Martin Truex remportera-t-il enfin le Daytona 500?

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Il y a quinze ans, le pilote de NASCAR Martin Truex Jr. est entré sur la scène de la course avec de grandes attentes, faisant ses débuts à plein temps en tant que jeune pilote annoncé chez Dale Earnhardt Inc. et étant considéré comme l’un des prochains grands pilotes.

Pourtant, si c’était le manettes cassées, moteurs soufflés ou dévastateur pénalités de route des stands qui a mis fin à sa journée de course ou à ses équipes se repliant sous lui, menaçant toute sa carrière, Truex, 40 ans, n’a réussi à atteindre Victory Lane que deux fois au cours de sa première décennie dans la meilleure série de NASCAR.

Au cours des cinq dernières saisons, cependant, Truex est passé de la déception de sa carrière à un probable Hall of Famer et l’un des pilotes de voitures de course américains les plus titrés de tous les temps, se classant au 30e rang des victoires en carrière.

Depuis 2015, aucun pilote n’a mené plus de tours que Truex et seul Kevin Harvick a remporté plus de dames.

Il est tranquillement et patiemment, comme il l’a toujours été, devenu l’un des pilotes les plus dominants du sport.

Il a gagné sur des pistes courtes, sur des pistes d’un kilomètre et demi et sur des parcours routiers, mais il n’a pas gagné sur les superspeedways à hauts talus du sport comme Talladega ou Daytona, où il court dimanche en ouverture de saison. Daytona 500.

Ce sera sa 17e tentative.

Il s’est classé deuxième au Daytona 500 2016, perdant contre Denny Hamlin de 0,01 seconde, la plus petite marge de victoire (ou de défaite, du point de vue de Truex) dans la longue histoire de la course.

«Partout où nous allons, il a une chance de gagner», a déclaré Joe Gibbs, l’entraîneur de football du Hall of Fame et actuel propriétaire de l’équipe de Truex. «Et il n’y a pas beaucoup de gars comme ça.»

Pendant tout ce temps, Truex a fait face à un défi profondément personnel: Sherry Pollex, sa petite amie de longue date, a lutté contre le cancer de l’ovaire diagnostiqué pour la première fois en 2014. Après un traitement agressif, elle s’est améliorée mais à la fin de l’année dernière, Pollex a annoncé que la maladie était revenue.

Pour Truex, se tenir aux côtés de son partenaire pendant qu’elle subissait une autre opération et plusieurs cycles de chimiothérapie fait autant partie de la vie que de se mettre sur son casque et de grimper dans le cockpit de sa voiture de course.

Le cancer, a-t-il dit, «est ce que nous vivons tout le temps».

«Mais vous apprenez à comprendre ce qui compte le plus et à ne pas vous soucier de ce qui n’a pas d’importance», a-t-il ajouté.

Son patron l’a dit de manière plus succincte.

«Il a traversé tellement de choses», a déclaré Gibbs.

Truex essaie de ne pas penser à long terme.

Avec une mentalité qui a été à la fois un pilote de course de classe mondiale et un partenaire de quelqu’un dans le combat de sa vie, Truex a tendance à se concentrer sur le monde à travers son pare-brise: sa prochaine course, le prochain traitement de Pollex, et peut-être, s’il est assez rapide, hisser un deuxième championnat Cup Series en novembre.

Il ne pense pas à la retraite et ne s’inquiète pas non plus de sa place dans l’histoire de son sport.

«Je n’ai jamais vraiment pensé à un héritage ou à ce que signifie ma carrière», a déclaré Truex. «Le principal en ce moment est que j’aime toujours la course, j’aime la compétition et j’aime gagner.»

Maintenant, alors qu’il approche du crépuscule d’une carrière pleine de hauts et de bas, Truex se concentre sur la tâche à accomplir; gagner le Daytona 500, accumuler plus de victoires et se retrouver à nouveau sur Victory Lane à la fin de la saison, en dédiant un autre championnat à sa petite amie alors que le ruban vert métallique remplit l’air.

