en septembre dernier devant des sièges vides, mais samedi, la plus grande course de chevaux d’Amérique était de retour.

Sorte de.

Les juleps de la menthe coulaient tandis que des chapeaux exubérants et des mouchoirs de poche flottaient à travers la tribune et le club-house de ce célèbre hippodrome. Mais il y en avait moins de tous: Churchill Downs était un tiers de sa capacité de 150 000 personnes, surtout plus tôt dans la journée, quand il se sentait comme un club bien après le dernier appel.

La taquinerie et le tourment étaient tous exposés alors que les courses de chevaux prenaient leur tour printanier sous les projecteurs. Il y avait de nouveaux visages qui promettaient d’apporter un nouveau type d’attention plus favorable aux courses de chevaux. Kendrick Carmouche, dans son premier Derby du Kentucky à 37 ans, essayait de devenir le premier jockey noir en 119 ans à remporter le course.

Son apparition sur un long shot nommé Bourbonic a ajouté à la longue histoire des pilotes noirs dans le sport: Oliver Lewis a remporté le premier Derby en 1875, et 15 des 28 premières éditions de la course ont été remportées par des jockeys noirs, le plus récemment Jimmy Winkfield en 1902. .

Carmouche et Bourbonic ont terminé 13e.

Essential Quality promettait de l’excitation et une nouvelle lentille pour regarder le sport.

Jusqu’à ce qu’il ne le fasse pas.

Fils gris de Tapit, Essential Quality est venu ici avec un CV criard, en tant que champion en titre de 2 ans et le propriétaire de un record de 5 pour 5. Son entraîneur, Brad Cox, est un natif de Louisville venant de la meilleure année de sa carrière, ayant remporté quatre courses Breeders ‘Cup et a été nommé l’entraîneur champion pour 2020.

Cavalier d’Essential Quality, Luis Saez, est l’un des meilleurs jeunes jockeys du pays et cherchait la rédemption après avoir guidé de manière mémorable un poulain nommé Maximum Security à travers la ligne d’arrivée ici en 2019, pour être disqualifié pour avoir presque renversé un cheval rival et ralentir l’élan des autres.

Mais, hélas, l’année suivante, l’entraîneur de Maximum Security, Jason Servis, serait parmi plus de 27 personnes chargées par les procureurs fédéraux dans le cadre d’un vaste stratagème visant à doper secrètement les chevaux et à tromper le public parieur.

En ce qui concerne la controverse, cependant, le dopage et les disqualifications ont terminé loin derrière. au questions concernant le propriétaire d’Essential Quality, Cheikh Mohammed bin Rashid al-Maktoum, le dirigeant de Dubaï.

Sheikh Mohammed a dépensé des sommes considérables dans le centre du Kentucky pour construire une opération d’élevage et de course, mais n’avait pas réussi à gagner le Derby lors de 11 départs précédents. Alors que les gens des courses de chevaux voulaient parler de son argent et de sa persévérance, les avocats des droits humains ici et à l’étranger se sont concentrés sur le rôle du cheikh dans la disparition de Sheikha Latifa bint Mohammed al-Maktoum, l’une de ses filles.

Sheikha Latifa a été vue dans de nombreuses vidéos disant que son père la retient captive à Dubaï et qu’elle craint pour sa vie. «Il ne se soucie que de lui-même et de son ego», dit-elle.

Les Nations Unies ont exigé que Sheikh Mohammed produise la preuve que sa fille est toujours en vie, et un groupe de la faculté de droit de l’Université de Louisville a déposé une plainte auprès de la Kentucky Horse Racing Commission, lui demandant d’exclure le cheikh et Essential Quality du Derby.

La demande a été rapidement rejetée pour d’innombrables raisons que l’on pouvait voir lors d’une promenade pastorale au cœur du territoire de pâturin où le cheikh a rassemblé des fermes et des chevaux rapides.

Essential Quality a terminé quatrième un match. Saez n’a pas obtenu sa rédemption. Cox a eu le double chagrin de voir son autre cheval Mandaloun arriver juste à court.

«Il a absolument épuisé son cœur», a déclaré son jockey Florent Geroux. «Nous venons d’être battus.»

Le record reflétera les faits durs et froids d’un jeu de perception parfois chaleureux et spongieux: Medina Spirit a parcouru le mile et quart en 2: 01.02 et a payé 26,20 $ sur un pari de 2 $ pour gagner.

À la fin de la journée, un sport qui à la fois transfixe et repousse a refait les deux.

« Cela ne vieillit jamais », a déclaré Velazquez, à juste titre l’un des hommes les plus heureux des courses de chevaux après sa victoire.

Ouais, eh bien, trop souvent.

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