Ce serait l’aboutissement d’une carrière née dans une petite ville près de la côte du New Jersey, loin de l’épicentre des courses de stock car dans le Sud.

Il a été initié à la course par son père, un coureur qui s’était fait un nom au niveau régional sur ce qu’on appelait alors la Busch North Series.

Pour financer sa course, Martin Truex Sr. a travaillé sur des bateaux à palourdes, pour finalement créer une entreprise commerciale de palourdes.

«La course était un passe-temps», a déclaré Truex Jr. à propos de la carrière de son père dans la course. «Il devait toujours tout payer lui-même.

Tout comme son père, Truex Jr.a travaillé sur le bateau de sa famille à l’adolescence afin de gagner de l’argent pour acheter des pièces de voiture pour ses courses au Wall Stadium voisin, une piste ovale pavée d’un tiers de mille où il a appris à conduire une voiture de course.

Il a rapidement gravi les échelons inférieurs de la course automobile avant de faire ses débuts à plein temps en Cup Series en 2006.

La première victoire de Truex est survenue peu de temps après, en 2007, au Dover International Speedway dans le Delaware.

Puis, saison après saison, Truex n’a pas réussi à trouver une formule qui fonctionnait.

Il a quitté l’équipe Earnhardt à la fin de la saison 2009 pour conduire la voiture n ° 56 de Michael Waltrip Racing. Mais après que Truex n’a gagné qu’une seule fois en 2013, et l’équipe s’est repliée.

Sans voiture à conduire, Truex pensait que sa carrière, et donc son rêve de toute une vie, pourrait être terminée.

Mais un tour est apparu dans l’équipe Furniture Row Racing de Barney Visser, basée au Colorado, et après de brèves négociations, Truex a signé pour conduire la voiture n ° 78.

On attendait peu de l’équipe, une anomalie d’une voiture et la seule équipe de course non basée à ou autour de Charlotte, NC

Après une campagne désastreuse de 2014, alors qu’une grande partie de l’attention de Truex était axée sur la santé de sa petite amie, les pièces ont commencé à se mettre en place.

En 2017, à un an et demi de sa défaite historiquement proche de Daytona 500 contre Hamlin, après une saison qui l’a retrouvé huit fois sur Victory Lane, Truex a hissé le trophée d’argent de la NASCAR Cup lors d’une nuit chaude à Homestead-Miami Speedway. , la finale du couronnement des champions de la saison.

C’était une course dont il avait besoin pour remporter carrément pour devenir le champion de la saison.

Alors que Truex effectuait son tour de victoire, la caméra embarquée le montra en train d’essuyer les larmes de ses yeux, sa voix tremblant d’émotion alors qu’il remerciait son équipe de stand par radio.

Quelques instants plus tard, alors que le téléscripteur jonchait Victory Lane et que les larmes coulaient encore, il reconnut publiquement Pollex, comparant le combat de trois heures qu’il venait de subir dans sa voiture au combat qu’ils avaient mené ensemble.

« Une grande partie était pour elle », a déclaré Truex. «Nous n’avons jamais abandonné, toute la journée.»

C’était le point culminant d’une carrière marquée par tant de creux, tant d’appels serrés et tant d’almosts.

Après avoir manqué une position pour remporter des championnats consécutifs en 2018, Furniture Row Racing a annoncé qu’il cesserait ses activités.

Truex a rapidement signé avec Joe Gibbs Racing et a depuis conduit la voiture n ° 19, dans laquelle il a remporté huit courses au cours des deux dernières années.

Gibbs attribue la douceur de Truex à une grande partie de son succès au volant.

«Ce qui vous impressionne, c’est à quel point même la personnalité de Martin est loin de la piste de course», a déclaré Gibbs. «Cela se répercute dans la voiture de course et l’aide vraiment parce qu’il peut penser très facilement à surmonter les problèmes.

«Il continue de réfléchir, de travailler, de se battre.»

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